9 hechos extravagantes sobre el ornitorrinco

Es posible quedarse sin adjetivos cuando se trata de describir el ornitorrinco. Esta criatura única, endémica de Australia, ha confundido a los científicos desde su descubrimiento. Todavía no sabemos mucho sobre el animal semiacuático o los secretos que guarda.

Sin embargo, aquí hay algunas cosas y descubrimientos sobre el ornitorrinco que sí conocemos. Algunos tienen sentido y otros, francamente, solo conducen a más preguntas.

1. La gente originalmente pensaba que el ornitorrinco era un animal falso. Cuando el ornitorrinco fue descrito por primera vez en 1799 en la "Miscelánea del naturalista" por el naturalista George Shaw, escribió: "Tan precisa es la similitud que, a primera vista, naturalmente excita la idea de una preparación engañosa por medios artificiales". De hecho, la apariencia única del ornitorrinco (pico y patas de pato, cuerpo y pelaje de nutria y cola de castor) casi grita engaño. Aunque Shaw dudaba de su autenticidad, todavía llamaba a la criatura "ornitorrinco" y le proporcionó un nombre en latín, Platypus anatinus o "pato de pie plano". El nombre científico de la criatura ahora es Ornithorhynchus anatinus, y es el único representante vivo de su familia y género.

Una ilustración del ornitorrinco de 'The Naturalist's Miscellany'. (Foto: La miscelánea del naturalista [CC0 1.0]] / Wikimedia Commons)

2. Los ornitorrincos son mamíferos venenosos. Muy pocos mamíferos son venenosos. Un ornitorrinco macho libera veneno a través de las espuelas del tobillo (las hembras no son venenosas). El veneno se compone de proteínas similares a la defensina, o DLP, tres de las cuales solo se encuentran en el ornitorrinco, lo que aumenta el factor de rareza del animal. El veneno puede dañar severamente, pero no matar, a los humanos, pero puede ser letal para los animales más pequeños. Los científicos piensan que el veneno, que aumenta la producción durante los períodos de apareamiento, pretende incapacitar a los machos rivales. Hablando de reproducción ...

3. Los ornitorrincos son mamíferos que ponen huevos. El ornitorrinco no es el único mamífero venenoso, y no es el único mamífero que pone huevos (las cuatro especies de equidna también ponen huevos). No se sabe mucho sobre el ciclo de vida de un ornitorrinco. Los machos no juegan ningún papel en la cría de la descendencia después del apareamiento. La hembra gesta los huevos entre dos y cuatro semanas y luego otra semana de incubación en la que los círculos femeninos alrededor de ellos se van a la cola. Una vez que salen del cascarón, los jóvenes succionan la leche de pelos mamarios especiales durante unos meses antes de independizarse.

4. Están en riesgo de extinción. El ornitorrinco figura como casi amenazado en la Lista Roja de especies amenazadas de la UICN. Las condiciones extremas y prolongadas de sequía en Australia han secado las vías fluviales que conforman el hábitat del ornitorrinco, según un estudio de 2020 en Biological Conservation. Los animales también están amenazados por la pérdida de hábitat debido a la limpieza de la tierra y el cambio climático. Los últimos meses de incendios forestales también han afectado a la especie. "Existe una necesidad urgente de implementar los esfuerzos nacionales de conservación para este mamífero único mediante el aumento de las encuestas, el seguimiento de las tendencias, la mitigación de las amenazas y la mejora de la gestión del hábitat de los ornitorrincos en los ríos", escriben los investigadores.

Los ornitorrincos comen pequeños invertebrados que bañan el fondo, como gusanos. (Foto: John Carnemolla / Shutterstock)

5. La leche de ornitorrinco podría combatir las superbacterias. Dado que los ornitorrincos no tienen una forma estéril de suministrar leche, necesita protecciones adicionales contra las bacterias en el medio ambiente. En 2010, los científicos descubrieron que la leche de los ornitorrincos contenía propiedades antibacterianas que podrían ayudar en la lucha contra la resistencia a los antibióticos. Un estudio publicado en la revista Structural Biology Communications determinó que la proteína tiene una estructura similar a un anillo, por lo que los investigadores la llamaron la proteína Shirley Temple, en honor al niño actor conocido por sus mechones rizados. Esta estructura es única entre las proteínas, y también podría indicar una función terapéutica única.

6. Los ornitorrincos tienen 10 cromosomas sexuales. Los mamíferos generalmente solo tienen un solo par de cromosomas que determinan el sexo, pero los ornitorrincos tienen cinco pares, una rareza real en los mamíferos. Para los mamíferos, dos cromosomas son todo lo que necesita para determinar el sexo, pero para el ornitorrinco, siempre son 10 cromosomas los que determinan el sexo. Aún más extraño es que algunos de esos cromosomas Y comparten genes con los cromosomas sexuales que se encuentran en las aves. Si pájaros. Es posible que los cromosomas sexuales de mamíferos y los cromosomas sexuales de aves evolucionen al mismo tiempo, y el ornitorrinco podría ser la clave para descubrirlo.

7. Los ornitorrincos no tienen estómagos. Los ornitorrincos se alimentan de invertebrados que viven en el fondo (gusanos, larvas de insectos, camarones), pero esa comida llega directamente a sus intestinos desde sus esófagos. No tienen un saco de enzimas digestivas o ácidos para descomponerlo. Un estudio publicado en Genome Biology describió cómo varios genes diferentes relacionados con la digestión y el estómago fueron eliminados o desactivados en la criatura. Una posible razón para esto es que esos platos que viven en el fondo pueden tener un alto contenido de carbonato de calcio, una sustancia que neutraliza el ácido del estómago. No necesita el ácido si lo cancela todo el tiempo.

El ornitorrinco no tiene dientes dentro de su boca interesante. (Foto: Mari_May / Shutterstock)

8. Los ornitorrincos tampoco tienen dientes. Primero sin estómagos y ahora sin dientes. ¿Cómo comen siquiera? Cuando los ornitorrincos van a bucear para comer, también sacan arena y grava del fondo marino. Con todo esto en la boca, salen a la superficie en busca de aire y comienzan a "masticar" moliendo la grava y su presa.

9. Los ornitorrincos 'ven' con sus billetes bajo el agua. Cuando se sumergen bajo el agua, los ornitorrincos son básicamente ciegos y no pueden oler nada. Pliegues de piel cubren sus ojos y sus fosas nasales se sellan para volverse herméticas. Sin embargo, sus billetes tienen electrorreceptores y mecanorreceptores que les permiten detectar campos eléctricos y movimientos, respectivamente. Pero dado que sus mecanorreceptores estarán en sintonía con cualquier movimiento, los electrorreceptores son necesarios para detectar organismos vivos para comer después de excavar en el lecho marino.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado con nueva información desde que se publicó en marzo de 2018.

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