9 hechos alucinantes con delfines

Los delfines nunca dejan de sorprender. A medida que los investigadores profundizan en el mundo submarino de estos brillantes cetáceos, aprendemos cuán llenas de sorpresas están estas criaturas, desde sus intrincadas vidas sociales hasta su inteligencia. Estas son solo algunas de las formas en que los delfines son excepcionales, tanto física como mentalmente.

1. Los delfines evolucionaron a partir de animales terrestres.

Los delfines no siempre vivían en el agua. Son lo que se llama reentrantes. Hace millones de años, los antepasados ​​de los delfines deambulaban por la tierra. Los delfines que conocemos hoy evolucionan de ungulados de punta pareja, que tenían dedos en forma de pezuñas al final de cada pie. Pero hace unos 50 millones de años, estos animales ancestrales decidieron que el océano era un lugar mejor para vivir. Finalmente regresaron al agua y evolucionaron hacia los delfines que conocemos hoy.

La evidencia de esta historia evolutiva todavía se puede ver en los delfines hoy. Los delfines y las ballenas adultas tienen huesos de dedos remanentes en sus aletas, así como huesos de patas vestigiales. (Para una actualización rápida de las estructuras homólogas, las estructuras encontradas en diferentes especies que se originaron de un antepasado común, lea 8 ejemplos asombrosos de evolución convergente).

2. Los delfines permanecen despiertos durante semanas

Un delfín hembra con su cría. ¡Ninguno de ellos está durmiendo mucho! (Foto: Jman78 / iStockPhoto)

Investigaciones recientes han demostrado la sorprendente capacidad de los delfines para mantenerse despiertos durante días o semanas seguidos, o posiblemente de manera indefinida.

Por un lado, la habilidad tiene mucho sentido. Los delfines necesitan ir a la superficie del océano para respirar, por lo que no pueden respirar automáticamente como lo hacen los humanos. Deben permanecer constantemente despiertos para respirar y evitar ahogarse. ¿Cómo lo hacen? Al descansar solo la mitad de su cerebro a la vez, un proceso llamado sueño unihemisférico.

Brian Branstetter, biólogo marino de la Fundación Nacional de Mamíferos Marinos, y otros investigadores realizaron una prueba con dos delfines, para ver cuánto tiempo podían permanecer alertas. De acuerdo con Live Science:

Los científicos descubrieron que estos delfines podrían utilizar con éxito la ecolocalización con una precisión casi perfecta y sin signos de deterioro del rendimiento durante hasta 15 días. Los investigadores no probaron cuánto tiempo más pudieron haber continuado los delfines. "Los delfines pueden continuar nadando y pensando durante días sin descansar ni dormir, posiblemente indefinidamente", dijo Branstetter. Estos hallazgos sugieren que los delfines evolucionaron para dormir con solo la mitad de sus cerebros, no solo para evitar ahogarse, sino también para permanecer vigilantes.

Respirar y no comer son dos excelentes razones para mantener activa al menos la mitad del cerebro en todo momento. ¿Pero qué hay de los delfines bebés? Resulta que tampoco duermen. Durante un mes después del nacimiento, las crías de delfín no pueden dormir. Los investigadores piensan que esto es una ventaja, ya que ayuda a la pantorrilla a escapar mejor de los depredadores, mantiene la temperatura corporal alta mientras el cuerpo acumula grasa e incluso estimula el crecimiento del cerebro.

3. La mayoría de los delfines no mastican

Los delfines tienen dientes, pero no se usan para masticar. (Foto: Alicia Chelini / Shutterstock)

Si alguna vez has visto comer a un delfín, es posible que hayas notado que parecen tragar su comida. Eso es porque los delfines no pueden masticar. En cambio, sus dientes se usan para agarrar presas, de acuerdo con Whale and Dolphin Conservation. A veces, sacuden su comida o la frotan en el fondo del océano para romperla en pedazos más manejables. Una teoría de por qué han evolucionado para eliminar la masticación es porque necesitan consumir pescado rápidamente antes de que la cena pueda nadar. Saltarse el proceso de masticación asegura que su comida no se escape.

4. Los delfines han trabajado para la Marina desde la década de 1960.

Un delfín entrenado por la Marina usa un pinger de localización mientras realiza trabajos de limpieza de minas en el Golfo Pérsico durante la Guerra de Irak. (Foto: Foto de la Marina de los EE. UU. Por el fotógrafo del compañero de primera clase Brien Aho [dominio público] / Wikimedia Commons)

La idea de que los militares empleen delfines para explorar puertos en busca de nadadores enemigos o determinar la ubicación de minas submarinas puede parecer la trama de una película con calificación B, pero es cierto, y lo ha sido durante décadas.

Desde la década de 1960, la Marina de los EE. UU. Ha estado utilizando delfines y entrenándolos para detectar minas submarinas. De la misma manera en que los perros detectores de bombas funcionan usando el olor, los delfines trabajan usando la ecolocalización. Su capacidad superior para escanear un área en busca de objetos particulares les permite concentrarse en las minas y soltar un marcador en el lugar. La Armada puede entonces entrar y desarmar la mina. Las habilidades de ecolocalización de los delfines superan con creces cualquier tecnología que las personas hayan ideado para hacer el mismo trabajo.

Los delfines también se usan para alertar a la Armada de la presencia de enemigos en los puertos. También se ha especulado mucho sobre otros usos de los delfines para los militares, incluidas las afirmaciones de que los entrenan para matar personas o plantar explosivos en los barcos. Nada de esto ha sido confirmado por los militares. Aún así, los activistas de animales se han opuesto durante mucho tiempo al uso de delfines con fines militares.

5. Los delfines enseñan a sus crías a usar herramientas

Los delfines poseen varios comportamientos que se transmiten de generación en generación. (Foto: Joost van Uffelen / Shutterstock)

Los investigadores descubrieron que una población de delfines que viven en Shark Bay, Australia, usan herramientas, y transmiten ese conocimiento de madre a hija. El comportamiento se llama "esponja", y los investigadores descubrieron que no solo era la primera instancia de uso de herramientas en los cetáceos, sino que también era evidencia de cultura entre los no humanos, según una investigación publicada por Eric M. Patterson y Janet Mann en el diario PLOS ONE.

Las personas en este pequeño grupo de delfines buscan durante varios minutos para encontrar esponjas marinas en forma de cono. Arrancan esta esponja marina del fondo del océano, luego la llevan en sus picos a un coto de caza donde la usan para explorar la arena en busca de peces escondidos. Los investigadores piensan que esto ayuda a proteger sus hocicos sensibles mientras cazan.

6. Los delfines forman amistades a través de intereses compartidos

Este grupo particular de delfines en Shark Bay ha mantenido a los investigadores ocupados durante años, revelando información sobre la cultura grupal y los hábitos sociales.

Investigadores de las universidades de Bristol, Zurich y Australia Occidental descubrieron que los delfines de Shark Bay forman amistades basadas en un interés compartido, en este caso, el hábito de la caza de esponjas. Esta característica de uso de herramientas se encontró principalmente en delfines hembras, pero al estudiar el comportamiento de los pocos delfines machos que exhibieron el comportamiento, los investigadores vieron algo nuevo: las relaciones se formaron sobre la técnica de herramientas compartidas.

"Buscar una esponja es una actividad larga y solitaria, por lo que durante mucho tiempo se pensó que era incompatible con las necesidades de los delfines machos en Shark Bay: invertir tiempo en formar alianzas cercanas con otros machos. Este estudio sugiere que, al igual que sus contrapartes hembras y, de hecho, al igual que los humanos, los delfines machos forman lazos sociales basados ​​en intereses compartidos ", dijo a Phys.org el Dr. Simon Allen, coautor del estudio y asociado principal de investigación en la Facultad de Ciencias Biológicas de Bristol.

Los investigadores. Los hallazgos fueron publicados en Proceedings of the Royal Society B.

7. Los delfines se llaman por su nombre

Cuando los delfines escuchan sus nombres, responden. (Foto: Tory Kallman / Shutterstock)

Sabemos que los delfines se comunican, pero estamos aprendiendo más sobre cómo lo hacen todo el tiempo.

Los delfines tienen nombres y responden cuando se les llama. Los delfines dentro de las manadas tienen su propio "silbato característico", como un nombre, y otros delfines pueden usar ese silbato especial para llamar la atención de sus compañeros de manada. Teniendo en cuenta que los delfines son una especie muy social con la necesidad de mantenerse en contacto a lo largo de las distancias, tiene sentido que hubieran evolucionado para usar "nombres" de la misma manera que las personas.

Según la BBC, los investigadores siguieron a un grupo de delfines nariz de botella salvajes, registraron sus silbidos característicos y luego reprodujeron las llamadas a los delfines.

"Los investigadores descubrieron que las personas solo respondían a sus propias llamadas, haciendo sonar su silbato. El equipo cree que los delfines están actuando como humanos: cuando escuchan su nombre, responden".

Además, no responden cuando se juegan los silbidos característicos de delfines de extraños pods, lo que demuestra que están buscando y respondiendo a información específica dentro de los silbatos. La investigación abre nuevas preguntas sobre la extensión del vocabulario de los delfines, y también podría revelar pistas sobre la evolución de nuestras propias habilidades lingüísticas.

El estudio fue publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias.

8. Los delfines trabajan juntos en equipo

Los delfines machos sincronizan sus llamadas cuando trabajan juntos como un equipo, un comportamiento que alguna vez se pensó que era exclusivo de los humanos. (Foto: bluehand / Shutterstock)

Investigaciones más recientes llevan esta idea de comunicación cooperativa aún más lejos. Un equipo de investigadores de la Universidad de Bristol descubrió que los delfines machos no solo sincronizan sus llamadas; trabajan juntos como un equipo y atribuyen lo que antes se pensaba que era exclusivo de los humanos.

Al describir el comportamiento de los delfines machos mientras trabajan juntos para criar delfines hembras, los investigadores vieron un comportamiento cooperativo en lugar de competitivo, lo cual es especialmente inusual en términos de encontrar una pareja.

"Los machos no están atrayendo a una hembra aquí, la tienen, la están criando", dijo a The Guardian la Dra. Stephanie King, coautora del estudio. Los hallazgos del equipo fueron publicados en la revista Proceedings of the Royal Society B.

9. Los delfines se drogan con toxinas de pescado

Sabemos que el pez globo tiene fuertes toxinas. Aparentemente, los delfines también lo saben, y lo usan para beneficio recreativo.

Normalmente, la toxina del pez globo es mortal. Sin embargo, en pequeñas dosis, la toxina actúa como un narcótico. BBC filmó a los delfines jugando suavemente con un pez globo, pasándolo entre los miembros de la vaina durante 20 a 30 minutos, y luego dando vueltas en la superficie aparentemente hipnotizados por sus propios reflejos.

Rob Independent, un zoólogo que también trabajó como productor en la serie, fue citado en The Independent: "Este fue un caso de delfines jóvenes que experimentaron a propósito con algo que sabemos que es intoxicante ... Nos recordó esa locura hace unos años cuando la gente comenzó a lamer sapos para obtener un zumbido, especialmente la forma en que colgaban allí aturdidos después. Fue lo más extraordinario de ver ".

Aparentemente, los humanos no son la única especie que, a sabiendas, incursionan en sustancias extrañas para lograr un estado mental alterado.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado con nueva información desde que se publicó por primera vez en junio de 2016.

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