7 sorprendentes beneficios para la salud de los hongos

Las culturas de todo el mundo han comido o usado hongos con fines medicinales durante siglos, desde el antiguo Egipto. La leyenda dice que a los faraones les gustó tanto su sabor terroso que declararon a los hongos comida de la realeza y prohibieron a los plebeyos tocarlos. Esos codiciosos faraones se quedaron con todo el suministro.

Avancemos 5.000 años más o menos hasta el siglo XIX, cuando la producción de hongos se abrió paso desde Francia (donde comenzó en el siglo XVII bajo el rey Luis XIV) a través del Atlántico hasta América. Hoy, la industria de mil millones de dólares produce casi 900 millones de libras de hongos cada año, y somos el segundo productor de hongos líder en el mundo detrás de China, según el Centro de Recursos de Comercialización Agrícola.

Las estimaciones varían en la cantidad de variedades comestibles de 300 a 2, 000, pero solo alrededor de 10 se cultivan comercialmente, según la Universidad de Idaho. Los estadounidenses engullen los champiñones blancos de ostras y shiitake, pero muchas variedades esconden superpoderes nutricionales bajo sus tapas y branquias blancas o marrones.

Ya sea que los coma crudos o cocidos (debe cocinarlos, pero más sobre eso más adelante), estos son algunos de los beneficios para la salud que obtendrá cuando agregue hongos a su dieta.

Se ha demostrado que los hongos Maitake suprimen el crecimiento de las células de cáncer de seno. (Foto: yoshi0511 / Shutterstock)

1. Tienen propiedades para combatir el cáncer. Un estudio publicado en la revista Experimental Biology and Medicine probó cinco tipos de hongos (maitake, crimini, portabella, ostra y botón blanco) y descubrió que "suprimieron significativamente" el crecimiento y la reproducción de las células de cáncer de mama, lo que sugiere que "los hongos comunes y especiales pueden ser quimioprotector contra el cáncer de mama ".

Además, los hongos shiitake contienen lentinan, un tipo de molécula de azúcar, según el Centro de Cáncer Memorial Sloan Kettering, que agrega que el lentinan puede ayudar a extender la supervivencia de los pacientes con algunos tipos de cáncer cuando se usan con quimioterapia. De hecho, ha sido aprobado como adyuvante para el cáncer de estómago en Japón desde 1985, ya que tiene efectos antitumorales. "Lentinan no mata las células cancerosas directamente. En cambio, mejora el sistema inmunológico, lo que puede ayudar a retrasar el crecimiento de los tumores. Lentinan también mata virus y microbios directamente en estudios de laboratorio", según el centro oncológico.

Los investigadores en Japón estudiaron a más de 36, 000 hombres durante más de una década y descubrieron que aquellos que comían hongos regularmente tenían un menor riesgo de desarrollar cáncer de próstata. Aquellos que consumieron hongos tres o más veces por semana tenían un riesgo 17% menor que aquellos que comieron hongos menos de una vez por semana. Fue especialmente significativo para hombres de 50 años o más. Los resultados fueron publicados en el International Journal of Cancer.

Los hongos shiitake contienen lentinan y beta-glucanos, los cuales son buenos para mejorar su sistema inmunológico. (Foto: inewsfoto / Shutterstock)

2. Los hongos son estimuladores de la inmunidad. Ahora sabemos que el lentinan puede estimular su sistema inmunológico, pero también tiene una ayuda. El beta-glucano es un azúcar que se encuentra en las paredes celulares de los hongos (entre otras plantas) y que también ayuda a fortalecer su sistema inmunológico. Lentinan proviene de los hongos shiitake, pero el beta-glucano se encuentra en muchas variedades, a saber, los champiñones comunes.

En un estudio, los hongos ostra rosa redujeron la cantidad de colesterol malo en ratas con colesterol alto, aunque se necesitan más estudios para ver si los mismos resultados son ciertos para los humanos. (Foto: socrates471 / Shutterstock)

3. Ayudan a reducir el colesterol. En general, los hongos no contienen colesterol, pero también son una buena fuente de quitina y beta-glucano, que son fibras que reducen el colesterol. Un estudio en el International Journal of Medicinal Mushrooms en el International Journal of Medicinal Mushrooms encontró que los hongos ostra rosa redujeron el colesterol total y el LDL (colesterol "malo") en ratas hipercolesterolémicas.

Los hongos shiitake contienen un compuesto que ayuda al hígado a procesar el colesterol y eliminarlo del torrente sanguíneo, según Andrew Weil, MD, fundador y director del Centro de Medicina Integrativa de Arizona en el Centro de Ciencias de la Salud de la Universidad de Arizona. Y Josh Axe, DNM, un autor y nutricionista de mayor venta, escribe que los hongos "contienen fitonutrientes potentes que ayudan a evitar que las células se adhieran a las paredes de los vasos sanguíneos y formen una acumulación de peste, lo que mantiene una presión sanguínea saludable y mejora la circulación".

Los hongos cremini son ricos en vitamina B12, que es importante para los vegetarianos ya que la B12 se encuentra con mayor frecuencia en la carne, aves, huevos, pescado y lácteos. (Foto: Brian Yarvin / Shutterstock)

4. Son ricos en vitaminas B y D. Los hongos son una de las pocas fuentes de alimentos para la vitamina D, una vitamina liposoluble que nuestros cuerpos pueden producir con la exposición a la luz solar, porque los productores están exponiendo sus cultivos a pequeñas cantidades de luz ultravioleta, informa WebMD. Los champiñones y los criminis en particular son ricos en vitamina D, pero los criminis también son ricos en otra vitamina clave: la vitamina B12, que es clave para los vegetarianos, ya que se encuentra con mayor frecuencia en productos de origen animal. Las vitaminas B son importantes porque convierten los alimentos en combustible para nuestros cuerpos, dándonos energía; Las vitaminas D son importantes porque ayudan a nuestros cuerpos a absorber el calcio y promueven el crecimiento óseo.

Los reishis son hongos duros y leñosos que tienen un sabor amargo, por lo que algunas personas los prefieren secos, molidos y en forma de tabletas. (Foto: apiguide / Shutterstock)

5. Los hongos tienen poderes antiinflamatorios. Axe dice que los hongos contienen un poderoso antioxidante llamado ergotioneina, que ayuda a reducir la inflamación en todo el cuerpo. Weil agrega que los hongos reishi en particular, que se han utilizado con fines medicinales en Asia durante miles de años, también tienen importantes efectos antiinflamatorios. Múltiples estudios han demostrado que los hongos reishi tienen múltiples beneficios para la salud: combaten enfermedades, disminuyen la inflamación, suprimen las respuestas alérgicas, reducen el crecimiento tumoral y más.

Alrededor de 200 hongos producen psilocibina, que es el compuesto natural que hace que los hongos sean psicodélicos. Se cree que Psilocybe mexicana es el primer hongo del que se extrajo la psilocibina en 1959. (Foto: Alan Rockefeller [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

6. Los hongos 'mágicos' pueden ayudar a los pacientes con cáncer. En un par de ensayos clínicos separados en la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins y en el Centro Médico Langone de la Universidad de Nueva York, 80 pacientes con cáncer que padecen ansiedad, depresión o miedo a la muerte recibieron psilocibina, un compuesto psicodélico natural que se encuentra en aproximadamente 200 tipos de hongos. Alrededor del 80% de ellos experimentaron "un aumento en el optimismo, un sentimiento de conexión con otras personas y experiencias místicas y espirituales. Los efectos persistieron durante el período de seguimiento de seis meses", informa el Washington Post. La investigación, publicada en el Journal of Psychopharmacology, sugiere que la psilocibina podría ser beneficiosa para las personas con depresión o trastorno de estrés postraumático.

7. Podrían ayudar a combatir el envejecimiento. En un estudio en Penn State, los investigadores encontraron que los hongos tienen altas cantidades de dos antioxidantes, la ergotioneina y el glutatión, que están asociados con propiedades antienvejecimiento. "Lo que descubrimos es que, sin duda, los hongos son [la] fuente dietética más alta de estos dos antioxidantes tomados juntos, y que algunos tipos están realmente llenos de ambos", dijo Robert Beelman, profesor emérito de ciencias de los alimentos y director. del Centro Penn State para Productos de Plantas y Hongos para la Salud, en un comunicado. Las cantidades de antioxidantes varían según la especie; El ganador "por lejos" fue el hongo porcini salvaje, dijeron los investigadores.

Del mismo modo, un estudio de 2019 descubrió que las personas mayores que comían más de 300 gramos de champiñones cocidos a la semana tenían la mitad de probabilidades de tener un deterioro cognitivo leve. El estudio de seis años, realizado entre 2011 y 2017, recopiló datos de más de 600 adultos mayores de 60 años que viven en Singapur. Los investigadores analizaron la ergotioneína como la posible razón de este impacto.

Crudo vs cocido

Cocinar hongos rompe las paredes celulares difíciles, haciendo que los nutrientes estén más fácilmente disponibles para su sistema digestivo. (Foto: Studiovd / Shutterstock)

Para aprovechar todos estos beneficios para la salud, realmente debes cocinar tus hongos. Este es el por qué:

"Las paredes celulares de los hongos son resistentes, lo que dificulta que el sistema digestivo llegue a todos los nutrientes que contienen", escribe Weil. Además, "los hongos a menudo contienen compuestos químicos que pueden interferir con la digestión y la absorción de nutrientes. Una cocción suficiente rompe las duras paredes celulares, inactiva los elementos antidigestivos y destruye muchas toxinas", según WebMD.

Un estudio de España descubrió que la forma más saludable de cocinar hongos es cocinarlos en el microondas o en la parrilla. A diferencia de lo que ocurre con freír o asar a la parrilla, los hongos al horno de microondas provocan la pérdida de menos nutrientes durante el proceso de cocción. Y a pesar de que asar a la parrilla puede causar cierta pérdida de nutrientes, usar un poco de aceite en el proceso agrega algunos antioxidantes, encontraron los investigadores.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en diciembre de 2016.

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