9 datos interesantes sobre el río Nilo

El Nilo es uno de los ríos más famosos de nuestro planeta, y con razón. Si bien todos los ríos son importantes para las personas y la vida silvestre que viven cerca, el Nilo se ve especialmente grande, tanto literal como figurativamente.

Aquí hay algunas razones por las que este río es tan influyente e interesante.

1. Es el río más largo de la Tierra.

El Nilo fluye hacia el norte por unos 6.650 kilómetros (4.132 millas), desde los Grandes Lagos de África a través del desierto del Sahara antes de desembocar en el Mar Mediterráneo. Atraviesa 11 países (Tanzania, Uganda, Ruanda, Burundi, la República Democrática del Congo, Kenia, Etiopía, Eritrea, Sudán del Sur, Sudán y Egipto) y drena 3, 3 millones de kilómetros cuadrados (1, 3 millones de millas), o alrededor del 10% del continente africano. (El mapa de la derecha, un compuesto de imágenes de satélite de la NASA, se extiende desde el lago Victoria hasta el Delta del Nilo).

El Nilo es ampliamente considerado el río más largo de la Tierra, pero ese título no es tan simple como parece. Además de solo medir, también depende de cómo decidamos dónde comienza y dónde termina cada uno, lo que puede ser complicado en sistemas fluviales grandes y complejos.

Los científicos tienden a seguir el canal continuo más largo de un sistema, pero eso aún puede dejar espacio para la ambigüedad. El Nilo es solo un poco más largo que el río Amazonas, por ejemplo, y en 2007 un equipo de científicos brasileños anunció que había vuelto a medir el Amazonas y descubrió que tenía 6.800 km (4.225 millas) de largo, lo que destronó al Nilo. Sin embargo, su estudio no se publicó y, como señala LiveScience, muchos científicos son escépticos sobre sus métodos. El Nilo sigue siendo generalmente acreditado como el río más largo del mundo, por fuentes de las Naciones Unidas hasta el Libro Guinness de los Récords Mundiales, aunque el Amazonas también cuenta con muchos superlativos, incluido el río más grande del mundo por volumen, ya que posee alrededor del 20% de El agua dulce de la tierra.

2. Hay más de un Nilo.

Una vista de Tis Abay, o Blue Nile Falls, en Etiopía. (Foto: Alberto Loyo / Shutterstock)

El Bajo Nilo históricamente se inundó en verano, lo que desconcertó a los primeros egipcios, especialmente porque casi nunca llovió donde vivían. Ahora sabemos, sin embargo, que a pesar de ser un río en Egipto, el Nilo se alimenta de lugares mucho más lluviosos hacia el sur, y su hidrología es impulsada por al menos dos "regímenes hidráulicos" aguas arriba.

El Nilo tiene tres afluentes principales: el Nilo Blanco, el Nilo Azul y Atbara. El Nilo Blanco es el más largo, comenzando con las corrientes que desembocan en el lago Victoria, el lago tropical más grande del mundo. Emerge como el Nilo Victoria, luego atraviesa las pantanosas lagunas del lago Kyoga y Murchison (Kabalega) antes de llegar al lago Albert (Mwitanzige). Continúa hacia el norte como el Nilo de Albert (Mobutu), luego se convierte en el Nilo de la montaña (Bahr al Jabal) en Sudán del Sur, y se une al río Gazelle (Bahr el Ghazal), después de lo cual se llama el Nilo Blanco (Bahr al Abyad). Finalmente se convierte en "el Nilo" cerca de Jartum, Sudán, donde se encuentra con el Nilo Azul.

El Nilo Blanco fluye constantemente durante todo el año, mientras que el Nilo Azul encaja la mayor parte de su trabajo en unos pocos meses salvajes cada verano. Junto con el cercano Atbara, su agua proviene de las tierras altas de Etiopía, donde los patrones monzónicos hacen que ambos ríos cambien entre un torrente de verano y un goteo de invierno. El Nilo Blanco puede ser más largo y estable, pero el Nilo Azul suministra casi el 60% del agua que llega a Egipto cada año, principalmente durante el verano. El Atbara se une más tarde con el 10% del flujo total del Nilo, casi todo el cual llega entre julio y octubre. Fueron estas lluvias las que inundaron el Nilo cada año en Egipto, y debido a que erosionaron las lavas de basalto al salir de Etiopía, su agua resultó ser especialmente valiosa río abajo.

3. La gente pasó siglos buscando su fuente.

Un letrero proclama la fuente más lejana del Nilo en la selva tropical Nyungwe de Ruanda. (Foto: Jose Cendon / AFP / Getty Images)

Los antiguos egipcios veneraban al Nilo como su fuente de vida, pero inevitablemente estaba envuelto en misterio. También sería durante siglos, ya que las expediciones no lograron encontrar su origen repetidamente, con egipcios, griegos y romanos a menudo frustrados por una región llamada Sudd (en lo que ahora es Sudán del Sur), donde el Nilo forma un vasto pantano. Esto alimentó la mística del río, y es por eso que el arte clásico griego y romano a veces lo retrató como un dios con una cara oculta.

El Nilo Azul reveló primero sus secretos, y una expedición desde el antiguo Egipto incluso pudo haberlo rastreado hasta Etiopía. Sin embargo, la fuente del Nilo Blanco resultó mucho más difícil de alcanzar, a pesar de muchos esfuerzos para encontrarla, incluidos los del explorador escocés David Livingstone, quien fue rescatado de una misión en 1871 por el periodista galés Henry Morton Stanley, a través de la famosa cita "Dr. Livingstone, ¿Supongo?" Los exploradores europeos habían encontrado recientemente el Lago Victoria, y después de la muerte de Livingstone en 1873, Stanley fue uno de los muchos que ayudaron a confirmar su vínculo con el Nilo, junto con el prolífico guía y explorador de África Oriental Sidi Mubarak Bombay.

Sin embargo, la búsqueda aún no había terminado. El Nilo Blanco comienza incluso antes del Lago Victoria, aunque no todos están de acuerdo en dónde. Está el río Kagera, que desemboca en el lago Victoria desde el lago Rweru en Burundi, pero también recibe agua de otros dos afluentes: el Ruvubu y el Nyabarongo, que desemboca en el lago Rweru. El Nyabarongo también es alimentado por los ríos Mbirurume y Mwogo, que surgen del bosque Nyungwe de Ruanda, y algunos citan esto como la fuente más lejana del Nilo.

4. Toma un extraño desvío en el desierto.

Esta imagen en color verdadero, capturada por el satélite Terra de la NASA, muestra la 'Gran curva' del Nilo en Sudán. (Foto: Jacques Descloitres, MODIS Land Rapid Response Team / NASA / GSFC)

Después de empujar obstinadamente hacia el norte durante la mayor parte de su curso, el Nilo da un giro sorprendente en medio del Sahara. Con sus principales afluentes finalmente unidos, continúa hacia el norte a través de Sudán por un tiempo, luego gira bruscamente hacia el suroeste y comienza a alejarse del mar. Continúa así durante unos 300 km (186 millas), como si volviera a África Central en lugar de Egipto.

Finalmente, vuelve a la normalidad, por supuesto, y cruza Egipto como uno de los ríos más famosos e influyentes de la Tierra. Pero, ¿por qué primero toma un desvío tan grande? Conocida como la "Gran Curva", esta es una de varias características causadas por una gran formación de roca subterránea llamada el Oleaje de Nubia. Formado por la elevación tectónica durante millones de años, forzó esta curva dramática y formó las cataratas del Nilo. De no haber sido por el levantamiento relativamente reciente de Nubian Swell, "estos tramos de ríos rocosos se habrían reducido rápidamente por la acción abrasiva del Nilo cargado de sedimentos", según una descripción geológica de la Universidad de Texas en Dallas.

5. Su lodo ayudó a dar forma a la historia humana.

Esta vista satelital resalta el contraste entre la vegetación verde a lo largo del Nilo y el Sahara circundante. (Foto: Jacques Descloitres, Equipo de respuesta rápida MODIS / Centro de vuelo espacial Goddard de la NASA)

Cuando llega a Egipto, el Nilo transforma una franja del desierto del Sahara a lo largo de sus orillas. Este contraste es visible desde el espacio, donde se puede ver un largo y verde oasis abrazando el río en medio del sombrío paisaje bronceado que lo rodea.

El Sahara es el desierto caliente más grande de la Tierra, más pequeño que nuestros dos desiertos polares, y no es poca cosa cambiarlo de esta manera. Gracias a su afluencia estacional de agua de Etiopía, el Bajo Nilo se ha inundado históricamente en verano, empapando el suelo del desierto en su llanura de inundación. Pero el agua no domó al Sahara solo. El Nilo también trajo un ingrediente secreto: todo el sedimento que recogió en el camino, principalmente limo negro erosionado por el Nilo Azul y Atbara del basalto en Etiopía. Esas inundaciones limosas entrarían en Egipto cada verano, luego se secarían y dejarían un barro negro milagroso.

El río Nilo alimenta un oasis largo y estrecho a través del Sahara. (Foto: Mirko Kuzmanovic / Shutterstock)

Los asentamientos humanos permanentes aparecieron por primera vez en los bancos del Nilo alrededor del año 6000 a. C., según la Enciclopedia de Historia Antigua (AHE) sin fines de lucro, y en 3150 a. C., esos asentamientos se habían convertido en "el primer estado nación reconocible del mundo". Una cultura compleja y distinta se desarrolló rápidamente, y durante casi 3.000 años, Egipto seguiría siendo la nación preeminente en el mundo mediterráneo, alimentada por el agua y la tierra fértil que recibió como regalos del Nilo.

Egipto fue finalmente conquistado y eclipsado por otros imperios, pero a pesar de su declive, todavía prospera con la ayuda del Nilo. Ahora alberga a casi 100 millones de personas, el 95% de las cuales vive a pocos kilómetros del Nilo, lo que lo convierte en el tercer país más poblado de África. Y dado que también está repleto de reliquias de su apogeo, como pirámides elaboradas y momias bien conservadas, continúa revelando secretos antiguos y capturando imaginaciones modernas. Todo esto hubiera sido casi imposible en este desierto sin el Nilo, y considerando el papel que Egipto ha jugado en el surgimiento de la civilización, el Nilo ha influido en la historia humana de una manera que pocos ríos lo han hecho.

6. También es un paraíso para la vida silvestre.

Un hipopótamo bosteza en el río Nilo. (Foto: Mathias Sunke / Shutterstock)

Los humanos son solo una de las muchas especies que dependen del Nilo, que fluye a través (e influye) en una variedad de ecosistemas a lo largo de su curso. Más cerca de las cabeceras del Nilo Blanco, el río se extiende sobre bosques tropicales biodiversos repletos de plantas como plátanos, bambú, arbustos de café y ébano, por nombrar algunos. Llega a bosques mixtos y sabanas más al norte, con árboles más dispersos y más pastos y arbustos. Se convierte en un pantano en expansión en las llanuras sudanesas durante la temporada de lluvias, especialmente en el legendario Sudd en Sudán del Sur, que abarca casi 260, 000 km cuadrados (100, 000 millas cuadradas). La vegetación continúa desvaneciéndose a medida que avanza hacia el norte, y finalmente desaparece cuando el río llega al desierto.

Una de las plantas más notables del Nilo es el papiro, una juncia de floración acuática que crece como cañas altas en aguas poco profundas. Estas son las plantas que los antiguos egipcios usaban para fabricar papel (y de las cuales se deriva la palabra inglesa "papel"), así como telas, cuerdas, esteras, velas y otros materiales. Alguna vez fue una parte común de la vegetación nativa del río, y aunque todavía crece naturalmente en Egipto, hoy en día es menos común en la naturaleza.

Un matorral de papiro crece a lo largo del Nilo Victoria en Uganda. (Foto: Oleg Znamenskiy / Shutterstock)

Al igual que con su vida vegetal, los animales que viven en el Nilo y sus alrededores son demasiado numerosos para enumerarlos adecuadamente aquí. Hay muchos peces, por ejemplo, incluyendo la perca del Nilo, así como barbillas, bagre, anguilas, pez hocico de elefante, pez pulmonado, tilapia y pez tigre. También abundan las aves a lo largo del río, y sus aguas también son un recurso vital para muchas bandadas migratorias. El Delta del Nilo, de hecho, es "parte de una de las rutas de migración de aves más importantes del mundo", según WWF.

El Nilo también es compatible con varias especies de animales grandes, como los hipopótamos, que alguna vez fueron comunes a lo largo de gran parte del río, pero ahora habitan principalmente en Sudd y otras áreas pantanosas en Sudán del Sur. También hay tortugas de caparazón blando, cobras, mambas negras, serpientes de agua y tres especies de lagartos monitores, que según los informes tienen una longitud promedio de 1, 8 metros (6 pies). Quizás la fauna más famosa del río, sin embargo, es el cocodrilo del Nilo. Estos habitan la mayor parte del río, según la Enciclopedia Británica, y son una de las especies de cocodrilos más grandes de la Tierra, con un crecimiento de hasta 6 metros (20 pies) de largo.

7. Fue el hogar de un dios cocodrilo y una ciudad de cocodrilos.

Las pirámides de Giza, cerca de las orillas del Nilo, representadas aquí alrededor de 1900. (Foto: Archivo Hulton / Getty Images)

A medida que el antiguo Egipto creció a lo largo del Bajo Nilo, la importancia del río no se perdió en su gente, que lo convirtió en un tema central de su sociedad. Los antiguos egipcios conocían el Nilo como Ḥ'pī o Iteru, que significa simplemente "río", pero también se llamaba Ar o Aur, que significa "negro", en honor a su lodo que da vida. Lo vieron correctamente como su fuente de vida, y desempeñó un papel clave en muchos de sus mitos más importantes.

La Vía Láctea fue vista como un espejo celestial del Nilo, por ejemplo, y se creía que el dios del sol Ra conducía su nave a través de él. Se pensó que encarnaba al dios Hapi, que bendijo la tierra con vida, así como a Ma'at, que representaba los conceptos de verdad, armonía y equilibrio, según el AHE. También se asoció con Hathor, una diosa del cielo, las mujeres, la fertilidad y el amor.

Los cocodrilos del Nilo son los depredadores de agua dulce más grandes de África. (Foto: Johan Swanepoel / Shutterstock)

En un mito popular, el dios Osiris es traicionado por su celoso hermano Set, quien lo engaña para que se acueste en un sarcófago, pretendiendo que es un regalo. Set atrapa a Osiris dentro y lo arroja al Nilo, que lo lleva a Biblos. El cuerpo de Osiris finalmente es encontrado por su esposa, Isis, quien lo recupera y trata de devolverlo a la vida. Set interviene, sin embargo, robando el cuerpo de Osiris, cortándolo en pedazos y esparciéndolos por todo Egipto. Isis todavía rastrea cada pieza de Osiris, todo excepto su pene, que había sido comido por un cocodrilo del Nilo. Es por eso que los cocodrilos se asociaron con el dios de la fertilidad, explica Sobek, explica AHE, y este evento fue visto como el catalizador que hizo que el Nilo fuera tan fértil. Debido a esta historia, agrega AHE, cualquiera que haya sido comido por un cocodrilo en el antiguo Egipto "fue considerado afortunado en una muerte feliz".

La reverencia por los cocodrilos del Nilo fue particularmente fuerte en la antigua ciudad de Shedet (ahora llamada Faiyum), ubicada en el Oasis Faiyum del río al sur de El Cairo. Los griegos conocían esta ciudad como "Crocodilópolis", ya que sus residentes no solo adoraban a Sobek, sino que también honraban una manifestación terrenal del dios: un cocodrilo vivo llamado "Petsuchos", a quien cubrieron con joyas y guardaron en un templo, según a The Guardian. Cuando un Petsuchos murió, un nuevo cocodrilo cumplió el papel.

8. Puede ser una ventana al verdadero inframundo.

Aparte del inframundo de la mitología egipcia antigua, el Nilo también puede guardar secretos sobre un inframundo más literal. (Foto: Sergey73 / Shutterstock)

Osiris no podría volver a la vida sin todo su cuerpo, según el AHE, por lo que se convirtió en dios de los muertos y señor del inframundo. El Nilo fue visto como una puerta de entrada al más allá, con el lado oriental representando la vida y el lado occidental considerado la tierra de los muertos. Sin embargo, aunque el río abunda en antiguos vínculos con el inframundo espiritual del antiguo Egipto, la ciencia moderna sugiere que también puede servir como una ventana a un inframundo más tangible: el manto de la Tierra.

Existe cierto debate sobre la edad del Nilo, pero a fines de 2019, un equipo de investigadores informó que el drenaje del Nilo se ha mantenido estable durante aproximadamente 30 millones de años, o cinco veces más de lo que se pensaba anteriormente. En otras palabras, si viajaste por el Nilo durante la Época del Oligoceno, su curso sería inquietantemente similar a la ruta que conocemos hoy. Eso se debe a un gradiente topográfico estable a lo largo del camino del río, explican los investigadores, que aparentemente se mantuvo estable durante tanto tiempo debido a las corrientes que circulan en el manto, la capa de roca caliente debajo de la corteza terrestre.

En esencia, el camino del Nilo se ha mantenido todo este tiempo por una columna de manto que refleja el flujo hacia el norte del río, sugiere el estudio. La idea de las plumas del manto que configuran la topografía en la superficie no es nueva, como señala la revista Eos, pero la gran escala de la cuenca del Nilo podría iluminar esta relación como nunca antes. "Debido a que el río es tan largo, ofrece una oportunidad única para estudiar estas interacciones a escala de paisaje", dijo uno de los autores del estudio a Eos. Y, según lo que el Nilo puede revelar sobre el manto a continuación, esto podría ayudar a los científicos a usarlo y otros ríos como "ventanas al inframundo", como lo expresó Gizmodo, lo que podría arrojar nueva luz sobre el funcionamiento interno de nuestro planeta.

9. Está cambiando.

Una vista de la presa de Asuán, capturada por un astronauta a bordo de la Estación Espacial Internacional. (Foto: NASA)

La gente ha dejado su huella a lo largo del Nilo durante milenios, pero la dinámica ha cambiado un poco últimamente. Un gran cambio se produjo en 1970 con la finalización de la presa alta de Asuán, que confunde el río en el sur de Egipto para crear un embalse llamado lago Nasser. Por primera vez en la historia, esto les dio a los humanos control sobre las inundaciones que dan vida al Nilo. Ofrece "enormes beneficios para la economía de Egipto", según la Enciclopedia Británica, ya que ahora se puede liberar agua donde y cuando más se necesita, y dado que las 12 turbinas de la presa pueden generar 2, 1 gigavatios de electricidad.

Sin embargo, la presa también ha cambiado el Nilo de manera negativa. El limo negro que domesticaba el Sahara, por ejemplo, ahora está en gran parte incautado detrás de la presa, acumulándose en el embalse y los canales en lugar de fluir hacia el norte. El limo solía enriquecer y expandir el Delta del Nilo con el tiempo, pero ahora se está reduciendo debido a la erosión a lo largo de la costa mediterránea, según National Geographic. La represa también ha llevado a una disminución gradual de la fertilidad y la productividad de las tierras de cultivo junto al río, agrega Britannica, y señala que "la aplicación anual de Egipto de aproximadamente 1 millón de toneladas de fertilizantes artificiales es un sustituto inadecuado de los 40 millones de toneladas de limo depositados anualmente por la inundación del Nilo ". En alta mar desde el delta, las poblaciones de peces han disminuido debido a la pérdida de nutrientes una vez entregados por el limo del Nilo.

Sudán también tiene algunas presas más antiguas a lo largo de los afluentes del Nilo, como la presa Sennar del Nilo Azul, que se abrió en 1925, o la presa Khashm el-Girba de Atbara, que se abrió en 1964. Es posible que no alteren el río como la presa alta de Asuán, pero Un proyecto en Etiopía ha generado nuevos temores sobre el suministro de agua río abajo.

Se espera que la Gran Presa del Renacimiento de Etiopía, representada aquí en diciembre de 2019, sea la central hidroeléctrica más grande de África una vez que esté en pleno funcionamiento. (Foto: Eduardo Soteras / AFP / Getty Images)

Ubicada en el Nilo Azul, la Gran Presa del Renacimiento Etíope (ERGE) de $ 5 mil millones ha estado en construcción desde 2011, y se espera que genere 6.45 gigavatios una vez que esté completamente operativa en 2022. Eso podría marcar una gran diferencia para Etiopía, donde cerca del 75% de las personas carecen de acceso a la electricidad y, según los informes, vender el exceso de electricidad a los países cercanos podría traer al país $ 1 mil millones por año.

Sin embargo, para brindar esos beneficios, la presa necesitará retener mucha agua que de otro modo fluiría a Sudán y Egipto. Eso ha provocado ansiedad en esos países, que ya son propensos a la escasez de agua, dada la escala del proyecto. La presa creará un embalse de más del doble del tamaño del lago Mead, el embalse más grande de los EE. UU., Que se encuentra detrás de la presa Hoover, y eventualmente contendrá 74 mil millones de pies cúbicos de agua del Nilo Azul, según Yale Environment 360. Relleno El embalse podría demorar entre cinco y 15 años.

"Durante este período de llenado, el flujo de agua dulce del Nilo a Egipto puede reducirse en un 25%, con una pérdida de un tercio de la electricidad generada por la presa alta de Asuán", informaron los investigadores en GSA Today, una revista publicada por Geological Sociedad de América. Muchos en Egipto temen que la presa también limite el suministro de agua mucho después de que se llene el embalse, lo que agrava otros problemas relacionados con el crecimiento de la población, la contaminación del agua, el hundimiento de la tierra y el cambio climático, junto con la pérdida continua de sedimentos en Asuán.

Una vista del Nilo en el suburbio sur de El Cairo de Kozzika. (Foto: Amir Makar / AFP / Getty Images)

Egipto, Etiopía y Sudán han progresado poco a pesar de casi una década de negociaciones intermitentes, aunque llegaron a un acuerdo inicial en una reunión de enero de 2020. Ese fue un "avance" en la disputa de larga data, según Egypt Today, y los tres países ahora mantienen conversaciones de seguimiento con la esperanza de finalmente consolidar un "acuerdo integral, cooperativo y sostenible".

Eso es prometedor, aunque todavía hay muchos detalles para que los países resuelvan. Además, como señaló el estudio de GSA Today, el dilema de cómo compartir la disminución del agua entre las poblaciones de rápido crecimiento continuará independientemente de lo que ocurra con estas negociaciones. Etiopía y Sudán han propuesto más represas en el Nilo, señala, y con unos 400 millones de personas que viven en países a lo largo del Nilo, muchos de los cuales ya experimentan sequías y escasez de energía, hay una buena posibilidad de que aún más agua necesite permanecer río arriba en el futuro. años.

El sol se pone sobre el Nilo Blanco en Uganda. (Foto: Rod Waddington [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Es difícil exagerar la importancia del Nilo para las personas y la vida silvestre en toda su cuenca. A pesar de mantener su camino durante millones de años, y a pesar de todo lo que ya ha visto de nuestra especie en los últimos milenios, ahora se enfrenta a una presión sin precedentes de las actividades humanas a lo largo de su ruta. Es solo un sistema fluvial, pero como una de las vías fluviales más famosas e influyentes de la Tierra, ha llegado a simbolizar algo aún más grande que sí mismo: la interconexión. Los humanos dependen de innumerables ríos en todo el planeta, sin embargo, si continuamente les fallamos cuando están en problemas, incluso en ríos grandes e icónicos como el Nilo, probablemente deberíamos esperar lo mismo de ellos.

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