¿Alguna vez se preguntó cómo llegaron los estorninos europeos a los Estados Unidos? Culpar a Shakespeare

Si te gusta un buen whodunnit, esta es una de las variedades aviarias que puede sorprenderte. ¿Cómo se convirtieron los estorninos europeos en uno de los pájaros cantores más numerosos de Estados Unidos?

Dondequiera que vivas, sin duda los has visto, escuchado, leído sobre ellos y, tal vez, incluso los has maldecido. Los estorninos europeos son pájaros negros rechonchos con plumas cubiertas de manchas blancas durante el invierno que se vuelven negras y brillantes en verano. Tienden a aparecer en casi todas partes, a menudo en cantidades muy grandes y agresivas, en árboles de sombra sobre casas, en céspedes, en campos agrícolas donde devoran cultivos de granos e, incluso, en motores de aviones. El 4 de octubre de 1960, el vuelo 375 de Eastern Air Lines se estrelló contra una gran bandada de estorninos mientras despegaba del aeropuerto Logan de Boston, matando a 62 de los 72 pasajeros a bordo.

Pero, como se preguntarán, ¿cómo cruzaron el Océano Atlántico en primer lugar y, una vez en el Nuevo Mundo, cómo se hicieron tan numerosos?

Puedes agradecer a Shakespeare y a un fanático de Shakespeare que se describe a sí mismo con el nombre de Eugene Schieffelin.

Un personaje de Shakespeare pensó usar un estornino para volver loco a su adversario. (Foto: Spinus Nature Photography / Wikimedia Commons)

Los alegres pájaros de Shakespeare

Schieffelin era un farmacéutico de Nueva York de finales del siglo XIX y en 1877 era el presidente y la fuerza impulsora de la Sociedad Estadounidense de Aclimatación. El grupo fue fundado en la ciudad de Nueva York en 1871 con el propósito de introducir la flora y fauna europea en América del Norte. Schieffelin, según cuentas populares, fue un paso más allá. Era un ávido admirador de Shakespeare y decidió que el grupo debía presentar a América del Norte todas las especies de aves que el Bardo de Avon mencionaba en sus obras. Eso sería aproximadamente 60, más o menos una especie.

"No es fácil llegar a una lista completa de especies de aves que la Sociedad Americana de Aclimatación de Schieffelin intentó introducir en los Estados Unidos", dijo Joe DiCostanzo, un especialista en aves del Museo de Historia Natural de Estados Unidos. "No está claro que alguna vez se haya publicado una lista completa".

DiCostanzo dijo que algunas especies que el grupo de Schieffelin aparentemente trajo a América fueron la alondra del cielo (Alauda arvensis), el ruiseñor (Luscinia megarhynchos), el tordo (Turdus philomelos), el pinzón común (Fringilla coelebs) y, en particular, el Estornino europeo (Sturnus vulgaris). Shakespeare solo mencionó estorninos una vez, en Enrique IV, Acto 1, cuando Hotspur se rebela contra el rey. Hotspur quiere volver a la regla, por lo que en la tercera escena Shakespeare le hace fantasear con enseñar a un estornino a atormentar al Rey diciendo el nombre de uno de los enemigos de su alteza, Mortimer.

"No, tendré un estornino a quien se le enseñará a hablar nada más que Mortimer, y dárselo para mantener su ira todavía en movimiento".

Eso fue todo lo que Schieffelin necesitó.

Importó 60 estorninos a Nueva York y el 6 de marzo de 1890 los trajo de su casa de campo a Central Park. Según se informa, otras presentaciones de pájaros de los poemas y obras de Shakespeare no habían funcionado bien en Estados Unidos. Entonces, ¿qué podría salir mal con la liberación de cinco docenas de pequeños pájaros negros con colas rechonchas en medio de la ciudad de Nueva York en lo que se ha descrito como una nevada y fría mañana de primavera? Más de 125 años y 200 millones de estorninos después, sabemos la respuesta.

Los estorninos liberados por Eugene Schieffelin eran anidadores bastante agresivos y desordenados. (Foto: Daniel Plazanet / Wikimedia Commons)

Mucho ruido sobre los estorninos

"Los estorninos, o al menos los que fueron traídos fueron, o se volvieron, bastante agresivos", dijo Walt Koenig, científico senior del Laboratorio de Ornitología de Cornell en la Universidad de Cornell en Ithaca, Nueva York. Como especie, Koenig dijo que los estorninos son omnívoros, lo que significa que comen casi cualquier cosa (insectos, semillas e incluso ocasionalmente pájaros bebés) y que pueden sobrevivir y prosperar en una amplia gama de hábitats. Schieffelin, sin duda, no podría haber imaginado que las aves que lanzó se multiplicarían en varios cientos de millones y se convertirían en lo que Koenig llama "probablemente la especie de ave introducida o no nativa más exitosa en los Estados Unidos, si no en el mundo".

Los estorninos son anidadores de cavidades y tuvieron mucho éxito al competir por sitios de anidación con especies de aves nativas, como los pájaros azules, que también anidan en las cavidades de los árboles y otros lugares. "Existen numerosos informes de ellos usurpando nidos de especies nativas que anidan en cavidades, demostrando inequívocamente su capacidad para desplazar una variedad de especies", agregó Koenig, quien tiene un sitio de estudio en California y ha escrito un artículo sobre los efectos de los estorninos en los nativos. especies que anidan en cavidades.

Lo que hace que los estorninos sean un problema, dijo, es que son anidadores extremadamente desordenados. "Traen todo tipo de palos, los niños defecan en todas las cavidades y, en general, dejan las cavidades en peor forma de lo que las encontraron", dijo. "Eso hace que sea más difícil para otras especies reutilizar las cavidades más adelante. Pienso en ellas como 'agotar' las cavidades de una manera que otras especies no lo hacen".

"Lo que es más discutible", continuó, "son los efectos demográficos de los estorninos en las especies nativas. Ciertamente pueden causar que las especies nativas retrasen la anidación, y hay estudios que sugieren que han tenido o están teniendo efectos negativos significativos en algunas especies". casos locales. Sin embargo, la evidencia de que hayan provocado una disminución generalizada en cualquier especie de ave nativa de América del Norte (según los análisis de Christmas Bird Counts y Breeding Bird Surveys) es extrañamente débil debido a las observaciones de comportamiento ". Esta rareza, dijo, es un tema que le interesa y que muy bien podría volver a visitar en un futuro cercano.

(Hasta entonces, siempre hay tiempo para entrenar a un estornino para irritar a alguien que no eres muy aficionado).

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