Cola de dinosaurio bebé - con plumas - encontrada en ámbar de 99 millones de años

La foto de arriba muestra una pieza de resina de árbol fosilizado, o ámbar, del período Cretácico. Además de los insectos y los restos vegetales, contiene la cola preservada de un dinosaurio joven, según un nuevo estudio innovador en la revista Current Biology.

Eso solo es una gran noticia, ya que es la primera vez que el material esquelético de un dinosaurio se encuentra en ámbar. Pero esta cola también está cubierta de plumas, descubrieron los investigadores, ofreciendo una visión sin precedentes de 99 millones de años atrás.

El ámbar es apreciado como una piedra preciosa, y este espécimen fue descubierto en 2015 en un mercado de ámbar en Myanmar. Le llamó la atención a Lida Xing, una paleontóloga de la Universidad de Geociencias de China, a quien le dijeron que el gran objeto borroso entre los insectos es una planta. Sin embargo, Xing lo sabía mejor. "Me di cuenta de que el contenido era un vertebrado, probablemente un terópodo, en lugar de cualquier planta", dijo Xing a CNN. "No estaba seguro de que [el comerciante] realmente entendiera lo importante que era este espécimen, pero no aumentó el precio".

En las últimas dos décadas, los científicos han encontrado evidencia de plumas de dinosaurios en impresiones fósiles, pero las plumas reales son más difíciles de alcanzar. Y se han encontrado plumas de animales no identificados en piezas anteriores de ámbar, señala Xing, pero no se conservaron otras partes del cuerpo reconocibles con ellas, lo que impide que nadie sepa con certeza si provienen de dinosaurios.

Una vista de las bárbulas microscópicas con pigmentación débil del plumaje dorsal preservado. (Foto: Ryan C. McKellar / Museo Real de Saskatchewan)

Este ámbar, sin embargo, revela plumas de dinosaurios aparentes con una claridad inusual. Xing y sus colegas saben que estas plumas no provienen de un pájaro, explican, debido a las pistas en la cola asociada. Las aves modernas y antiguas tienen una placa distintiva de vértebras fusionadas en sus colas, pero esta cola recién descubierta es lo suficientemente flexible como para doblarse en múltiples lugares a la vez. Probablemente pertenecía a un celurosaurio juvenil, escriben los investigadores, un amplio grupo de dinosaurios de dos patas que se sabe que tienen plumas.

Este dinosaurio probablemente no podría volar, agregan, ya que la "estructura abierta y flexible" de sus plumas se parece más a las plumas ornamentales modernas que a las plumas de vuelo. Su plumaje podría haber servido para otros propósitos, como señalizar a otros dinosaurios, aunque "puede haber sido un planeador", dijo el coautor y paleontólogo del Museo Royal Saskatchewan, Ryan McKellar, a la revista Science.

Incluso se encontraron rastros de pigmento en el ámbar, que ofrecen pistas sobre la coloración del dinosaurio. "La coloración preservada sugiere una superficie dorsal marrón castaño", escriben los autores del estudio, "contrastando con el plumaje ventral pálido o casi blanco".

Impresión artística de un pequeño celurosaurio que se acerca a una rama recubierta de resina en el suelo del bosque. (Imagen: Cheung Chung-tat y Liu Yi)

"He estudiado paleontología durante más de 10 años, y he estado interesado en los dinosaurios durante más de 30 años", dice Xing a NPR. "Pero nunca esperé que pudiéramos encontrar un dinosaurio en ámbar. Este puede ser el hallazgo más genial de mi vida".

Sin embargo, eso no significa que descanse en sus laureles. Como Xing le dice a National Geographic, espera que esto presagie descubrimientos aún mayores en los depósitos de ámbar de Myanmar. "Tal vez podamos encontrar un dinosaurio completo", sugiere.

Artículos Relacionados