¿Cómo es cuando no puedes visualizar cosas?

En su libro "La historia humana", el psicólogo evolucionista Robin Dunbar especula sobre lo que nos hace humanos. Él escribe: "Lo que nos distingue es, sobre todo, una vida en la mente, la capacidad de imaginar".

Pero, ¿y si no te puedes imaginar?

Muchos de nosotros damos por sentado que podemos imaginar los rostros de nuestros seres queridos simplemente pensando en ellos, imaginando los acontecimientos de una novela en nuestra mente mientras leemos o contamos ovejas para conciliar el sueño. Pero no todos pueden hacer esto, lo cual es un descubrimiento relativamente nuevo. De hecho, la condición solo recibió un nombre el año pasado: afantasia, que esencialmente significa "la ausencia de fantasía".

Las personas con afantasia no pueden evocar imágenes mentales, y aunque la mayoría sospecha que hay algo diferente en ellas, otras pueden vivir toda su vida sin darse cuenta de que están experimentando el mundo de manera diferente.

El ingeniero de software Blake Ross descubrió recientemente que tiene afantasia, lo que finalmente le dio un nombre a la "alteridad de toda la vida" que había experimentado.

"Sé que nadie puede ver imágenes fantásticas a través de sus ojos reales", escribió en un ensayo personal. “Pero estaba igualmente seguro de que nadie podría 'verlos' con un 'ojo mental' fantasioso tampoco. Esa fue solo una colorida forma de hablar, como 'las rodillas de la abeja' o 'el pijama del gato'. Pensé que 'contar ovejas' era una metáfora ”.

Para comprender cuán sorprendido estaba Ross al darse cuenta de que la mayoría de las personas pueden visualizar cosas en sus mentes, él dice: "Imagina que tu teléfono vibra con las últimas noticias: LOS CIENTÍFICOS DE WASHINGTON DESCUBREN A UN HOMBRE SIN COLAS. Pues bien, ¿qué eres? "

¿Qué causa la afantasia?

Varias regiones del cerebro deben trabajar juntas para generar imágenes basadas en recuerdos, por lo que los científicos sospechan que las personas que no pueden visualizar deben tener una interrupción en alguna parte de esta red neuronal. Algunas personas nacen con la afección, pero otras pueden desarrollar afantasia como resultado de un trastorno del estado de ánimo o una lesión cerebral.

Un hombre jubilado de 65 años llevó la enfermedad por primera vez a la atención del neurólogo Adam Zeman en 2005. El hombre, identificado en los documentos como simplemente MX, acudió a Zeman después de que un procedimiento médico menor le impedía conjurar imágenes en su mente.

Zeman y su equipo escanearon el cerebro de MX mientras miraba rostros de personas famosas y los nombraban, y descubrieron que las regiones correctas de su cerebro se activaron durante esta tarea. Sin embargo, cuando mostraron los nombres de las personas a MX y le pidieron que imaginara los rostros de esas personas, ninguna de esas regiones del cerebro de reconocimiento facial se activó como lo haría normalmente.

Sin embargo, inesperadamente, MX pudo recordar el color de los ojos de las personas cuando se le preguntó, así como decir a los investigadores qué letras del alfabeto tienen colas, como "g" y "j", lo que sugiere que su cerebro estaba usando una estrategia diferente para resolver visual problemas.

Desde entonces, Zeman ha descubierto a más personas que carecen del ojo de esta mente, y las pruebas muestran que sus cerebros funcionan de manera muy similar a los MX. Si bien algunos de ellos han informado haber visto breves destellos de imágenes cuando se les pide que imaginen algo, la mayoría no puede visualizar nada en absoluto. Sin embargo, cuando se les pide que recuerden la cantidad de ventanas en su hogar, la mayoría puede hacerlo a pesar de que no pueden imaginar su hogar. Sus cerebros también han encontrado una manera de resolver problemas visuales sin la capacidad de visualizar.

¿Qué tan común es esta condición? Los científicos no están seguros, pero sospechan que afecta solo del 2 al 3 por ciento de la población.

Las personas con afantasia dicen que a menudo se han sentido aisladas de los demás. (Foto: Jaromir Chalabala / Shutterstock)

¿Cómo es la vida sin visualización?

Aunque parece que las personas con afantasia tienen formas de evitar su falta de visualización, la incapacidad de convocar imágenes puede tener un efecto dramático en sus vidas. A menudo, informan sentirse "aislados" después de aprender que las personas pueden ver cosas que no pueden ver. Dicen que es molesto no poder imaginar a sus seres queridos. Y, debido a que nuestros recuerdos están tan vinculados a nuestras experiencias visuales, no poder conjurar imágenes puede afectar la memoria.

Las personas con afantasia a menudo luchan por reconocer rostros, una condición conocida como prosopagnosia, y aunque pueden ser hábiles para recordar hechos, es poco probable que recuerden las direcciones o cómo se veía su cónyuge el día de su boda.

Ross dice que incluso decirle a alguien cómo fue su día puede ser difícil porque no puede visualizarlo.

“Es difícil no sentirse como un sociópata cuando mientes acerca de cómo pasaste el lunes y ni siquiera sabes por qué. Y hay una tristeza, un desapego incansable que viene de olvidar tu propia existencia. Mi novia de la universidad falleció. Ahora no puedo 'ver' la cara de So-Youn ni ninguna de las veces que compartimos juntos ”.

Y aunque no está seguro de si es la falta de visualización la culpable o no, Ross dice que darse cuenta de que tiene afantasia lo ha alertado sobre otras experiencias que se está perdiendo.

"Nunca he tenido una canción 'atascada' en mi cabeza", escribe. “No tengo experiencia sensorial en mi mente de ninguna naturaleza discernible. Pensar en una playa no me hace sentir tranquilo; pensar en una tarántula no me pone la piel de gallina. No puedo "recordar" el sabor de la pizza, la sensación de velcro o el olor de la plaza Ghirardelli ".

Sin embargo, Zeman dice que el hecho de que alguien no pueda visualizar las cosas en su mente no significa que no puedan vivir vidas satisfactorias. "Las vidas sin imágenes pueden ser ricas y gratificantes", escribe. "Pero son diferentes y nos recuerdan la gran variedad de variaciones en la experiencia humana, pero que pasan desapercibidas".

Las personas con sinestesia y ASMR, por ejemplo, e incluso aquellos que hablan varios idiomas, experimentan el mundo de una manera diferente, pero a menudo simplemente asumimos que todos lo están experimentando de la misma manera que nosotros. Como dice el neurocientífico David Eagleman, "Todos aceptamos la realidad que se nos presenta".

¿Crees que puedes tener afantasia? Realice la breve encuesta en este artículo de la BBC.

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