Cahokia: la antigua ciudad desconocida de América

Desde Machu Picchu hasta Angkor Wat, las ruinas de civilizaciones antiguas que alguna vez fueron poderosas se encuentran entre las atracciones turísticas más populares de todo el mundo. ¿Pero qué hay de los Estados Unidos? Aunque no tienen la fama de las pirámides egipcias, existen ruinas precolombinas en América.

La ciudad más grande y antigua de los Estados Unidos al norte del México moderno aún es relativamente desconocida. Ubicado en el campo cerca de la frontera entre Illinois y Missouri, no lejos de St. Louis, el sitio conocido como Cahokia consta de montículos gigantescos, la mayoría de los cuales fueron construidos hace aproximadamente 1, 000 años. Aunque carecía de las estructuras de piedra que caracterizan a otros asentamientos antiguos, esta era una ciudad importante en su época, habitada por hasta 20, 000 personas hasta principios de 1400.

Hoy, Cahokia es uno de los únicos 22 sitios del Patrimonio Mundial de la UNESCO en los EE. UU. Y es un Monumento Histórico Nacional, lo que le brinda protección bajo la ley.

Los estudiosos estiman que la ciudad estaba compuesta por unos 120 montículos, que cubrían casi 4, 000 acres. La más alta de las 80 colinas artificiales restantes se encuentra a más de 100 pies sobre la pradera circundante de Illinois.

Hoy, los visitantes suben las escaleras para llegar a la cima del montículo de los monjes. (Foto: Bryce Edwards / flickr)

Al igual que muchas ruinas antiguas en todo el mundo, se sabe poco sobre por qué Cahokia fue abandonada. Las teorías incluyen una invasión de una tribu hostil o una migración sorpresa de rebaños de bisontes locales, tal vez debido a algún tipo de evento de cambio climático. Una de las teorías más interesantes sugiere que la ciudad simplemente creció demasiado y que los recursos locales no podían sostener a la población.

Cuando los comerciantes franceses llegaron por primera vez al área, la ciudad ya había sido abandonada, pero el pueblo Cahokia, parte de la tribu Illini, habitaba las tierras alrededor de los montículos. Aunque fueron la fuente del nombre por el que ahora se conoce el sitio, la gente de Cahokia probablemente no era el grupo que construyó y habitó los montículos. Los Illini eran parte de la cultura de Mississippian, pueblos precolombinos que vivían en lo que hoy es el centro de los EE. UU. Algunas de estas tribus eran conocidas por construir grandes montículos, y cualquiera de ellos podría haber sido responsable de la construcción de Cahokia.

Los montículos probablemente se construyeron a mano, con trabajadores que llevaban tierra y piedras al sitio de construcción en cestas tejidas. La colina más grande, de 100 pies de alto conocida como Monks Mound, tenía un edificio de madera de 50 pies de ancho y 100 pies de largo en la parte superior. Debido a que la madera y la tierra eran los principales materiales de construcción, estos edificios no permanecieron intactos por mucho tiempo después de que fueron abandonados.

Aunque los edificios de la ciudad no duraron indefinidamente, 50 años de cuidadosas excavaciones han descubierto descubrimientos interesantes que llevaron a los estudiosos a creer que esta era una civilización muy avanzada para su época.

Un área, llamada Woodhenge, consiste en una serie de agujeros que alguna vez sostuvieron postes de madera que medían el ángulo del sol para indicar la hora y la fecha. Las excavaciones también han desenterrado un taller donde los metales se fundieron y reformaron parcialmente en un método similar al utilizado por los herreros. Existe evidencia de agricultura tanto en jardines de vecindarios a pequeña escala como en campos más grandes fuera de Cahokia.

Los montículos de la ciudad tenían plazas naturales entre ellos, con un área conocida por los arqueólogos como la Gran Plaza en el centro de la ciudad. La evidencia indica que el campo de 50 acres estaba cubierto originalmente con pequeñas colinas, pero fue nivelado a propósito para ser utilizado como un espacio de reunión o campo de atletismo.

Parte de la zona conocida como Woodhenge fue reconstruida en 1985. Monks Mound está en el fondo. (Foto: John W. Schulze / flickr)

Las diferentes alturas de los montículos sugieren algún tipo de jerarquía entre los habitantes. Algunas personas sugieren que el gran edificio en la cima del Montículo de los Monjes era una especie de palacio para los líderes de la tribu.

Algunos montículos obviamente se usaron para entierros. Se han encontrado esqueletos en varios lugares, incluidos algunos con heridas que sugieren la muerte o el sacrificio ritual. La posición de otros cuerpos sugiere que pueden haber sido enterrados vivos. Esta evidencia apunta a un lado más oscuro de la vida en Cahokia, pero también vincula a la gente de la ciudad con otras tribus de Mississippi. Muchos de estos grupos hicieron sacrificios humanos rituales cuando murieron los miembros de élite de su tribu.

Para apreciar realmente el lugar de Cahokia en la historia de América del Norte, debes poner su tamaño en perspectiva. Incluso si las estimaciones más modestas de la población máxima son ciertas, alrededor de 10, 000 residentes, la tierra que ahora es Estados Unidos no tendría una ciudad más grande que Cahokia hasta el siglo XVII.

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