¿Cómo afectan los huracanes a las aves?

Las aves y los huracanes siempre han tenido una lucha anual de vida o muerte. La supervivencia nunca ha sido fácil para las aves, ya sean aves terrestres migratorias, aves playeras o aves que pasan la mayor parte del tiempo en aguas abiertas. Pero algunos años son especialmente traicioneros, especialmente para las aves terrestres migratorias en su viaje desde las zonas de reproducción en América del Norte hasta las casas de invierno en los trópicos.

En 2017, por ejemplo, dos de las tormentas más poderosas jamás registradas afectaron la ruta de vuelo del este de las aves, el camino que las lleva a través de Florida y su ruta de acceso central a través de Alabama, Louisiana, Mississippi y Texas. Este año, el huracán Dorian no solo se sentó sobre las Bahamas como una tormenta de categoría 5, sino que también continúa empujando a las aves en el camino de aterrizaje del este hacia el interior.

Los efectos de estos huracanes en los patrones de migración están siendo observados de cerca por un grupo de investigadores que hace varios años lanzaron un proyecto llamado BirdCast para comprender cómo las aves terrestres migratorias usan el hábitat de escala en la costa norte del Golfo de México. Es una forma para que los investigadores evalúen dónde se detienen las aves migratorias terrestres en el camino hacia los trópicos y cómo las tormentas modifican los movimientos migratorios de las aves.

A pesar de su destrucción, poderosos huracanes como estos ofrecen una oportunidad única para estudiar los movimientos de las aves.

"Podríamos decir algo sobre el impacto de Irma a medida que se mueve a través de Florida", dijo Jeff Buler, profesor asociado de ecología de vida silvestre en el Departamento de Entomología y Ecología de Vida Silvestre de la Universidad de Delaware. El radar meteorológico Doppler actualizado les da esa capacidad porque revela lo que él llama biodispersión, animales que el radar detecta y distingue de la precipitación. Sin embargo, incluso con esta tecnología avanzada, no pueden determinar cuántas aves podrían haber sido asesinadas por la fuerza de los vientos o llevadas al mar y ahogadas. Ese tipo de información requeriría etiquetas de telemetría en poblaciones específicas de aves.

Sin embargo, con la información sustancial que han podido acumular, así como los datos de huracanes anteriores, pueden evaluar el impacto de un huracán en la migración de otoño.

El paso del huracán Dorian

Los vientos y las olas del huracán Dorian afectaron a este barco en Marsh Harbour, Gran Ábaco, en las Bahamas. Estas fuerzas de la naturaleza también mueven las aves, sus fuentes de alimento y sus hábitats. (Foto: BRENDAN SMIALOWSKI / AFP / Getty Images)

Cuando una tormenta de este tamaño se acerca a la costa y permanece cerca de la costa durante un período de tiempo tan largo, impacta gravemente a las comunidades de aves locales y transitorias, según BirdCast.

Al igual que con el huracán Irma, los pájaros cantores afectados por este huracán viajaban por la ruta del este en una ruta que los llevó a través de Florida y luego a través del Caribe y hacia América Central y del Sur.

"Estas aves generalmente son zorzales, currucas, papamoscas y gorriones", dijo Buler sobre el huracán Irma, pero también es cierto sobre cualquier huracán que siga este camino. La ruta de migración aprovecha los vientos de otoño del oeste para estas especies. Otros grupos de aves también migran a lo largo de esta ruta migratoria, incluyendo aves rapaces, aves acuáticas, aves playeras y aves zancudas, dijo Buler. La migración se llama migración en bucle porque es una ruta que llevará a las aves de regreso a los Estados Unidos en la primavera a través del Golfo en la zona de la ruta de acceso central y en Alabama, Louisiana, Mississippi y Texas.

Pero las aves enfrentaron una doble amenaza durante el apogeo de la migración de otoño en septiembre por la fuerza más fuerte de los vientos huracanados, dijo Buler. Una amenaza fue la pérdida de recursos alimenticios, como insectos o flores fructíferas que han sido despojadas de vegetación. La otra era la posibilidad de que las aves se desviaran de la tormenta, ¡quizás hasta el punto de partida de su migración!

Las aves pueden ser desviadas a través de un fenómeno que Buler llama "arrastre" en el ojo del huracán. Eso sucede cuando las aves marinas como los charranes, alcatraces, fragatas y petreles quedan atrapados en el ojo del huracán mientras está sobre el agua. Mientras un huracán está en el mar, las aves que habitan en el océano buscan refugio en el ojo y solo siguen volando dentro del ojo hasta que la tormenta pasa por la costa donde se refugiarán en tierra. Este fenómeno es la razón por la cual los observadores de aves acuden a las zonas afectadas por los huracanes. Las tormentas les brindan la oportunidad de detectar especies de aves en lugares donde se supone que no deben estar.

"Todavía no entendemos completamente muchos de los mecanismos involucrados en el 'arrastre' de las aves y la deposición eventual por las tormentas, que es una razón principal de nuestro interés en las observaciones de especies asociadas con estas tormentas", explicó el sitio BirdCast.

Lo que aprendimos del huracán Irma

Los vientos del huracán Irma son tan fuertes que las aves enfrentan la posibilidad de ser arrastradas por la tormenta, tal vez incluso de regreso al punto de partida de su migración. (Foto: Chip Somodevilla / Getty Images)

Otro impacto de Irma que Buler y su compañero investigador Wylie Barrow, una bióloga de vida silvestre del Servicio Geológico de EE. UU. En el Centro de Investigación de Humedales y Acuáticos en Lafayette, Louisiana, monitorearon es qué pájaros quedan atrapados en las bandas de la tormenta y dónde llevan los vientos. ellos. "Esas bandas son como una ola que te lleva lejos", dice Buler. Así como un nadador no puede luchar contra la corriente de la marea alta, las aves que quedan atrapadas en las bandas no pueden salir fácilmente de ellas. Como resultado, se pueden transportar 100 millas o más de su curso previsto.

"Esto sucedió en Super Storm Sandy", dice Buler. "Tenemos evidencia de que algunas aves terrestres que migraron a través de Florida durante Sandy pudieron haber sido barridas y luego depositadas nuevamente en Terranova y Maine". El proyecto BirdCast de Cornell Lab cubrió intensamente el impacto de la Súper Tormenta Sandy en las aves y colaboró ​​con Buler en el análisis de algunos de los datos sobre los movimientos de aves resultantes del huracán. Aquí hay un informe sobre algunos de los hallazgos.

BirdCast también rastrea el impacto del huracán en las aves migratorias, aves marinas y aves playeras. "Creo que comprender las formas en que los animales responden a situaciones extremas es un área valiosa de investigación, especialmente dado el camino actual de la humanidad en términos de nuestro clima que cambia rápidamente", dice Andrew Farnsworth, investigador asociado en el Laboratorio de Ornitología de Cornell. "Los huracanes, si bien son devastadores desde una perspectiva económica y humanitaria, nos brindan una oportunidad única para monitorear cómo las aves en particular responden a tales extremos. Todavía estamos en la infancia de comprender tanto los mecanismos como los medios por los cuales tales tormentas y transporte de las aves que operan, pero cada tormenta que pasa brinda la oportunidad de aprender un poco más ".

Para las aves terrestres migratorias en la ruta de vuelo oriental que sobreviven a los vientos y lluvias de Irma en Florida y continúan su migración hacia el Caribe y más allá, sus problemas están lejos de terminar. Numerosas islas en el norte del Caribe quedaron reducidas a escombros cuando el huracán, una Categoría 5 en ese momento, las sacudió. "Varios migrantes utilizarán las islas del Caribe como una escala de paso en su camino hacia el norte de América del Sur", dice Barrow. Pero agrega: "Muchos otros migrantes de aves terrestres se detienen y pasan el invierno en las islas del Caribe. Serán golpeados con recursos alimenticios reducidos durante su migración de otoño en Florida y luego nuevamente cuando lleguen a sus tierras de invernada".

¿Por qué el huracán Harvey fue diferente?

La fuerza de los vientos del huracán Harvey despojó el follaje y los recursos alimenticios, frutas e insectos, de árboles como estos en Bayside, Texas. (Foto: Daniel Kramer / AFP / Getty Images)

Al igual que con otras tormentas, el huracán Harvey afectó a las aves terrestres migratorias de dos maneras. La fuerza de los vientos de Harvey despojó a los árboles del follaje y los recursos alimenticios, frutas e insectos. Pero debido a que Harvey era una tormenta de movimiento lento y se dobló sobre áreas devastadas por la tormenta, produjo grandes inundaciones que cubrieron la hojarasca utilizada por las aves que se alimentan.

"Sabemos por nuestros estudios previos que la mayoría de los migrantes, aproximadamente el 55 por ciento de las aproximadamente 70 especies de aves canoras migratorias que estudiamos, un poco más de la mitad de su sustrato primario de alimentación es el follaje vivo", dijo Barrow. "Entonces, con el viento quitando el follaje, las epífitas y los enredos de la vid donde están buscando comida para invertebrados, habrá menos comida".

"Pero para aproximadamente el 20 por ciento de estos migrantes, su ubicación principal de alimentación es en la hojarasca en el suelo del bosque", agregó. "Si piensas en el amplio paisaje que estaba cubierto con agua de Harvey, que algunos dicen que era tan grande como uno de los Grandes Lagos, has perdido mucho sustrato de alimentación para esas especies de migrantes que requieren hojarasca".

Algunos de los recolectores de tierra y los que dependen de la vegetación en los matorrales del sotobosque inferior afectados por las inundaciones incluyen el pájaro del horno, la curruca de Swainson, la curruca de Kentucky y algunos de los zorzales. (La curruca de Kentucky está en la lista de vigilancia de Aves 2016 del Estado de América del Norte, y ésta y la curruca de Swainson están en la lista de vigilancia de 2007 de la Sociedad Nacional Audubon).

La curruca de Kentucky es uno de los recolectores de tierra que depende de la vegetación en los matorrales del sotobosque inferior afectados por las inundaciones de los huracanes. (Foto: Ed Schneider / Shutterstock)

Estos migrantes son muy adaptables, dijo Barrow, señalando que en su migración a larga distancia, se encuentran con diferentes hábitats todo el tiempo. "De hecho, agrega Farnsworth, " la razón por la que existe la migración es porque las aves se están adaptando a los entornos y la atmósfera cambiantes en muchas escalas de tiempo, incluida la escala de tiempo evolutiva ".

"La mayoría de las especies son bastante flexibles en sus estrategias de alimentación y en sus habilidades para buscar y encontrar comida en diferentes lugares porque lo hacen todo el tiempo durante estos movimientos", dijo Barrow. "Por lo general, si un migrante se encuentra en un sitio de escala que no tiene los recursos adecuados, se trasladará a un sitio de escala que tenga mejores recursos. Esto será difícil en la parte occidental del Golfo".

"Tengo mucha curiosidad sobre esas especies que se especializan en buscar comida en la hojarasca del suelo del bosque con respecto a la gran área que se ha inundado", dijo Barrow. "Katrina derribó millones de árboles en el fondo del río, y los que no fueron talados fueron despojados de su follaje. Harvey es más un evento de inundación a gran escala, por lo que los migrantes que dependen del follaje del dosel para buscar insectos no pueden verse afectados tanto por Harvey, al menos en el área metropolitana de Houston ".

Si bien muchos de estos migrantes son insectívoros, muchas especies cambian su dieta a fruta antes de cruzar el Golfo porque la fruta tiene un mayor contenido de lípidos que los insectos y les ayuda a reponer mejor su grasa. Algunas frutas en las que suelen confiar las aves tienen colores morados oscuros que tienen propiedades antioxidantes y ayudan con el estrés oxidativo que se produce durante la migración. "Entonces, hay una pérdida allí en términos de nutrición", agregó Barrow.

La nutrición es importante para el vuelo a través del golfo abierto, llamada migración trans-golfo, porque puede ser larga. Dependiendo de la ruta que tomen las aves, sus vuelos pueden cubrir hasta 500 a 600 millas y tomar de 18 a 24 horas, dijo Buler. "Hubo un estudio realizado hace varios años para rastrear a los grises pájaros y los racimos de índigo, e intentaron rastrear a los colibríes y algunas otras especies", dijo Buler. "Un gato gris tardó nueve horas. Fue el más rápido que una de las aves voló desde Alabama a la península de Yucatán en el otoño".

Cómo los humanos pueden ayudar a las aves migratorias

Las personas que viven a lo largo del camino tomado por las aves migratorias pueden ayudarlos agregando plantas que producen frutos en otoño a jardines y paisajes. (Foto: Bachkova Natalia / Shutterstock)

En el corto plazo, los investigadores dijeron que habrá algo de mortalidad por el último huracán, así como el daño causado por las reducciones de alimentos que pueden afectar la reproducción el próximo año. Pero lo que realmente temen con estas tormentas cada vez más intensas es un cambio en el hábitat al que las aves tienen que adaptarse con el tiempo.

Pero Barrow dijo que los propietarios de viviendas pueden impactar ese hábitat cambiante al paisajismo teniendo en cuenta a los migrantes.

"Desde el siglo XX, hemos tenido un reclutamiento increíble de especies invasoras en espacios silvestres y urbanos", dijo Barrow, citando una proliferación del sebo chino en el oeste del Golfo y especies no nativas que han proliferado en Florida. Muchas de estas especies invasoras no suministran la base alimenticia que los nativos tienen, ya sea porque son nuevas, los insectos no las han encontrado o por otras razones. Además, especies invasoras como estas perturban los hábitats.

"Hemos visto en los últimos 15 años un cambio en la costa de Louisiana de plantas nativas a especies invasoras dominadas debido a la perturbación de estas tormentas".

"Pero como sabemos por observaciones de radar que estas aves están utilizando áreas urbanas en parques, espacios verdes residenciales y jardines a lo largo de la costa, las personas que viven allí pueden contribuir al viaje de las aves utilizando plantas nativas en sus jardines y paisajes". Barrow dice. "Sería especialmente útil para las aves que los propietarios elijan plantas que produzcan frutos en otoño o flores que atraigan muchos insectos en la primavera".

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó en septiembre de 2017.

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