Algunos datos interesantes sobre las ardillas voladoras

Los murciélagos son los únicos mamíferos que realmente vuelan, pero no son los únicos que puedes ver volando por encima al anochecer. Durante decenas de millones de años, una variedad de otros vertebrados peludos también se han disparado a través de los bosques, especialmente después del anochecer.

Las ardillas voladoras, que en realidad se deslizan, no vuelan, se remontan al menos a la Época del Oligoceno, y ahora vienen en 43 especies en Asia, Europa y América del Norte. Navegan de árbol en árbol en una membrana especial entre cada rama delantera y trasera, un truco que ha evolucionado varias veces en la historia. (Además de las ardillas voladoras, también lo usan otros mamíferos aéreos como anomalías, colugos y planeadores de azúcar).

Las ardillas voladoras son principalmente nocturnas, pero a veces salen durante el día, como esta ardilla voladora gigante roja y blanca (Petaurista alborufus) en la Reserva Natural Nacional de Foping en China. (Foto: Fotografía de Burrard-Lucas)

Deslizándose a través de los árboles a la luz de la luna, estos animales pueden parecer fantasmas. Sin embargo, su mística nocturna se equilibra con un carisma de ojos de ciervo, lo que los convierte en mascotas valiosas para los antiguos bosques donde viven. Los humanos se sienten naturalmente atraídos por la ternura y la novedad, por lo que los conservacionistas a menudo reúnen apoyo para los ecosistemas problemáticos al resaltar animales lindos o inusuales que dependen de ellos.

Incluso si raramente vemos mamíferos planeadores en la naturaleza, es bueno saber que todavía están allí, patrullando bosques primitivos como lo hicieron mucho antes de que existiera nuestra propia especie. Y dado que su futuro depende de la salud de tales lugares, cualquiera que aprecie a estos animales también debe ser fanático de los bosques nativos. Para arrojar un poco de luz sobre ambos, aquí hay una mirada más cercana al mundo secreto de las ardillas voladoras:

Esos ojos adorables son para la visión nocturna.

La ardilla voladora siberiana se extiende por el norte de Europa y Rusia, pero una población en la isla japonesa de Hokkaido ahora se considera una subespecie endémica, conocida como Pteromys volans orii. (Foto: harum.koh [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Los ojos grandes y redondos son una de las razones por las que las ardillas voladoras se ven tan lindas para los humanos. Pero si bien este rasgo generalmente indica la infancia en los mamíferos, como los ojos muy abiertos que nos quieren a los bebés y los cachorros, las ardillas voladoras conservan sus ojos desproporcionadamente gordos en la edad adulta. Desarrollaron grandes ojos para recolectar más luz para una mejor visión nocturna, una adaptación compartida por muchos animales nocturnos, desde búhos hasta lémures.

Pueden brillar por la noche.

Si bien sabemos que todas las especies de ardillas voladoras están activas durante la noche, no fue hasta hace poco que los investigadores descubrieron que algunas también brillan de noche.

Jonathan Martin, profesor asociado de silvicultura en el Northland College de Wisconsin, regresaba de una caminata una noche cuando encendió una luz ultravioleta en una ardilla voladora y vio que brillaba de color rosa, informa Popular Science. Basado en ese descubrimiento espontáneo, un equipo de investigadores liderado por Allison Kohler finalmente descubrió que todas las ardillas voladoras estadounidenses fluorescen por la noche.

También aprendieron que las ardillas voladoras brillan más fuertemente en su parte inferior. Todavía no está claro por qué las ardillas emiten un efecto fluorescente, pero los investigadores tienen varias teorías, incluida la evitación de los depredadores por la noche, la comunicación entre las ardillas y la navegación en terrenos nevados y helados.

En lugar de alas, las ardillas voladoras tienen 'patagia' y espuelas de muñeca.

La membrana peluda en forma de paracaídas entre las extremidades delanteras y traseras de una ardilla voladora se conoce como "patagium" (plural: patagia). Estas aletas atrapan el aire cuando cae la ardilla, lo que le permite impulsarse hacia adelante en lugar de caer en picado. Pero para asegurarse de que la patagia tome suficiente aire, las ardillas voladoras también tienen otro truco bajo la manga: espuelas de cartílago en cada muñeca que se pueden extender casi como un dedo extra, estirando la patagia más lejos de lo que los pequeños brazos de la ardilla pueden por sí mismos.

Cuando una ardilla voladora quiere alcanzar un árbol que está más allá de la distancia de salto, simplemente salta audazmente hacia la noche, como se captura en el video de arriba. Luego extiende sus extremidades, incluidas las espuelas de la muñeca, para estirar su patagia y comenzar a deslizarse. Aterriza en el tronco de su árbol objetivo, agarrando la corteza con sus garras y, a menudo, inmediatamente corre hacia el otro lado para evitar cualquier búho que pueda haber visto su deslizamiento.

Las ardillas voladoras pueden deslizarse 300 pies y hacer giros de 180 grados.

Una vista de una ardilla voladora del sur ( Glaucomys volans ) deslizándose por encima. (Foto: Prattikppf [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Puede que en realidad no vuelen, pero las ardillas voladoras aún cubren distancias impresionantes en el aire. El deslizamiento promedio de una ardilla voladora del norte (Glaucomys sabrinusis) es de aproximadamente 65 pies (20 metros), según el Museo de Zoología de la Universidad de Michigan, o un poco más largo que una bolera. Pero también puede ir mucho más lejos si es necesario, con deslizamientos registrados hasta 295 pies (90 metros). Eso significa que una ardilla voladora del norte de 11 pulgadas (28 cm) podría deslizarse casi en toda la longitud de un campo de fútbol, ​​o hasta la altura de la Estatua de la Libertad. También es notablemente ágil, usando sus extremidades, cola esponjosa y músculos patagia para hacer giros bruscos, incluso realizando semicírculos completos en un solo deslizamiento.

Y tales habilidades no se limitan a especies más pequeñas: la ardilla voladora gigante roja de Asia (Petaurista petaurista) puede crecer 32 pulgadas (81 cm) de largo y pesar casi 4 libras (1, 8 kg), pero se ha visto hacer deslizamientos ágiles hasta 246 pies (75 metros).

El 90 por ciento de todas las especies de ardillas voladoras existen solo en Asia.

Una ardilla voladora gigante roja ( Petaurista petaurista ) se posa en una rama en Sabah, Malasia. (Foto: vil.sandi [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

Las ardillas voladoras salvajes se pueden encontrar en tres continentes, pero no están distribuidas de manera uniforme. Cuarenta de las 43 especies conocidas son endémicas de Asia, lo que significa que, naturalmente, no existen en ningún otro lugar de la Tierra. Y los familiares de las ardillas voladoras han habitado partes de Asia durante aproximadamente 160 millones de años, según una nueva investigación sobre fósiles de mamíferos voladores que provienen de la era de los dinosaurios. Como informa el New York Times:

Los fósiles de la nueva especie, Maiopatagium y Vilevolodon, están exquisitamente conservados, revelando muchos detalles de su anatomía. Láminas de piel como alas se extendían desde sus mejillas hasta sus piernas y colas. También tenían hombros notablemente flexibles necesarios para trepar a los árboles y luego maniobrar por el aire durante un deslizamiento.

Asia ha desempeñado otro papel clave en la historia de las ardillas voladoras, según un estudio de 2013, con bosques densos que ofrecen tanto un refugio como un centro de diversificación. Estos hábitats pueden haber salvado a las ardillas voladoras durante los períodos glaciales, pero también se separaron lentamente y se volvieron a conectar con el tiempo, un proceso que puede estimular nuevas especies para evolucionar.

Sin embargo, incluso si los bosques asiáticos hicieran todo eso, muchos ahora enfrentan crecientes amenazas de deforestación a gran escala y cambio climático inducido por el hombre, los cuales ocurren mucho más rápido que los cambios naturales que soportaron las antiguas ardillas voladoras. "Sobre la base de este trabajo", escribieron los autores del estudio, "predecimos un futuro sombrío para las ardillas voladoras, uno que está estrechamente asociado con el destino de los bosques en Asia".

Solo 3 ardillas voladoras son nativas del Nuevo Mundo.

Las ardillas voladoras del sur son comunes en gran parte del este de América del Norte. (Foto: Ryan M. Bolton / Shutterstock)

Las ardillas voladoras existen en una gran franja de América del Norte y Central, a excepción de lugares escasamente arbolados como desiertos, praderas y tundra. Se han adaptado a una amplia gama de bosques en climas dramáticamente diferentes, desde Honduras hasta Quebec y desde Florida hasta Alaska. Sin embargo, a diferencia de sus parientes muy diversos en Asia, todas estas ardillas voladoras americanas provienen de solo tres especies. Están la ardilla voladora del norte y la ardilla voladora del sur (Glaucomys volans), más la ardilla voladora de Humboldt (Glaucomys oregonensis), identificada como una especie en 2017 después de haber sido clasificada previamente como una subespecie de ardilla voladora del norte.

Mapas de distribución para dos de las tres especies de ardillas voladoras de América del Norte. (Foto: Darekk2 [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia Commons

Las tres especies americanas están bastante extendidas, aunque algunas subespecies son relativamente raras, como la ardilla voladora del norte de Carolina en peligro de extinción (G. sabrinus coloratus) o la ardilla voladora de San Bernardino (G. sabrinus californicus).

Si las ardillas voladoras viven cerca, a menudo somos ajenos.

Las ardillas voladoras pueden ser difíciles de detectar en la oscuridad, pero a veces son traicionadas por su brillo de ojos, como el reflejo rojizo de esta ardilla voladora del norte (Glaucomys sabrinus) en Ontario. (Foto: PJTurgeon [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

La mayoría de las ardillas arbóreas que no se deslizan son diurnas o activas durante el día. Y debido a que algunas especies se han adaptado a la vida de la ciudad, como el ubicuo gris oriental de América del Norte, se encuentran entre la vida silvestre más comúnmente vista por muchas personas.

Pero en algunas partes del mundo, incluida gran parte de América del Norte, las ardillas voladoras son mucho más comunes de lo que sugiere su visibilidad diurna. Están muy extendidos no solo en áreas remotas y boscosas, sino también en muchas áreas suburbanas con suficientes árboles viejos para acomodar el estilo de vida de una ardilla voladora. Raramente los vemos porque están activos cuando tendemos a estar dormidos, o al menos en interiores. Incluso cuando estamos afuera por la noche, la cobertura de la oscuridad puede ocultarnos las ardillas voladoras.

Sin embargo, si desea ver o escuchar uno, hay formas de mejorar sus probabilidades. Una linterna puede revelar el brillo de los ojos de una ardilla voladora por la noche, por ejemplo, como en la foto de arriba. Muchas especies también emiten sonidos agudos de "pío" para comunicarse entre sí, a menudo escuchadas durante las primeras horas después de la puesta del sol.

Las ardillas voladoras bebés necesitan mucha maternidad.

Las ardillas voladoras no producen calor corporal hasta que tienen aproximadamente 5 semanas de edad. Cuando los cachorros huérfanos son llevados a centros de rehabilitación de vida silvestre, a menudo se envuelven en mantas o almohadillas térmicas para calentarse. (Foto: blu fish design / Shutterstock.com)

Las ardillas voladoras del sur son sobrevivientes inteligentes, pero solo llegan a ese punto con mucho amor maternal. "Las ardillas voladoras hembras del sur dan a luz a crías sin pelo e indefensas extremadamente descoordinadas e incapaces de darse la vuelta", explica el Museo de Zoología de la Universidad de Michigan (UMMZ). "Durante los primeros días de sus vidas, los jóvenes se retuercen continuamente mientras emiten débiles chirridos".

Sus orejas se abren entre dos y seis días después del nacimiento, y desarrollan algo de pelaje después de aproximadamente una semana. Sin embargo, sus ojos no se abren durante al menos tres semanas, y siguen dependiendo de sus madres durante varios meses. "Las hembras cuidan a sus crías en el nido y las crían durante 65 días, que es un tiempo inusualmente largo para un animal de este tamaño", agrega el UMMZ. "Los jóvenes se independizan a los 4 meses de edad a menos que nazcan más tarde en el verano, en cuyo caso generalmente pasan el invierno como familia".

Las madres también mantienen varios nidos secundarios, señala el Laboratorio de Ecología del Río Savannah (SREL) de la Universidad de Georgia, donde pueden huir con sus crías si el sitio principal del nido se vuelve demasiado peligroso. Según los informes, se vio a una ardilla voladora del sur haciendo esto durante un incendio forestal, incluso cuando las llamas chamuscaban su pelaje.

Las ardillas voladoras no hibernan, pero sí higgeran.

A pesar de habitar bosques fríos en lugares como Canadá, Finlandia y Siberia, las ardillas voladoras no hibernan. En cambio, se vuelven menos activos en climas fríos, pasan más tiempo en sus nidos y menos tiempo buscando alimento. (Sin embargo, aún se aventuran durante el invierno, como las ardillas voladoras enanas japonesas en el video de arriba).

También se sabe que lidian con el duro clima invernal acurrucados juntos. Las ardillas múltiples a veces comparten un nido por esta razón, más allá de los miembros de la familia inmediata. Pueden reducir su tasa metabólica y temperatura corporal para ahorrar energía, de acuerdo con el SREL, y beneficiarse del calor radiante de los demás. Acurrucarse en busca de calor puede ser tan importante, de hecho, que también se sabe que las ardillas voladoras comparten sus nidos con otros tipos de vida silvestre, incluidos los murciélagos e incluso los búhos.

Algunas ardillas voladoras son más grandes que un gato doméstico.

Las ardillas voladoras gigantes rojas y blancas pueden crecer 1 metro (3 pies) de largo desde la cabeza hasta la cola. (Foto: Fotografía de Burrard-Lucas)

Las ardillas voladoras varían en tamaño desde unas pocas pulgadas hasta unos pocos pies, incluidas algunas de las ardillas arbóreas más pequeñas y más grandes conocidas por la ciencia. Ambas especies americanas son relativamente pequeñas, por ejemplo, mientras que algunas ardillas voladoras asiáticas pueden ser enormes.

Conocidas como ardillas voladoras gigantes, estas varían de abundantes a en peligro de extinción. El gigante rojo y blanco (Petaurista alborufus) puede medir más de 3 pies (1 metro) de largo y 3 libras (1, 5 kilogramos), y es relativamente común en el centro y sur de China. El gigante rojo ligeramente más pequeño (P. petaurista) tiene un rango aún más amplio, desde Afganistán y Pakistán hasta Malasia y Singapur. Ambas están clasificadas como especies de "menor preocupación" por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN).

Una ardilla voladora gigante roja y blanca es tratada en un centro de rescate en Guangzhou, China. (Foto: China Photos / Getty Images)

Algunos otros gigantes son mucho más raros. La ardilla voladora lanuda (Eupetaurus cinereus) se conoce solo por una docena de especímenes en el extremo norte del Himalaya, y la UICN la considera en peligro debido a la tala de sus bosques de pinos nativos.

También está la ardilla voladora Namdapha en peligro crítico (Biswamoyopterus biswasi), conocida solo por un solo espécimen encontrado en el Parque Nacional Namdapha de India en 1981. Se pensó que era el único miembro de su género hasta 2012, cuando una especie relacionada (B. laoensis ) fue descubierto en un mercado de carne de animales silvestres en Laos.

Esta no es una ardilla voladora, pero es un mamífero planeador.

Sunda colugos ( Galeopterus variegatus ) son mamíferos planeadores del sudeste asiático. (Foto: Vincent Thomas / Shutterstock.com)

Además de las ardillas voladoras, también hay al menos otras 20 especies de mamíferos planeadores fuera de la familia de las ardillas, Sciuridae. Habitan ambientes boscosos similares, usan su patagia de manera similar y generalmente son nocturnos; simplemente evolucionaron sus habilidades por separado, un proceso llamado evolución convergente.

Los planeadores que no son ardillas incluyen colugos, también conocidos como "lémures voladores", aunque no son lémures y no pueden volar, y las anomalías, siete roedores africanos denominados "ardillas de cola escamosa" a pesar de no ser ardillas reales. También hay zarigüeyas de deslizamiento, un grupo de marsupiales que incluyen planeadores de azúcar, el planeador de caoba en peligro de extinción de Australia y el planeador del norte en peligro crítico de Papua Nueva Guinea.

Algunas ardillas voladoras son adictas al ático.

A medida que los bosques de todo el mundo se desvanecen en granjas y ciudades, la vida silvestre debe adaptarse o desaparecer. Muchas ardillas voladoras han demostrado ser adaptables a los hábitats humanos, incluidas ambas especies americanas, si se dejan intactos suficientes árboles altos. Pero su ingenio también tienta a algunas ardillas voladoras a compartir nuestros hogares, posiblemente confundiendo áticos con enormes cavidades de árboles. Y eso puede generar problemas, como explica el video anterior.

En última instancia, la clave para deshacerse de las ardillas voladoras y otros roedores es la exclusión o el sellado de sus puntos de entrada, ya que ellos u otros intrusos podrían volver a invadir. Para obtener consejos sobre cómo separarse de manera humana y efectiva, consulte esta hoja informativa del Departamento de Energía y Protección del Medio Ambiente de Connecticut, y esta guía detallada sobre el desalojo de una familia de ardillas voladoras. (Tampoco trate de mantenerlos como mascotas: alimentar y albergar vida silvestre es generalmente una mala idea para todos los involucrados).

Son una de las muchas razones por las que vale la pena proteger los bosques antiguos.

Las ardillas voladoras a menudo prosperan en los bosques primarios, como este en la costa de Oregón. (Foto: Alaina McDavid [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Los bosques hicieron que las ardillas voladoras fueran quienes eran, creando entornos donde las habilidades de deslizamiento les dieron a sus antepasados ​​una ventaja. Y las ardillas voladoras han ayudado a dar forma a sus hábitats a cambio, diseminando semillas de árboles y proporcionando alimento para depredadores nativos como los búhos.

Las ardillas voladoras solo juegan un papel pequeño en ecosistemas forestales grandes y complicados, pero esos ecosistemas también resultan ser muy valiosos para los humanos, ya que ofrecen una gran cantidad de recursos naturales y servicios ecológicos como aire más limpio, agua más limpia y menos inundaciones. A veces perdemos de vista esos beneficios, y la carismática vida silvestre como las ardillas voladoras puede ayudarnos a recordar no perder el bosque por los árboles.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó por primera vez en enero de 2017.

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