9 megafauna extinta que están fuera de este mundo

Megafauna son simplemente grandes animales. Los elefantes son megafauna, al igual que las jirafas, ballenas, vacas, ciervos, tigres e incluso humanos. Megafauna se puede encontrar en todos los continentes y en todos los países.

Por cada especie viva de megafauna, hay una gran cantidad de megafauna extinta. En la era anterior al asentamiento generalizado, sin las presiones de la interferencia humana, los animales eran libres de evolucionar hacia formas verdaderamente impresionantes. Imagine castores del tamaño de osos o cerdos salvajes más grandes que los rinocerontes modernos, o incluso perezosos del tamaño de elefantes.

Se puede culpar a los humanos por llevar a muchos de los megafauna extintos más recientemente a sus límites. En general, se acepta que las poblaciones de muchos animales grandes se desplomaron en los primeros mil años después de que los humanos golpearan un continente. Nuestros primeros antepasados, razonablemente, habrían perseguido a los animales más grandes que pudieran para alimentar a sus familias y matar a los depredadores más grandes para reducir la competencia y los ataques. Combine el ingenio humano, los cambios climáticos y cientos y miles de años y pronto obtendrá una tierra desprovista de megafauna.

Pero mirando más atrás, más allá del amanecer de la humanidad, encontrarás una imagen aún más interesante de la megafauna. Estamos hablando de tiburones de 50 pies, nutrias gigantes del tamaño de lobos y extraños híbridos de tortuga castor del tamaño de un VW Beetle y el apetito de una vaca. Si alguna vez perfeccionáramos el viaje en el tiempo, los ecologistas harán fila para viajes de regreso para estudiar la extraña zoología del pasado.

Con eso en mente, aquí hay siete ejemplos de otro mundo de megafauna ahora extinta.

Gliptodonte

Un pariente de los armadillos modernos, los glyptodons eran mamíferos blindados aproximadamente del tamaño de un Volkswagen Beetle que se extinguió hace unos 10, 000 años. (Foto: Pavel.Riha.CB [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Los Glyptodons eran enormes mamíferos blindados que se extinguieron hace unos 10, 000 años. Aproximadamente del tamaño de un VW Beetle, el glyptodon estaba bien blindado contra los ataques de los depredadores. Un pariente de los armadillos de hoy en día, no pudieron meter la cabeza en su caparazón como tortugas y confiaron en una gruesa armadura de cráneo y puntas afiladas para defenderse.

Argentavis

Argentavis podría crecer hasta tener 24 pies de punta a punta, que es dos veces el tamaño del cóndor andino, una de las aves más grandes del mundo en la actualidad. (Foto: Wangyonglee [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

El Argentavis tiene la distinción de ser el ave voladora más grande jamás descubierta. El ave masiva podría crecer hasta 24 pies, punta a ala, el doble del tamaño del cóndor andino, que es una de las aves más grandes del mundo en la actualidad. Se cree que el Argentavis se basó en las corrientes térmicas para decir en alto. El enorme tamaño de las criaturas habría dificultado los despegues, y es probable que establecieran sus hogares en las montañas donde podrían usar laderas y vientos en contra para ayudar en el lanzamiento. Aunque sin duda sería aterrador encontrarse bajo un Argentavis en alza, los vivos no tendrían demasiado de qué preocuparse: se cree que el pájaro era un carroñero que prefería sus comidas ya matadas.

Paraceratherium

Paraceratherium, que medía 20 pies de alto en el hombro, vivió hace unos 25 millones de años en lo que ahora es Asia. (Foto: Dmitry Bogdanov [CC BY 3.0] / Wikimedia Commons)

Los Paraceratherium eran enormes bestias que vivieron hace unos 25 millones de años en lo que ahora es Asia. Con casi 20 pies de altura en el hombro, Paraceratherium sigue siendo la especie de mamífero más grande conocida que camina por la Tierra. Nuestro registro fósil del Paraceratherium es relativamente escaso, por lo que es difícil decir exactamente cómo se veían, pero el consenso científico general es que tenían cuellos y cabezas largos y musculosos, no muy diferentes a los de un rinoceronte sin cuernos. Utilizarían su largo alcance para pastar en los árboles altos.

Los tamaños relativos de Paraceratherium, Elasmotherium, rinocerontes blancos, rinocerontes indios, rinocerontes negros y rinocerontes de Sumatra en comparación con un humano. (Foto: DagdaMor [CC BY 3.0] / Wikimedia Commons)

Megalania

Este lagarto monitor vivió en Australia hace unos 50, 000 años. (Foto: Cas Liber [dominio público] / Wikimedia Commons)

Varanus priscus era una goanna gigante y carnívora que puede haber crecido hasta 23 pies de largo y pesar más de 4, 000 libras. Este lagarto monitor habitó el sur de Australia durante el Pleistoceno y se alimentó de otros animales medianos y grandes. Puede haber sido venenoso, y si lo fuera, sería el vertebrado venenoso más grande conocido.

Pereza molida

El perezoso de tierra se extendía 20 pies de largo y pesaba hasta 9, 000 libras. (Foto: Dallas Krentzel [CC BY 2.0] / Flickr)

Es apropiado que esta próxima entrada siga al enorme Paraceratherium porque el perezoso terrestre es uno de los pocos mamíferos terrestres que podría darle al Paraceratherium una carrera por su dinero. Con un peso de hasta 9, 000 libras y una extensión de 20 pies de largo, el perezoso merodeó alrededor de los bosques y pastizales de América del Sur hace tan solo 10, 000 años, manteniéndose comiendo hierbas, arbustos y hojas. El perezoso de tierra tuvo la desgracia de superponerse con el reinado de la humanidad y probablemente fue cazado hasta la extinción mientras nos alejábamos de América del Norte.

Megalodon

Un esqueleto de megalodon en exhibición en el Museo Marino Calvert en Solomons, Maryland. (Foto: Calvert Marine Museum, Solomons, Maryland [CC BY 3.0] / Wikimedia Commons)

Aunque las entradas anteriores en esta lista eran criaturas grandes, ninguna de ellas era realmente algo por lo que una persona tuviera que preocuparse. Pero este no. El megalodon puede considerarse mejor como un gran tiburón blanco gigante, un depredador altamente capaz sentado en la parte superior de la red alimentaria. Podría crecer hasta más de 50 pies de largo y luciría dientes de siete pulgadas de largo. El megalodon cenó en ballenas, delfines, marsopas y tortugas marinas gigantes. El cuadro a continuación lo dice todo.

(¿Te imaginas uno de estos atrapado en un tornado?)

Este cuadro compara el tamaño del megalodon con el gran tiburón blanco y un humano. (Foto: Steveoc 86 [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia Commons)

Daeodon

Este enorme cerdo musculoso vivió hace unos 20 millones de años en América del Norte. (Foto: Jay Matternes [dominio público] / Wikimedia Commons)

El daeodon, como el megalodon, es digno de una buena dosis de miedo. Eran enormes torres descomunales de cerdo musculoso que vivieron hace unos 20 millones de años en América del Norte. Podrían llegar a medir seis pies de alto en el hombro y pesar miles de libras. Los restos fosilizados de sus dientes sugieren que eran omnívoros y se alimentaban tanto de animales (algunos tan grandes como las vacas modernas) como de plantas. Se trata de su dominio de la red alimentaria de que pertenecen a una familia de animales apodados "cerdo del infierno" y "cerdo terminador".

Nutria gigante

Nutrias gigantes del tamaño de lobos vivieron hace 6 millones de años. (Foto: Museo de Historia Natural de Cleveland / YouTube)

Hace unos 6 millones de años, las nutrias gigantes ( Siamogale melilutra ) del tamaño de lobos y con un peso de 110 libras (dos veces el tamaño de las nutrias de hoy en día) vivían en lo que ahora es Asia. Recientemente, los paleontólogos estadounidenses que excavaron un antiguo lecho de un lago en la provincia de Yunnan en el suroeste de China encontraron un cráneo, una mandíbula y dientes completos. Los dientes mostraron que las criaturas peludas vivían de moluscos y moluscos extra grandes, que se abrieron con una poderosa mandíbula.

Castor gigante

Los castores gigantes eran versiones de tamaño grande de las pequeñas criaturas peludas que conocemos hoy. (Foto: Charles R. Knight [dominio público] / Wikimedia Commons)

Los castores gigantes, llevados a la extinción hace unos 11, 000 años, eran versiones de gran tamaño de los pequeños ingenieros paisajistas de hoy en día. Podrían crecer más de ocho pies de largo y inclinar la balanza a 200 libras. Piensa en un castor del tamaño de un oso negro: es un animal grande. La evidencia sugiere que los castores gigantes construyeron refugios como los castores modernos.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en septiembre de 2013.

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