Ahora sabemos la razón del colmillo del narval

Conocidos como "los unicornios del mar", los narvales son únicos por el colmillo solitario que sobresale por la parte superior de sus cabezas. El cuerno es en realidad un diente frontal canino que puede alcanzar hasta nueve pies. Pero hasta hace poco los científicos no estaban seguros de cuál era el propósito que tenía.

La investigación ha identificado muchas posibilidades, sugiriendo que el colmillo se usa como un órgano sensorial, ayudando al narval a detectar cambios en su entorno. Los machos de la especie pueden incluso usar los cuernos para buscar comida o encontrar parejas.

Narvales = pavos reales?

No hay confusión sobre las plumas del pavo real macho, lo ayudan a presumir. (Foto: Mathias Appel [dominio público] / Flickr)

La teoría más reciente es una que no se siente demasiado descabellada: es una forma de presumir ante las mujeres y advertir a los hombres que compiten.

El investigador de la Universidad Estatal de Arizona, Zackary Graham, autor del estudio publicado en la revista Biology Letters, se centra en la selección sexual en su trabajo. Mientras buscaba nuevos ejemplos, el narval le llamó la atención.

"En general, estoy interesado en la selección sexual, que es responsable de crear algunos de los rasgos más locos de la biología. Como biólogo evolutivo, trato de entender por qué algunos animales tienen estos rasgos extraños y por qué otros no". dijo en un comunicado de prensa de la universidad.

Graham ha estudiado la selección sexual en muchas especies, y se dio cuenta de que para demostrar que el colmillo se selecciona sexualmente, podría usar la relación entre el tamaño del colmillo y el tamaño del cuerpo.

Él y su equipo observaron los datos de 245 narvales machos adultos en el transcurso de 35 años y al observar el crecimiento de la cola o la platija versus el crecimiento del colmillo, fue relativamente fácil ver el crecimiento descomunal del colmillo y solo el más grande y los narvales más fuertes pueden permitirse tener colmillos tan grandes. Eso ayuda a los hombres: "La información que comunica el colmillo es simple: 'Soy más grande que tú'", dice Graham, y también para atraer a una pareja.

Si va a poner tanto esfuerzo en una parte del cuerpo, será mejor que valga la pena.

¿Es un diente realmente extraño?

El diente de un narval está esencialmente construido 'de adentro hacia afuera', dice un investigador. (Foto: Yeti punteado / Shutterstock)

Al analizar los estudios con diferentes filtros, desde anatomía hasta genética y dieta, un equipo de investigadores tomó una visión más completa de investigaciones pasadas, y eso los llevó a la teoría sobre la capacidad sensorial mencionada anteriormente.

"Este diente es casi como un pedazo de piel en el sentido de que tiene todas estas terminaciones nerviosas sensoriales", dijo a BBC Earth el autor principal del estudio, el Dr. Martin Nweeia de la Facultad de Medicina Dental de Harvard. El colmillo de narval está "esencialmente construido de adentro hacia afuera".

Reunió a un equipo de investigadores internacionales para comprender la función de la inusual protuberancia del narval. Para hacerlo, capturaron a varios de los animales esquivos y los anclaron usando una red anclada perpendicular a la orilla.

Los investigadores descubrieron que la capa externa de cemento del colmillo es porosa, la capa interna de dentina tiene tubos microscópicos que se canalizan hacia el centro, y la pulpa en el centro tiene terminaciones nerviosas que se conectan con el cerebro del animal. La estructura hace que el colmillo sea sensible a la temperatura y a las diferencias químicas en el medio ambiente.

Los resultados de su trabajo fueron publicados en la revista The Anatomical Record.

Cuando el colmillo se expuso a diferentes niveles de sal en el agua circundante, por ejemplo, los investigadores notaron un cambio en la frecuencia cardíaca del narval.

Los animales pueden básicamente "saborear" las concentraciones de químicos en el agua. Debido a eso, los investigadores creen que los hombres pueden usar el colmillo para encontrar comida. También parecen ser capaces de encontrar hembras que están listas para aparearse.

Nweeia le dijo a la BBC que le fascina que los narvales pongan toda su energía en cultivar un solo colmillo en lugar de tener un par de dientes para ayudarlos a comer su dieta de peces grandes.

"Si estabas buscando un diente ideal y fascinante para estudiar, no hay duda de que sería este".

¿Es el colmillo para peces impresionantes?

Las imágenes de Canadá pueden respaldar una de las conclusiones provisionales del estudio de Nweeia: usar los colmillos para encontrar comida. ¿Una peculiaridad adicional? Los cuernos también pueden ayudar a los narvales a prepararse para comer esa comida también.

El video de arriba, filmado con drones por WWF en Canadá en 2017, muestra narvales en Tremblay Sound, Nunavat, golpeando al bacalao ártico con sus colmillos para aturdirlos antes de engullirlos.

Steve Ferguson, de Fisheries and Oceans Canada, explicó en un video para la agencia que el metraje del dron muestra que los narvales machos "rastrean el bacalao con el colmillo y [...] cuando el bacalao se coloca cerca de la punta del colmillo, el el narval le dio un golpe rápido y duro que probablemente sorprendió al pez, parecía que por un momento no se movía, y luego el narval se movería con la boca y succionaría a la presa ".

Dado que solo estamos viendo este comportamiento ahora, en gran parte gracias a la discreción general de los drones, los investigadores están ansiosos por saber qué otros usos posibles hay para los colmillos.

Un órgano sensorial de doble propósito, una forma de atraer hembras y aturdidor de bacalao ya es emocionante, entonces, ¿qué otros usos podrían tener estas criaturas de las profundidades para este diente con aspecto de cuerno?

Esta historia se publicó originalmente en 2016 y se ha actualizado con nueva información.

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