CO2 101: ¿Por qué es malo el dióxido de carbono?

Escuchamos mucho sobre el dióxido de carbono cuando hablamos sobre el cambio climático, pero a veces es importante volver y examinar por qué demasiado CO2 en la atmósfera es algo malo.

El CO2, un gas natural que también es emitido a grandes niveles por la actividad humana, es uno de los varios gases de efecto invernadero en nuestra atmósfera. Otros gases de efecto invernadero incluyen vapor de agua, metano, ozono, óxido nitroso y halocarbonos. Para comprender el impacto de estos gases, primero comenzamos con el sol, que envía radiación solar en forma de luz a la Tierra. La atmósfera desvía parte de esta radiación, mientras que el resto golpea la superficie planetaria y calienta la tierra y los océanos. La Tierra luego irradia su propio calor en forma de rayos infrarrojos. Algunos de esos rayos escapan de la atmósfera, mientras que otros son absorbidos y luego reemitidos por los gases atmosféricos. Estos gases, los gases de efecto invernadero, ayudan a mantener el planeta a su temperatura normal.

Durante millones de años, la producción de gases de efecto invernadero estuvo regulada por los sistemas naturales del planeta. Los gases serían absorbidos y emitidos a una velocidad bastante constante. Mientras tanto, las temperaturas se mantuvieron a un nivel que sostuvo la vida en todo el mundo. La Agencia de Protección Ambiental caracteriza esto como "un acto de equilibrio".

Los humanos cambiaron el acto de equilibrio a partir de la segunda mitad de la década de 1700, al comienzo de la Revolución Industrial. Desde entonces, hemos estado agregando gases de efecto invernadero, principalmente CO2, a la atmósfera a un ritmo cada vez mayor, atrapando ese calor y calentando el planeta. Aunque hay varios gases de efecto invernadero, algunos son más potentes que otros, el CO2 actualmente representa alrededor del 84 por ciento de todos los gases de efecto invernadero emitidos por las actividades humanas, totalizando alrededor de 30 mil millones de toneladas al año. La mayor parte de esto proviene de la quema de combustibles fósiles para electricidad y transporte, aunque los procesos industriales y la silvicultura también contribuyen en gran medida.

Antes de la Revolución Industrial, los niveles de CO2 eran de aproximadamente 270 partes por millón (ppm). Los niveles de CO2 fueron de aproximadamente 313 ppm en 1960. Llegaron a 400 ppm a principios de este año. Muchos científicos del clima dicen que los niveles deben reducirse a 350 ppm para evitar los efectos del cambio climático.

Imagen: NOAA

El dióxido de carbono no solo afecta la atmósfera, según la NASA. También ha hecho que los océanos sean un 30 por ciento más ácidos, afectando a una amplia variedad de organismos marinos. También se espera que ese porcentaje aumente en los próximos años.

Obviamente, todo este carbono que hemos agregado a la atmósfera no desaparecerá de la noche a la mañana. Sus efectos serán destructivos y de larga duración. Pero al comprender el impacto del CO2, es de esperar que podamos tomar medidas para reducir nuestras emisiones y, si tenemos suerte, evitar los peores efectos del cambio climático por venir.

Artículos Relacionados