Chinches invasoras invaden los EE. UU.

El otoño está en pleno apogeo en América del Norte. Las hojas están cayendo, las temperaturas están bajando, la luz del día está disminuyendo, y para un número cada vez mayor de estadounidenses, los insectos apestosos están pululando.

Los EE. UU. Tienen varios bichos apestosos nativos, pero un pariente más grande de Asia los eclipsa cada vez más: el bicho apestoso marrón marmolado. Más de una década después de su debut en el sur de Pennsylvania, la especie ahora se reproduce en 15 estados y existe en al menos 25 más.

"Esta es una de las peores plagas invasivas que hemos tenido en California", dice Chuck Ingels de la oficina de Extensión Cooperativa en el condado de Sacramento, donde recientemente se descubrió un brote importante. "Estos errores se acumulan en tal cantidad que hay informes de personas que usan palas de estiércol y cubos de cinco galones para deshacerse de ellos. El fuerte olor desagradable que emiten los insectos cuando son molestados hace que la limpieza sea aún más desalentadora".

Los enjambres y el hedor son solo una parte del problema. Los chinches apestosos marrones son una plaga de cultivos en Asia, y son especialmente destructivos en América del Norte debido a la falta de depredadores naturales. Pasan el verano arruinando los cultivos comerciales como la fruta de los árboles, el maíz y la soya, luego acuden a las casas de las personas a mediados de octubre para pasar el invierno.

Su año más destructivo hasta el momento fue 2010, cuando causaron daños por $ 37 millones solo a las granjas de manzanas del Atlántico Medio. Pero 2013 ha visto un aumento similar de chinches, luego de un auge demográfico de un año del 60 por ciento que se informó en marzo. Si bien la invasión es aún peor en los estados del Atlántico medio, también se ha extendido al oeste; los científicos esperan "cubos llenos" de chinches en Wisconsin, por ejemplo, y Sacramento ahora es el hogar de lo que podría ser la primera población reproductora en California fuera del condado de Los Ángeles.

La parte de atrás de un insecto apestoso marrón marmolado adulto. (Foto: Sam Droege / USGS)

Según las hojas informativas del departamento de entomología de la Universidad de Penn State, los insectos hediondos marmorados no solo tienen cuerpos más grandes que sus primos nativos estadounidenses, sino que también tienden a congregarse en multitudes mucho más grandes. Esto puede ser alarmante cuando se descubren dentro de una casa, lo que a menudo lleva a los propietarios a tomar medidas letales abruptas. Sin embargo, asustar o aplastar a los insectos activa su mecanismo de defensa del mismo nombre y, según se informa, un enjambre perturbado puede apestar una casa durante días a la vez.

La buena noticia es que los insectos apestosos no se reproducen en interiores y no causan ningún daño directo a las personas. El olor a zorrillo puede ser inquietante, pero la belleza está en última instancia en la nariz del espectador. "Algunas personas encuentran el olor molesto", escribe John Tooker, entomólogo de Penn State, "mientras que otras afirman que es algo agradable, que huele a cilantro".

Sin embargo, su apetito es una historia diferente, especialmente dado que las chinches marmoladas y marmoladas comen tantos tipos diferentes de cultivos y a menudo pueden evitar los pesticidas convencionales.

"Masticar insectos es más fácil de matar porque pueden consumir grandes cantidades de tejido vegetal que ha sido dosificado con insecticida", explica Tooker. "Las chinches apestosas insertan sus piezas bucales en las frutas o tallos de las plantas y evitan la mayoría de los residuos de insecticidas en la superficie de la planta. Por lo tanto, la actividad residual de los insecticidas contra las chinches tiende a ser débil, y las poblaciones de chinches adultas pueden volver a invadir los campos después del tratamiento".

Una ninfa marrón chinche hedionda. (Foto: photochem_PA / Flickr)

El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos consideró que los insectos apestosos marmolados marrones son su "insecto invasor de mayor interés" y ahora está considerando si introducir una avispa parásita llamada Trissolcus halyomorphae, que se alimenta naturalmente de los insectos en Asia. La avispa no pica a los humanos, pero pone sus huevos dentro de huevos de chinches, dejando que sus descendientes devoren a sus anfitriones una vez que nacen. Aún así, dado que la avispa también se establecería, los científicos están realizando pruebas de laboratorio para asegurarse de que no diezme las especies nativas.

El USDA también organizó recientemente un censo en línea llamado "Gran Conteo de Chinches apestosas", con la esperanza de capitalizar la popularidad y la eficiencia de la ciencia ciudadana para monitorear la propagación de las chinches. Pero según Consumer Reports, ese esfuerzo, al igual que muchos esfuerzos científicos en todo el país, ahora está marginado por el cierre del gobierno federal.

[ Actualización, 15 de octubre: El Gran Recuento de Chinches Stink vuelve a funcionar, informa el Washington Post, gracias a los investigadores universitarios que intervienen hasta que finaliza el cierre.]

Para obtener más información sobre las chinches apestosas marmoladas marrones, incluidos consejos para identificarlas, vea este video (y otros) de la Iniciativa de Investigación de Cultivos Especializados del USDA:

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