¿Alguna vez has visto una ardilla blanca?

Si bien hay dos especies conocidas de ardillas blancas en Asia, no hay ninguna en América del Norte, por lo que si ha visto una ardilla completamente blanca o mayormente blanca en la naturaleza aquí, ha visto algo bastante raro. Pero para entender por qué, algunos antecedentes están en orden.

La mayoría de las ardillas blancas vistas en América del Norte son variantes genéticas de color de la ardilla gris oriental.

Para algunas de estas ardillas grises del este, sus abrigos únicos son causados ​​por el albinismo, un trastorno congénito caracterizado por poca o ninguna producción de melanina. Esta falta de melanina hace que los ojos del animal albino parezcan rosados ​​o rojos, el color de sus vasos sanguíneos.

Sin embargo, las ardillas con batas completamente blancas y ojos oscuros son probablemente leucísticas.

El leucismo implica una pérdida parcial de pigmentación y a menudo se confunde con el albinismo, pero aunque los animales leucísticos tienen una coloración blanca, pálida o irregular, el color de sus ojos no se ve afectado.

Pero luego están las ardillas blancas que no son albinas o leucísticas.

“Aún más raro parece ser el tipo de patrón de abrigo que tenemos aquí en Brevard, Carolina del Norte. El pelaje es principalmente blanco, pero hay un distintivo parche en la cabeza (gris) y una franja dorsal que se ensancha en la región del hombro ", escribe Robert Glesener, director de investigación del Instituto de Investigación de la Ardilla Blanca. "Hay alguna evidencia de que este patrón se hereda".

Una ardilla gris oriental albina en Olney, Illinois. (Foto: Tony Campbell / Shutterstock)

Donde verlos

Las ardillas grises del este son una especie común, por lo que técnicamente podría detectar una ardilla blanca en cualquier lugar del rango nativo del animal.

Las ardillas habitan el este y medio oeste de los EE. UU. Y las provincias orientales de Canadá, pero ciertas ciudades y pueblos son conocidos por su gran población de ardillas blancas, como Brevard, Carolina del Norte; Marionville, Missouri; Olney, Illinois; Kenton, Tennessee; y Exeter, Ontario.

Pero sus probabilidades de ver una ardilla blanca son mayores en Brevard. La investigación de Glesener ha encontrado que casi una de cada tres ardillas de la ciudad tiene pelaje blanco, lo que significa que tiene el mayor porcentaje de blanco de cualquier colonia de ardillas conocida.

En muchos de los lugares donde prosperan las ardillas blancas, sus colonias se remontan a las ardillas blancas que fueron liberadas o escaparon a la naturaleza.

En el caso de las ardillas blancas de Brevard, un residente local recibió un par de ardillas blancas, que se habían escapado de un carnaval de Florida, como un regalo en 1949. Finalmente, una de estas ardillas hizo otro jailbreak y comenzó a reproducirse en la naturaleza.

Una ardilla blanca se asoma desde detrás de un árbol en el Brevard College de Brevard, Carolina del Norte. (Foto: Laura Moss / MNN)

¿Por qué florecen en ciertas áreas?

El albinismo a menudo puede ser un detrimento de la supervivencia de un animal.

"Su tasa de supervivencia es prácticamente cero", dice Chad Staples, un curador en Featherdale Wildlife Park. "Los depredadores los eligen fácilmente de un grupo. Las familias y los grupos sociales pueden excluirlos porque a todos los demás miembros les parecen extranjeros ".

Entonces, ¿por qué las ardillas con pelaje blanco prosperan en ciertas áreas?

En primer lugar, hay algunas pruebas de que, en algunas circunstancias, la coloración blanca podría ser ventajosa porque los depredadores pueden no identificar a una criatura completamente blanca como presa.

En segundo lugar, los lugares con grandes poblaciones de ardillas blancas tienden a ser ciudades y pueblos donde los depredadores son limitados.

Sin embargo, el factor más importante que contribuye a la supervivencia de las ardillas es que a menudo reciben cierto grado de protección de los residentes.

Mientras que las ardillas grises del este a menudo se consideran plagas, las blancas pueden ser apreciadas e incluso celebradas. En muchos lugares, las ardillas son un atractivo para los visitantes, aportando dinero constante para el turismo.

“Hemos tenido personas que vinieron desde Indonesia, desde Australia. Mucha gente viene de Londres, solo para ver a las ardillas ”, dijo Clint Wise, propietario de Marionville, el Bed and Breakfast White Squirrel Hollow de Indiana, a Rural Missouri.

En Brevard, las ardillas blancas son tan apreciadas que en 1986, el ayuntamiento aprobó una ordenanza que establece un santuario para los animales, y hoy se celebran en el Festival anual de la ardilla blanca.

Cuando los lugareños valoran a las ardillas blancas sobre sus contrapartes grises, seleccionan en contra de la coloración normal de los animales, y después de algunas generaciones, los genes para el pelaje blanco se vuelven más comunes, permitiendo que florezcan las ardillas blancas.

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