9 hechos extraordinarios sobre las abejas nativas de América del Norte

Todos sabemos que las abejas son increíbles. Sin estos polinizadores, los humanos y muchas otras criaturas morirían de hambre. Pero hay tanto sobre las abejas que la mayoría de nosotros no nos damos cuenta, incluida la gran cantidad de diversidad. Hay más de 4, 000 especies de abejas nativas solo en América del Norte. Y con tal diversidad vienen peculiaridades y comportamientos extraordinariamente geniales. El fotógrafo Clay Bolt está en un viaje para documentar todas las abejas de América del Norte, y se ha encontrado con algunos hechos fascinantes.

Nos ha proporcionado un puñado de las mejores cosas que ha aprendido durante su trabajo con estos insectos. Desde feromonas que actúan como capas de invisibilidad, hasta huevos que eclosionan de manera ordenada en el nido, hasta abejas que compiten con la abeja melífera europea como los polinizadores más eficientes, prepárese para tener los ojos abiertos sobre las abejas.

1. Calentadores incorporados

El abejorro de Vosnesensky ( Bombus vosnesenskii ), San Francisco

En la primavera, una nueva abeja reina incuba sus huevos en un pequeño nido de paja como un pájaro madre. Al colocar su abdomen sobre los huevos, ella puede controlar su temperatura, acelerando el desarrollo de su cría. Una vez que los huevos hayan salido del cascarón y hayan emergido las larvas, ella continuará manteniendo a sus hijas calientes hasta que tengan la edad suficiente para abandonar el nido para alimentarse. Con el fin de mantener sus huevos sentados durante el mayor tiempo posible, primero construye una olla de cera llena de néctar dulce al lado del nido que puede tomar para que no tenga que dejar a sus crías con demasiada frecuencia.

2. capas de invisibilidad

Macho cuco abeja (Nomada sp), Chatanooga, Tennessee

Después de la cópula, una abeja cuco macho del género Nomada transfiere una "capa de invisibilidad" de feromonas a su pareja que le permite deslizarse, sin ser detectada, en el nido de su especie de abeja huésped. Las entradas de los nidos de abejas solitarias están forradas con una firma química única que sirve como un tipo de sistema de detección de intrusos para visitantes no deseados. Sin embargo, una hembra de cuco abeja puede pasar sin muchos problemas gracias a este regalo único de su pareja.

3. Vuelo nocturno

Abeja sudadera de vuelo nocturno (Megalopta sp), montañas Kanuku, Guyana

La mayoría de las abejas vuelan durante el día. Sin embargo, algunas especies de América del Norte (como la abeja sudadera, Lasioglossum texana) pueden navegar a la luz de la luna y las estrellas, lo que les permite recolectar polen y néctar de plantas que florecen de forma nocturna, como la onagra. Las especies nocturnas, como la abeja sudadera sudamericana de vuelo nocturno que se muestra aquí, tienen ojos simples agrandados conocidos como ocelli (los 3 ojos pequeños centrados entre los ojos compuestos más grandes) que los ayudan a navegar en niveles muy bajos de iluminación.

En cuanto a la mecánica del vuelo, un nuevo estudio arroja luz sobre cómo las alas relativamente pequeñas de las abejas pueden mantener sus cuerpos en vuelo. Las abejas tienen pequeños flujos de aire tipo tornado que se forman en los bordes de sus alas, conocidos como vórtices de borde de ataque (LEV). “Inicialmente, todos pensaron que esta era la solución mágica que habíamos estado buscando. Las personas adoraban los vórtices y asumían que debían ser responsables del levantamiento adicional ", dijo a New Scientist Mostafa Nabawy, de la Universidad de Manchester, autor principal del estudio. "En cambio, encontramos que los LEV significan que el ala puede volar en un ángulo de ataque mucho más alto sin detenerse", dijo Nabawy.

Los remolinos de aire en el borde del ala ayudan a las abejas a inclinar sus alas más bruscamente hacia el cielo, mejorando el flujo de aire sobre el ala. Este ángulo más agudo es lo que le da a las abejas suficiente elevación para volar.

4. Llamadas de atención

Abeja cortadora de hojas de patas difusas ( Megachile melanophaea ), Madison, Wisconsin

Las abejas cortadoras de hojas se crían en nidos estrechos, en forma de tubo, que están cubiertos de hojas por su madre. Por lo general, las abejas eclosionan desde la entrada (los últimos huevos puestos) hasta la parte posterior del nido para que todos puedan salir de manera ordenada. Ocasionalmente, una abeja joven puede "dormir" demasiado tiempo, bloqueando la salida y causando un atasco de tráfico para el resto de sus compañeros de nido. Cuando esto sucede, el compañero de nido que sigue en la fila le dará a su hermano somnoliento un suave pellizco en el extremo del abdomen como una señal de que es hora de despertarse y moverse.

5. Suspender el sueño

Cardo de abejas de cuernos largos ( Melissodes desponsa ), durmiendo en una vara de oro.

Las abejas solitarias, como se puede adivinar por su nombre, no viven en colonias como las abejas melíferas. Como no hay un hogar comunitario al que regresar, muchas especies solitarias, como la abeja de carnosos cuernos largos, descansarán por la noche al sujetar sus mandíbulas sobre un poco de vegetación. Después de encontrar un lugar de descanso adecuado al anochecer, la abeja entrará en un estado de animación suspendida hasta la mañana siguiente, cuando el calor del sol le permita volar una vez más. Este es un rasgo que todavía comparten algunos de los ancestros de las avispas antiguas de las abejas en la familia Sphecidae.

6. Antepasados ​​de avispas

Un hombre lobo ( Philanthus gibbosus ) sostiene una abeja sudorosa ( Lasioglossum pilosum ) debajo de su abdomen antes de transportarla de regreso a su nido como paralizada, comida viva para sus crías.

¿Qué vino primero, las abejas o las avispas? Muchos biólogos evolucionistas creen que las abejas son esencialmente un linaje de avispas recolectoras de polen que descienden directamente de un grupo de avispas depredadoras de la familia Crabronidae. Las avispas de esta familia, los lobos de abeja, por ejemplo, a menudo visitan flores en busca de presas de insectos para alimentar a sus crías. La presa capturada a menudo está cubierta de polen cuando se alimenta a las avispas jóvenes. Al principio, esto sirvió como una fuente adicional de proteínas para las avispas jóvenes, pero con el tiempo una o más especies comenzaron a alimentar a sus crías con una dieta estricta de polen. Esto eventualmente condujo al surgimiento de los insectos que ahora llamamos abejas. Las abejas se alimentan estrictamente de néctar y polen y utilizan pelos de forma única llamados scopa que permiten que una abeja hembra recolecte polen para sus crías.

7. abejas sin aguijón

Una abeja sin aguijón ( Trigona sp ) de las montañas Kanuku, Guyana

Todas las abejas no producen miel, del tipo que nos gusta tener en nuestras tostadas, de todos modos. La mayoría de las personas están familiarizadas con las abejas melíferas y su capacidad para tomar el néctar de una flor, a través de un sorprendente proceso biológico, y convertirla en una deliciosa miel. Sin embargo, la mayoría de las especies de abejas son solitarias, o solo sociales de forma muy limitada, lo que significa que no necesitan almacenar una reserva de alimentos disponibles para su creciente colonia. Mientras que muchas abejas solitarias mezclan un poco de una sustancia similar a la miel con una pequeña provisión de polen para sus crías, la verdadera miel solo es producida por unas pocas especies de abejas de la familia Apidae, que incluye las abejas melíferas y un grupo diverso conocido como abejas sin aguijón. Las abejas sin aguijón también se crían para obtener miel en gran parte de las regiones tropicales del mundo.

8. Polinizadores productivos

Abeja de arándano del sudeste ( Habropoda laboriosa )

Las abejas nativas merecen más crédito por producir los alimentos que disfrutamos cada día. ¿Sabía que las abejas melíferas no siempre son los polinizadores más eficientes de los cultivos nativos de América del Norte, como los arándanos y la calabaza? El polen de arándanos se mantiene firmemente dentro de las anteras de la flor, lo que dificulta mucho el acceso de las abejas melíferas. Los abejorros y especies especializadas como la abeja del arándano del sudeste utilizan una técnica conocida como polinización por zumbido o sonicación para liberar este polen. Para hacer esto, las abejas desabrochan sus músculos de vuelo y las hacen vibrar a un ritmo rápido, desalojando el polen y haciendo que caiga de la flor de arándano a sus cuerpos. Se ha estimado que una abeja productiva del sur de arándanos visitará hasta 50, 000 flores en su vida útil, lo que resultará en la producción de alrededor de 6, 000 arándanos. ¡No está mal para una pequeña abeja!

9. Insectos en peligro de extinción

Rusty Patched Bumble Bee ( Bombus affinis ). Fotografiado en Madison, WI

Si bien hay aproximadamente 4.000 especies de abejas nativas en América del Norte, muchas están en serios problemas debido a una variedad de factores, incluida la pérdida de hábitat y el uso de pesticidas como los neonicotinoides. En muchos casos, los pesticidas no matan directamente a una abeja polinizadora, sino que lo hacen indirectamente al afectar su capacidad de reproducir o almacenar grasa corporal, lo que resulta en una muerte lenta. Un ejemplo trágico de una abeja norteamericana en grave declive es el abejorro parcheado oxidado ( Bombus affinis ), cuyos números han caído un 87 por ciento en los últimos 15 años. Este hermoso abejorro y otras especies estrechamente relacionadas han sido infligidas con un patógeno interno que se introdujo en América del Norte cuando los abejorros importados de Europa para polinizar los tomates de invernadero escaparon a la naturaleza y entraron en contacto con las abejas silvestres. El abejorro de Franklin ( Bombus franklini ), un pariente del abejorro parcheado y oxidado que también se ha visto afectado por este patógeno, no se ha visto desde 2006.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en noviembre de 2014.

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