8 ejemplos asombrosos de evolución convergente

Un murciélago saliendo de su cueva en el crepúsculo. Una mariposa revoloteando de flor en flor. Un ave de rapiña dando vueltas sobre las copas de los árboles. ¿Qué tienen en común todas estas criaturas?

No mucho, al menos en lo que respecta a su relación en el árbol filogenético de la vida, y eso es lo que hace que su capacidad compartida para el vuelo alado sea un ejemplo interesante de evolución convergente.

Si ha pasado un tiempo desde su última clase de biología, aquí hay un breve repaso: la evolución convergente ocurre cuando especies completamente no relacionadas evolucionan funcionalmente características similares conocidas como "estructuras análogas". La forma más fácil de comprender si una estructura similar encontrada dentro de dos especies diferentes es análoga es preguntarse si su antepasado común más reciente también poseía la estructura. En el caso de los murciélagos, pájaros y mariposas, ninguno de los cuales comparte un ancestro común que voló, todos "convergieron" en la capacidad de vuelo como un rasgo útil en respuesta a estímulos ambientales y objetivos biológicos.

Por supuesto, para comprender completamente la ciencia detrás de las estructuras análogas, es importante hablar sobre estructuras homólogas, que son estructuras que se encuentran en diferentes especies que se originaron de un antepasado común. Mientras que las alas de un pájaro y un murciélago (visto a la derecha) no son homólogas, las alas de un halcón y un búho son homólogas porque ambas descienden de un ancestro volador común que transmitió sus alas a las futuras generaciones de aves.

Otro ejemplo común de una estructura homóloga se puede observar en los huesos de los tetrápodos actuales, que son vertebrados terrestres de cuatro extremidades que incluyen anfibios, reptiles, mamíferos y aves. A pesar de sus muchas diferencias fisiológicas, cada uno de estos animales desciende de un ancestro común que es responsable de originar su estructura esquelética básica hace casi 400 millones de años.

En el siguiente diagrama, puede comparar las sorprendentes similitudes entre las estructuras esqueléticas homólogas de varios tetrápodos modernos: un humano, un perro, un pájaro y una ballena.

Aunque la disposición básica de un esqueleto de tetrápodos es extraña, las notables diferencias que ves entre estos cuatro animales son el resultado de una evolución divergente, que ocurre cuando una especie diverge en nuevas especies al desarrollar variaciones en los rasgos en respuesta al medio ambiente y al estilo de vida.

Uno de los ejemplos más dramáticos y conocidos de evolución divergente se encuentra dentro de la historia evolutiva de los cetáceos. Hace millones de años, los ancestros terrestres de las ballenas y los delfines de hoy abandonaron su estilo de vida para vivir bajo el mar. Con el tiempo, estas criaturas marinas nacidas de nuevo gradualmente racionalizaron sus cuerpos para adquirir características más parecidas a las de los peces, incluida la transformación de sus extremidades en aletas y aletas similares a paletas para una natación más eficiente. Sin embargo, a pesar de estos cambios fisiológicos drásticos, aún conservan la estructura esquelética homóloga de un tetrápodo, aunque en diferentes proporciones.

Lo interesante de la evolución de los cetáceos es que su adopción de características más sospechosas representa no solo un ejemplo de evolución divergente, sino también una evolución convergente. Esta es la razón por la cual los delfines y los tiburones, a pesar de provenir de ramas completamente diferentes del reino animal, se parecen tan sorprendentemente:

No debería sorprendernos saber que los tiburones y los delfines son muy diferentes. Los delfines son mamíferos y los tiburones son peces. El esqueleto de un delfín está hecho de hueso, y el esqueleto de un tiburón está compuesto solo de cartílago. Mientras que los delfines deben salir a la superficie para respirar aire, los tiburones usan branquias para extraer oxígeno del agua.

Sin embargo, tanto los tiburones como los delfines han desarrollado rasgos análogos específicos (cuerpos aerodinámicos, aletas dorsales, aletas pectorales y aletas) para lograr el mismo objetivo, que es nadar rápidamente a través del océano y atrapar presas. En pocas palabras, el concepto de logro de objetivos es prácticamente la esencia de la evolución convergente. Es decir, múltiples especies de diferentes rincones del mundo extraen conclusiones evolutivas similares a los desafíos y oportunidades que enfrentan.

Ya sea volando por el cielo, acelerando a través del agua o atrapando presas en pozos pegajosos, los casos de evolución convergente se encuentran en toda la naturaleza en muchas escalas diferentes ... ¡y no solo en animales, sino también en plantas! Continúe a continuación para ver algunos de los ejemplos más interesantes de evolución convergente que se han manifestado en la naturaleza.

Las capacidades de deslizamiento de los lémures voladores, las ardillas voladoras y los planeadores del azúcar.

Los cuerpos de serpientes y lagartijas sin patas como gusanos

Las trampas de las familias de plantas de jarra carnívoras no relacionadas Nepenthaceae y Sarraceniaceae

Las colas prensiles de zarigüeyas marsupiales y monos del Nuevo Mundo

Los cuerpos en forma de bola de suculentas pertenecientes a las familias Euphorbia y Astrophytum no relacionadas

Las protuberancias espinosas de los equidnas y los erizos

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