Castores: 8 cosas que debes saber sobre los ingenieros paisajistas más impresionantes de la naturaleza

Los castores son una de las criaturas más conocidas y reconocibles en el reino animal. Pero más allá de sus dientes rotos y su comportamiento ocupado, ¿qué sabes realmente sobre ellos? Desde su navaja suiza hasta su poder para cambiar la biodiversidad de los ecosistemas y alterar el nivel de las capas freáticas, aquí hay ocho de las características más fascinantes de los castores que podrían cambiar su forma de pensar sobre ellos.

Hay 2 especies de castores en el mundo.

Existen diferencias claras entre las dos especies de castores. (Foto: grusgrus444 / Shutterstock)

Debido a que el castor forma parte de la historia relativamente reciente de la economía y la política de América del Norte, gracias a la captura generalizada de castores por su grueso pelaje, es fácil olvidar que hay más de una especie de castor. El castor norteamericano es primo del euroasiático, que también desempeñó un papel en la larga historia comercial de Europa y Asia. Estas dos especies son los únicos miembros de la familia Castoridae, ambos en el género Castor .

Si bien pueden parecer similares, son lo suficientemente distintos como para que no puedan cruzarse. (Hubo casi 30 intentos en ruso para hibridar las dos especies, sin éxito).

Las principales diferencias entre las dos especies es que el castor euroasiático es un poco más grande en tamaño, con un hocico más grande y estrecho. Tienen una base más delgada y liviana que los castores norteamericanos. Los castores norteamericanos también tienden a ser de color más oscuro.

Torpe en tierra, pero elegante en el agua

Los castores están hechos para vivir en el agua. (Foto: grusgrus444 / Shutterstock)

Los castores no son exactamente caminantes lisos. Su construcción pesada y patas cortas significan que necesitan caminar de un punto A a un punto B. En lugar de escapar de los posibles depredadores cuando están en la costa, volverán al agua lo más rápido posible, donde su habilidad para nadar puede liberarlos del peligro. . Sus patas traseras palmeadas actúan como aletas y sus colas planas y ovaladas funcionan como timones, ayudándolos a deslizarse alrededor del agua a velocidades de hasta 5 millas por hora.

Otras adaptaciones que permiten a los castores disfrutar de una vida semiacuática incluyen las fosas nasales que se cierran herméticamente cuando nadan, los terceros párpados transparentes que les permiten ver bajo el agua, los músculos de las orejas para que puedan plegarse y evitar que el agua entre, y una capa gruesa y aceitosa que mantiene a raya el agua y el frío.

Los castores tienen muchos usos para sus colas planas

Los castores tienen una cola inconfundible. (Foto: Zadiraka Evgenii / Shutterstock)

Muchos de nosotros ya sabemos de esa famosa palmada de la cola de un castor en el agua, que envía una advertencia a otros castores sobre el peligro pendiente. Y, por supuesto, la cola del castor es útil como timón al nadar. Pero estos no son los únicos usos para esa cola gruesa y coriácea.

La cola puede crecer hasta 15 pulgadas de largo y 6 pulgadas de ancho. Una cola tan grande y resistente es útil cuando el castor está en tierra. Cuando un castor se para sobre dos patas traseras para roer ramas o troncos de árboles, la cola actúa como una pata extra, ayudando al castor a equilibrarse. La cola también se puede usar como palanca cuando se intenta arrastrar ramas voluminosas y pesadas alrededor del banco o en una presa.

La cola de un castor es una gran herramienta, pero hay un error común sobre cómo se usa. "Contrariamente a la creencia común, los castores no usan sus colas para enlucir el barro en sus presas", dice el Departamento de Pesca y Vida Silvestre de Washington.

Los castores segregan una sustancia pegajosa con aroma a vainilla que se utiliza en el saborizante

Castoreum es un saborizante de alimentos aprobado por la FDA. (Foto: H. Zell / Wikipedia)

Este es quizás el hecho más extraño que jamás haya escuchado sobre los castores: hacen un compuesto químico en una glándula aromática llamada sacos de ricino, ubicada debajo de la cola. Es una sustancia viscosa similar a la melaza que se usa para marcar su territorio, y lo más sorprendente es que huele a vainilla.

Esta secreción, llamada castoreum, está aprobada por la Administración de Drogas y Alimentos (FDA, por sus siglas en inglés) y a veces se usa en aromatizantes alimentarios como sustituto del sabor a vainilla. A veces se agrega a los cigarrillos. Sin embargo, el consumo de castoreum es muy bajo, en gran parte por cómo se obtiene.

“[G] crear un castor para producir castoreum para el procesamiento de alimentos es difícil. Los foodies empeñados en adquirir algunas de las cosas pegajosas tienen que anestesiar al animal y luego "ordeñar" sus regiones inferiores ", informa National Geographic. “Debido a lo desagradable para ambas partes, el consumo de castoreum es bastante pequeño, solo alrededor de 292 libras (132 kilogramos) al año. Esa estadística incluye castoreum, extracto de castoreum y castoreum líquido, de acuerdo con el Manual de ingredientes de sabor de Fenaroli ".

Castoreum también se ha utilizado en la fabricación de perfumes, y se cree que tiene propiedades medicinales que podrían ayudar con dolores de cabeza, fiebre, presión arterial baja y una amplia gama de otras dolencias. Por supuesto, ahora sabemos que no es medicinal de ninguna manera.

Los castores quedaron atrapados hasta el punto de desaparecer.

Las pieles de castor fueron muy valoradas durante siglos, impulsando el fuerte declive de las poblaciones de castores en todo el continente (Foto: Ralston Dan H, Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. / Wikipedia)

Los castores quedaron fuertemente atrapados en América del Norte después de la llegada de los europeos. Sus pieles tenían una gran demanda para la industria de la moda en Europa, y su castoreum se utilizaba para una variedad de propósitos. Pero lo que puede sorprender es la medida en que fueron cazados. El castor casi fue borrado del continente. Se estima que contaban entre 100 y 200 millones cuando llegaron los europeos y a principios de 1800, casi se habían ido. De hecho, gran parte de la exploración occidental de los EE. UU. Fue impulsada por cazadores en busca de castores después de que desaparecieron las poblaciones orientales.

Hoy, después de importantes esfuerzos de conservación a partir de mediados de 1900, los números se han recuperado a un estimado de 10-20 millones.

Los castores euroasiáticos también han quedado muy atrapados, también para pieles y castóreos. De hecho, estaban tan fuertemente atrapados que se extinguieron en el Reino Unido durante 400 años. Varios miles ahora viven a lo largo del Elba y el Ródano, y se están recuperando en otras partes de Europa. En Gran Bretaña, se reintrodujeron en Gloucestershire en octubre de 2005, Lancashire en 2007, y se reintrodujeron en Escocia en 2009.

Sin embargo, la reintroducción de los castores en su antiguo hábitat es tenue, porque su capacidad para convertir grandes áreas de tierra seca en humedales no es necesariamente bienvenida por los residentes humanos actuales.

Los castores pueden convertir los bosques en estanques y prados

Los castores son animales laboriosos y son responsables de limpiar parches de bosque en humedales y praderas. (Foto: Henrik Larsson / Shutterstock)

"La capacidad de los castores para cambiar el paisaje es solo superada por los humanos", según el sitio web Beavers: Wetlands and Wildlife. De hecho, el alcance y los cambios duraderos que una familia de castores puede aportar a un ecosistema es increíble.

El hábitat preferido de un castor es uno con abundante agua, ya que así es como los castores se mantienen fuera del alcance de los depredadores. Si un castor se mudó a un área boscosa que es demasiado seca para su gusto, el castor simplemente se pone a trabajar cambiando el paisaje para satisfacer sus necesidades. Al represar arroyos y arroyos, un castor corta el bosque y crea enormes estanques que proporcionan agua a otros animales salvajes incluso durante el verano. Cuando abandonan un área, y la presa se rompe, el área inundada se seca y se convierte en un prado.

"Los castores tienen un tremendo impacto en los ecosistemas", escribe Live Science. "Las presas alteran el flujo de los ríos y pueden inundar cientos de acres ... A medida que se acumulan sedimentos y escombros, el carbono aumenta y el nitrógeno disminuye. Los cambios químicos alteran el tipo de invertebrados, y la nueva fuente de agua atrae nuevas especies de aves, peces y anfibios. La madera inundada muere y un bosque se convierte en un ecosistema de aguas abiertas ".

Debido a su impacto, los castores pueden ser animales muy controvertidos. Cuando regresan a los hábitats donde alguna vez florecieron, no se dan cuenta de las personas que han construido casas, carreteras y pueblos enteros dentro de las zonas de inundación que crean sus represas. El daño del castor le cuesta a los estadounidenses un estimado de $ 100 millones cada año. Las compañías de control de plagas a menudo son llamadas para atrapar castores cuyo trabajo laborioso no es apreciado por los propietarios cercanos. Si bien muchos celebran el regreso de los castores, su presencia provoca quejas cuando sus hazañas de ingeniería y nuestras hazañas de ingeniería chocan.

Las represas de castor ayudan con la contaminación

Una reducción en la contaminación es uno de los muchos efectos que la actividad del castor tiene en el paisaje. (Foto: Johnny Adolphson / Shutterstock)

A pesar de la controversia que pueden inspirar, las represas de castores son útiles de muchas maneras. Un estudio reciente realizado por científicos de la Universidad de Rhode Island midió solo uno de los beneficios positivos de las represas: pueden ayudar a eliminar hasta el 45 por ciento del nitrógeno nocivo de los arroyos y arroyos.

De acuerdo con Potomac Conservancy:

El nitrógeno es uno de los contaminantes más problemáticos en el Potomac y la Bahía de Chesapeake. Los nitratos, químicos a base de nitrógeno que se encuentran en fertilizantes y otros compuestos químicos, lavan las áreas agrícolas y urbanas después de la lluvia en forma de escorrentía contaminada. Las plantas de tratamiento de aguas residuales también contribuyen al problema. Estos productos químicos causan la proliferación de algas, que a su vez dan como resultado zonas muertas, áreas submarinas desprovistas de oxígeno donde los peces y otras especies acuáticas luchan por sobrevivir.

Los estanques que se acumulan detrás de las represas de castores alientan a las plantas acuáticas a crecer, y su descomposición en el fondo del estanque alienta el crecimiento de bacterias, encontró el estudio. La bacteria descompone estos nitratos, liberando nitrógeno como gas. El resultado es un agua más limpia, todo gracias a los castores.

"Creo que lo que nos impresionó fue que las tasas eran tan altas", dijo a Nature World News Arthur Gold, investigador principal del estudio. "Eran lo suficientemente altos y los castores se están volviendo lo suficientemente comunes, de modo que cuando comenzamos a escalar nos dimos cuenta de que los estanques pueden marcar una diferencia notable en la cantidad de nitrato que fluye de nuestros arroyos a nuestros estuarios".

Los castores son un aliado clave contra la sequía

Cuando se trata de sequía, los castores no son el enemigo. (Foto: Adwo / Shutterstock)

¿Cómo podemos revertir los efectos de las vías fluviales en ruinas, prevenir la escasez mundial de agua y revitalizar las zonas afectadas por la sequía con agua dulce? La respuesta puede estar en parte en este conocido roedor. Trabajar en equipo con los mejores ingenieros de vías fluviales de la naturaleza podría marcar la diferencia en los lugares secos.

Como se mencionó en un hecho anterior del castor, la actividad de los castores que represan arroyos y ríos eleva la capa freática. Un reciente estudio de tres años realizado por Cherie Westbrook de la Universidad Estatal de Colorado y sus colegas allí y en el Servicio Geológico de los Estados Unidos en Fort Collins, Colorado, analizó los impactos de las represas de castores en el Parque Nacional Rocky Mountain. Encontraron varios resultados interesantes que cambian nuestra comprensión de cómo los castores contribuyen al sistema de aguas subterráneas.

Dentro del valle, las represas hacen que el agua se extienda hacia los lados del valle, en lugar de correr a través del valle con el río, lo que no solo eleva la capa freática sino que mantiene la mayor parte del valle húmedo, incluso en estaciones secas. Según Science Daily, "los investigadores sugieren que los niveles elevados de humedad encontrados en el suelo que rodea las presas requerirían agua de una inundación natural muy grande, que estiman como la inundación de 200 años, para lograr la misma disponibilidad de agua expansiva para el fondo del valle ".

"Este estudio amplía la visión de la importancia del castor en los fondos del valle más allá de los estanques aguas arriba", dijo Westbrook a Science Daily. "Descubrimos que los estanques aguas arriba no eran el principal efecto hidrológico de las represas en el valle del río Colorado. En cambio, las represas de castores mejoraron en gran medida los procesos hidrológicos durante los períodos de flujo máximo y bajo flujo, lo que sugiere que el castor puede crear y mantener ambientes adecuados para el formación y persistencia de humedales ".

Si bien es comprensible que muchas personas se quejen del impacto que puede tener en la infraestructura artificial, también tiene un impacto que pronto apreciaremos profundamente: las represas de castor pueden ayudar a reducir el impacto de las sequías. Con sequías más largas y más severas debido al cambio climático, esa capacidad es muy bienvenida por aquellos que buscan soluciones a la escasez de agua. Un informe de WildEarth Guardians analiza una estrategia completa para utilizar castores en la adaptación al cambio climático, que incluye alentar a los castores a regresar a los bosques nacionales donde alguna vez vivieron.

Ahora que los castores están regresando a las áreas donde alguna vez estuvieron atrapados, ya sea alentados activamente o no, podemos ver un impacto a mayor escala en la protección de las áreas propensas a la sequía del sufrimiento a través de la peor de las sequías.

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