Cachorros de manul salvajes capturados en video en Mongolia

El manul es un gato salvaje pequeño y sigiloso de Asia Central. También conocido como el gato de Pallas, ha cautivado a Internet en los últimos años con su pelaje esponjoso y su rostro expresivo.

Pero si bien el manul se asemeja a un gato doméstico, es un animal muy diferente. Su famoso pelaje, el más largo y denso de cualquier gato, lo ayuda a soportar hábitats fríos y áridos de hasta 15, 000 pies, al tiempo que proporciona camuflaje. Merodea territorios de hasta 100 kilómetros cuadrados (38 millas cuadradas), emboscando pequeñas presas en estepas rocosas y praderas. Es raro en la mayor parte de su rango, que técnicamente se extiende desde Irán a China, pero los científicos creen que todavía le está yendo relativamente bien en Mongolia.

Como se sabe muy poco sobre estos gatos carismáticos, los científicos lanzaron una iniciativa de investigación este año para desmitificarlos. La Alianza Internacional para la Conservación de Pallas 'Cat (PICA) todavía se encuentra en las primeras etapas, pero ya está dando sus frutos con videos raros de manuls salvajes, ¡incluyendo cachorros! - viviendo sus vidas en su hábitat natural.

El video a continuación, publicado el 1 de septiembre por Snow Leopard Trust, proviene de las montañas Zoolon en el Parque Nacional Gobi Gurvan Saikhan de Mongolia, donde PICA colocó un conjunto de cámaras de vida silvestre con sensores remotos. Se abre con fotos de un hombre adulto husmeando a plena luz del día, luego cambia a imágenes aún más entrañables de varios cachorros jóvenes que investigan una de las cámaras por la noche:

"Este es el primer video de los cachorros de gato de Pallas tomados en esta parte de Mongolia hasta donde sabemos, y es un descubrimiento valioso de nuestros socios del proyecto Snow Leopard Trust", dice David Barclay, oficial de conservación de gatos de la Royal Zoological Society of Escocia, en un comunicado sobre el nuevo video.

Y aunque es raro atrapar a los gatos salvajes de Pallas en cámara, esto viene inmediatamente después de otro video publicado en YouTube en agosto por el Siberian Times. Ese video, filmado por el biólogo de vida silvestre Bariushaa Munkhtsog de la Academia de Ciencias de Mongolia, muestra a los luchadores cachorros manul jugando en la provincia de Selenge, en el norte de Mongolia:

//www.youtube.com/watch?v=N8QG2ZrQ-FU

Imágenes como esta demuestran claramente la ternura y el carisma de los gatos de Pallas, pero solo al ofrecerles un vistazo en la naturaleza, también pueden ayudar a informar nuestra escasa comprensión de la biología, el comportamiento y la distribución de la especie.

Los gatos de Pallas han sido cazados durante mucho tiempo por su piel, y aunque ese peligro se ha desvanecido debido a las protecciones legales, todavía están amenazados por otras actividades humanas, según el grupo de conservación del Reino Unido Wildscreen. Algunas de sus presas están envenenadas en China y Rusia, por ejemplo, donde los pequeños mamíferos conocidos como pikas se consideran plagas. Y como muchos carnívoros salvajes de todo el mundo, quizás la mayor amenaza para los gatos de Pallas proviene de la pérdida y fragmentación de su hábitat.

Los científicos no están seguros de cuántos manuls salvajes existen en Asia, dónde viven exactamente o qué tan bien pueden adaptarse a la invasión humana, por lo que el primer paso para protegerlos es arrojar más luz sobre sus vidas secretas.

"Todavía no sabemos mucho sobre el comportamiento del gato de Pallas, ni siquiera sobre su rango real", dice Emma Nygren, bióloga conservacionista de Nordens Ark que coordina el proyecto PICA. "Si esperamos conservar a este misterioso gato, primero debemos entenderlo, y esperamos que este estudio traiga nuevas y valiosas ideas".

Mientras tanto, si los conservacionistas quieren que Internet abrace sus esfuerzos, los lindos videos de gatitos siempre son un buen lugar para comenzar.

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