8 hechos desmitificadores sobre el leopardo de las nieves

Los leones y los tigres obtienen toda la gloria, pero hay otro gran gato que merece su atención: el leopardo de las nieves. También conocidos como una "onza", estos hermosos felinos son uno de los mamíferos más esquivos del mundo.

Como testimonio de su majestad enigmática, los leopardos de las nieves han sido declarados Patrimonio Nacional de Pakistán y Afganistán. A nivel mundial, incluso hay un día festivo en honor a estos hermosos gatos: el Día Internacional del Leopardo de las Nieves el 23 de octubre.

Aquí hay algunas otras cosas que quizás no sepa sobre los leopardos de las nieves.

1. Les gusta vivir la vida alta

Los leopardos de las nieves se encuentran en las cordilleras alpinas y subalpinas de Asia Central y del Sur. Comenzando en el oeste del lago Baikal de Siberia, la gama de grandes felinos se desvía a través de los Cinco Stans y hacia Afganistán y Pakistán antes de atravesar el Himalaya y la meseta tibetana.

Según el Snow Leopard Trust, la especie prefiere "el terreno roto de acantilados, afloramientos rocosos y barrancos. Este tipo de hábitat proporciona una buena cobertura y vistas claras para ayudarlos a encontrar presas y escabullirse".

2. Sus cuerpos están construidos para climas amargos y nevados.

Todo lo relacionado con el cuerpo de un leopardo de las nieves se ha optimizado para entornos de montaña fríos. Si bien sus cuerpos robustos y su pelaje grueso son ventajas obvias, también cuentan con largas colas que los ayudan a equilibrarse en terreno alpino rocoso, grandes cavidades nasales que les ayudan a respirar aire delgado y frío y orejas pequeñas y redondeadas que minimizan la pérdida de calor. ¡Incluso usan su cola extra larga y gruesa como una manta para la cara mientras duermen!

3. Usan sus patas anchas como raquetas de nieve

Otra adaptación al clima frío por la que estos gatitos son famosos es por sus patas enormes y gruesas. A menudo se les compara con los "zapatos de nieve" naturales porque su ancho considerable permite a los gatos distribuir mejor su peso mientras caminan en la nieve. También están forrados con piel adicional en las almohadillas de sus patas, lo que proporciona tracción contra superficies heladas.

4. Están en peligro

Desde tigres hasta guepardos, hay un número preocupante de gatos salvajes que se consideran amenazados o en peligro de extinción. El leopardo de las nieves es uno de estos. La especie fue catalogada como en peligro por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) en 2008 luego de la publicación de datos que mostraron que las poblaciones disminuyeron al menos un 20% en las últimas dos décadas. Actualmente quedan entre 4.000 y 7.000 individuos en estado salvaje. Según su listado de la UICN, las principales amenazas para estos felinos incluyen "el agotamiento de la base de presas, el comercio ilegal, el conflicto con la población local y la falta de capacidad de conservación, políticas y conciencia".

5. No estamos seguros de cuánto tiempo pueden vivir en la naturaleza

Debido a su naturaleza solitaria, los científicos no están totalmente seguros de la longevidad promedio de los leopardos de las nieves salvajes, pero es probable que sea comparable a otros grandes felinos. Los tigres, sus parientes más cercanos, suelen vivir de 10 a 15 años en la naturaleza. Sin embargo, cuando se tiene en cuenta el cautiverio, la esperanza de vida de los grandes felinos se dispara significativamente. El leopardo de las nieves más antiguo del mundo, Shynghyz (en la foto de arriba), tenía 25 años cuando murió de insuficiencia renal el 10 de octubre de 2015, en el zoológico de Tama en Tokio, Japón.

6. No pueden rugir

Cuando piensas en lo que suena como un gran gato, el majestuoso rugido de un león africano es probablemente lo primero que se te viene a la mente. Sin embargo, no todos los grandes felinos rugen así, ¡incluido el leopardo de las nieves! La razón por la que estos encantadores felinos no pueden rugir probablemente tiene algo que ver con la ausencia de ciertas características de laringe que tienen los leones y otros grandes felinos rugientes. En lugar de rugidos, los leopardos de las nieves se comunican a través de silbidos, gruñidos, lamentos y risas, que es una vocalización breve y no amenazante que se utiliza para saludar a dos gatos. El único otro gran gato que se ríe es el pariente más cercano del leopardo de las nieves, el tigre.

7. Son pacifistas.

A diferencia de los leones o tigres, los leopardos de las nieves generalmente intentan evitar confrontaciones con humanos. Si bien son indudablemente hábiles, cazadores carnívoros, ser agresivo con un humano invasor no es su estilo. De hecho, incluso podría llamarlos "gatos asustadizos". Según el Snow Leopard Trust, "nunca se ha verificado un ataque de leopardo de las nieves contra un ser humano. Incluso si se le molesta mientras se alimenta, es más probable que un leopardo de las nieves huya que intente defender el sitio".

8. Son un grupo reservado

Los leopardos de las nieves son conocidos por su comportamiento tímido. Parte de la razón por la que no se los ve mucho es porque son animales crepusculares, lo que significa que son más activos al amanecer y al anochecer. ¡Sin mencionar el hecho de que cuentan con el camuflaje perfecto para permanecer escondidos en terrenos nevados de montaña! Su naturaleza misteriosa es una de las razones por las que no tenemos una buena estimación de cuántos leopardos de nieve existen actualmente en la naturaleza.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado con nueva información desde que se publicó en octubre de 2016.

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