7 hechos asombrosos sobre cuervos

La inteligencia se encuentra en la familia de los cuervos, un grupo diverso de más de 120 especies de aves. Y, como con la mayoría de los genios, los cuervos y sus parientes tienden a ser mal interpretados.

Conocidos como córvidos, esta familia de aves incluye no solo cuervos, sino también cuervos, torres, arrendajos, grajillas, urracas, arbolitos, cascanueces y chovas. Van desde el arrendajo enano de 1 onza, un pequeño pájaro del bosque que se encuentra solo en México, hasta el cuervo común de 3 libras, un astuto oportunista que se encuentra en todo el hemisferio norte.

Los córvidos son increíblemente inteligentes en general, con las proporciones más grandes de tamaño de cerebro a cuerpo de cualquier ave, pero los del género Corvus tienden a ser especialmente inteligentes. Este género incluye los cuervos, cuervos, torres y grajillas, que representan aproximadamente un tercio de todas las especies de córvidos. Muchos de estos tienen una proporción de tamaño de cerebro a cuerpo (o "cociente de encefalización") que esperarías de un mono, no de un pájaro. De hecho, según un estudio, "el cerebro del cuervo tiene el mismo tamaño relativo que el cerebro del chimpancé".

Los humanos han reconocido por mucho tiempo la astucia de los cuervos y los cuervos, como se ve en siglos de folklore que consideran a los pájaros ladrones, embaucadores, solucionadores de problemas, sabios consejeros de dioses o incluso deidades mismas. Sin embargo, también tendemos a estereotipar a estas aves, pasando por alto muchas de sus complejidades para calificarlas de espeluznantes, problemáticas o nefastas. Afortunadamente, nuestra apreciación de su inteligencia se ha disparado en los últimos años, gracias a la investigación que explora lo que los córvidos pueden hacer con toda esa capacidad intelectual. A continuación se muestra solo una muestra de lo que hemos aprendido sobre sus vidas mentales y sociales, centrándose principalmente en cuervos pero también incluyendo cuervos y otros parientes:

1. Los cuervos tienen formas astutas de conseguir comida.

Los cuervos son conocidos por adaptarse rápidamente a nuevas situaciones y fuentes de alimentos. (Foto: Smeilov Sergey / Shutterstock)

Los cuervos tienden a ser oportunistas y creativos, comúnmente explotan nuevas fuentes de alimentos o adoptan nuevas estrategias de alimentación para facilitarles la vida. Se sabe que el cuervo americano captura su propio pez, por ejemplo, en algunos casos incluso usa pan u otro alimento como cebo para atraer a los peces más cerca, como se captura en el video a continuación.

Al mismo tiempo, esta especie a menudo roba comida de otros animales, a veces incluso sigue secretamente a las víctimas de regreso a sus nidos o escondites de comida. En un caso, se vio a un grupo de cuervos estadounidenses distrayendo a una nutria de río para que pudieran robar sus peces, según el Laboratorio de Ornitología de Cornell, mientras que otro grupo siguió a los pollos de agua comunes para interceptar los pececillos que los patos habían estado persiguiendo en aguas poco profundas.

Muchos cuervos también arrojan caracoles y nueces de cáscara dura desde el aire mientras vuelan, utilizando la gravedad y el suelo para hacer el trabajo duro por ellos. Esto también lo hacen otras aves, pero algunos cuervos parecen haber llevado esto unos pasos más allá. Los cuervos en Japón, por ejemplo, colocan nueces en las carreteras para que los automóviles rompan los cascarones, luego esperan a que cambie el semáforo para que puedan recoger con seguridad la tuerca abierta.

2. Los cuervos no solo usan herramientas; ellos también los hacen.

Un cuervo americano explora las costas de la isla Bon Portage en Nueva Escocia. (Foto: Jukka Jantunen / Shutterstock)

A principios de la década de 1960, la primatóloga Jane Goodall conmocionó al mundo al descubrir que los chimpancés salvajes usan ramitas como herramientas para atrapar termitas, desacreditando la idea de que los humanos son las únicas especies que usan herramientas. El uso de herramientas requiere un cierto nivel de sofisticación cognitiva, pero ahora sabemos que muchos otros animales también usan herramientas en la naturaleza, y no solo nuestros compañeros primates. De hecho, uno de los ejemplos más estudiados del uso de herramientas no primates proviene de un córvido: el cuervo de Nueva Caledonia.

Muchos córvidos usan herramientas, pero los cuervos de Nueva Caledonia están especialmente avanzados. Al igual que los chimpancés, usan palos u otra materia vegetal para pescar insectos fuera de las grietas. Eso solo es impresionante, especialmente sin manos, pero es solo uno de los muchos trucos bajo la manga. Además de elegir herramientas que están naturalmente bien formadas para una tarea en particular, los cuervos de Nueva Caledonia también fabrican herramientas en la naturaleza, que es mucho más raro que simplemente usar objetos encontrados. Esto va desde cortar las hojas de un palo hasta crear sus propias herramientas con forma de gancho a partir de ramitas, hojas y espinas.

En experimentos controlados, los cuervos de Nueva Caledonia también han doblado materiales flexibles en herramientas enganchadas, e incluso han mostrado un "uso de herramientas metabólicas" espontáneo, la capacidad de usar una herramienta sobre otra. Los grandes simios, como los chimpancés y los orangutanes, pueden resolver tareas de metatool, anotaron los investigadores en un estudio, pero incluso los monos luchan con ellos. Estos cuervos han usado un palo corto para alcanzar un palo más largo que puede alcanzar una recompensa, por ejemplo, pero también han creado nuevas herramientas compuestas a partir de dos o más elementos que de otro modo no serían funcionales. Como uno de los autores del estudio le dijo a la BBC, eso requiere imaginar qué hará una herramienta antes de que exista, y luego hacerla existir.

"Nunca han visto esta herramienta compuesta, pero de alguna manera pueden predecir sus propiedades", dijo Alex Kacelnik, profesor de ecología del comportamiento en la Universidad de Oxford. "Para que puedan predecir qué haría algo que aún no existe si lo hicieran. Entonces pueden hacerlo y pueden usarlo".

3. Los cuervos pueden resolver acertijos a la par de los niños humanos.

Un cuervo bebe de una fuente de agua en el zoológico de Alipore en Kolkata, India. (Foto: Deshakalyan Chowdhury / AFP / Getty Images)

En la fábula de Esopo "El cuervo y la jarra", un cuervo sediento se encuentra con una jarra con un poco de agua, pero inicialmente se ve frustrado por el bajo nivel de agua y el cuello estrecho de la botella. Luego, el cuervo comienza a dejar caer piedras en la jarra, sin embargo, eventualmente eleva el nivel del agua lo suficiente como para que pueda beber.

La investigación no solo ha verificado que los cuervos pueden hacer esto, sino que muestra que pueden pasar la prueba de desplazamiento del agua a un nivel similar al de los niños humanos entre las edades de 5 y 7. Los cuervos también han conquistado una variedad de otras pruebas complicadas, como el rompecabezas de ocho pasos en este video de la BBC. También pueden planificar el uso de su herramienta, según un estudio reciente en la revista Current Biology, que encontró que los cuervos podrían resolver un problema de metatools cuando cada paso estaba fuera de la vista de los demás, planificando con anticipación tres comportamientos en el futuro. Los pájaros mostraron la capacidad de "representar mentalmente las metas y submetas de los problemas de metatools", escribieron los investigadores, e incluso ignoraron con éxito una herramienta adicional que se plantó en su camino para distraerlos.

4. Los cuervos celebran funerales por sus muertos.

Los cuervos exploran lápidas en el cementerio de Brompton en Londres. (Foto: Guy RD / Shutterstock)

Los cuervos son famosos por celebrar "funerales" cuando uno de los suyos falleció. Puede ser un individuo solitario o un grupo de cuervos, conocido como asesinato, por supuesto, y puede ser solemnemente silencioso o cacofónico. En algunos casos, los cuervos pueden vigilar al pájaro caído durante días y días. ¿Podrían realmente estar de luto?

Quizás, explica Kaeli Swift, investigadora postdoctoral y experta en córvidos de la Universidad de Washington. Como Swift escribe en su blog, aunque tiene "pocas dudas de que tienen inteligencia emocional", probar esta posibilidad sigue siendo científicamente problemático, ya que "todavía no hay forma de que podamos saber realmente qué está sucediendo a nivel emocional en la cabeza de un animal".

Entonces, sin descartar necesariamente el dolor, Swift y otros investigadores se han centrado más en el "aprendizaje del peligro" como un probable motivador para los funerales codiciosos. "Si encontrara a una persona muerta en el bosque, podría sentirme triste, pero también me alarmaría y probablemente buscaría la causa de la muerte para asegurarme de que no soy el próximo", escribe Swift. "Quizás los cuervos están haciendo lo mismo, buscando la fuente del peligro y recordando elementos clave de la experiencia que los ayudarán a mantenerse a salvo en el futuro".

5. Los cuervos chismean, guardan rencor y saben quién es usted.

Los cuervos urbanos tienden a ser astutos observadores de la actividad humana. (Foto: Maksym Fesenko / Shutterstock)

Varios tipos de córvidos han demostrado un don para reconocer rostros humanos. Las urracas y los cuervos, por ejemplo, son conocidos por regañar a los investigadores específicos que se han acercado demasiado a sus nidos en el pasado, independientemente de lo que lleven los investigadores. Algunas de las mejores pruebas de esta habilidad provienen de los cuervos en el estado de Washington, donde Swift y sus colegas han realizado pruebas exhaustivas sobre las reacciones de las aves a los rostros humanos que han aprendido a desconfiar.

Dirigido por John Marzluff, profesor de ciencias de la vida silvestre en la Universidad de Washington, las pruebas nacieron al darse cuenta de que los cuervos parecen guardar rencor contra personas específicas que los atraparon para investigar. Los investigadores comenzaron a usar una máscara de hombre de las cavernas de goma cuando hicieron esto, que reveló cómo los cuervos identificaban a sus enemigos. Los cuervos regañaron y acosaron a cualquiera que usara la máscara de hombre de las cavernas, independientemente de quién estuviera debajo. En pruebas posteriores, los investigadores lograron un efecto similar al usar máscaras mientras sostenían un cuervo muerto (taxidermiado), lo que resultó en cuervos que molestaban a los futuros usuarios de esas mismas máscaras. "La parte interesante fue que no importaba mucho excepto la cara", dijo Marzluff a la National Wildlife Federation (NWF).

Cuando usan máscaras para probar los cuervos, los investigadores también llevan carteles que explican lo que están haciendo para cualquier curioso (o nervioso) transeúnte humano. (Foto: Willamette Biology [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Muchos otros animales también pueden reconocer rostros humanos, pero los cuervos aún se mantienen separados, tanto por la duración de sus recuerdos como por la forma en que comparten información entre ellos. Años después de que comenzara el estudio, los cuervos "continúan arengando la máscara de anillado", explica el NWF, "a pesar de que lo ven solo dos veces al año durante unas pocas horas seguidas". Pero esta animosidad no es solo de los cuervos que vieron el evento de bandas original. El porcentaje de pájaros que regañaban y acosaban la máscara del hombre de las cavernas creció con el tiempo, duplicándose aproximadamente en siete años, a pesar de que la mayoría nunca había sido anillada y era poco probable que presenciaran personalmente que la máscara hiciera algo ofensivo. Algunos incluso eran cuervos jóvenes que aún no habían nacido cuando comenzó el rencor. Aparentemente, los cuervos están transmitiendo información importante, la identidad de una persona aparentemente peligrosa, a sus familias y compañeros.

Como Kat McGowan escribió para la revista Audubon en 2016, "Casi todas las aves originalmente atrapadas por el hombre de las cavernas probablemente ya estén muertas, pero la leyenda del Gran Cuervo Satanás de Seattle todavía crece".

Aprender a identificar a los humanos podría ser una habilidad valiosa para los cuervos urbanos, ya que algunos de nosotros somos peligrosos, otros neutrales y otros útiles. Los cuervos salvajes parecen en gran medida indiferentes a los rostros de las personas que no los han perjudicado, y también pueden formar relaciones positivas con nosotros, como la chica de Seattle que recibió una colección de baratijas de los cuervos que había estado alimentando.

6. Los cuervos se aparean de por vida, pero también son 'monogamish'.

Un par de cuervos apareados se posan en un árbol del patio trasero en Silverdale, Washington. (Foto: El viejo mayor / Shutterstock)

Los cuervos no son solo pájaros sociales, sino también más orientados a la familia de lo que muchas personas creen. Se aparean de por vida, lo que significa que una pareja apareada permanecerá unida por el resto de sus vidas, pero su vida familiar también puede ser un poco más complicada de lo que sugiere. Los cuervos son "monogamish", escribe Swift, agregando una aclaración más científica que son considerados "socialmente monógamos pero genéticamente promiscuos". Esto significa que generalmente se quedan con una pareja de por vida, pero los análisis genéticos muestran que los cuervos machos solo engendran alrededor del 80% de la descendencia de su familia.

Algunos cuervos también llevan una "doble vida", según el Laboratorio de Ornitología de Cornell, que divide el tiempo entre sus familias y las grandes perchas comunales. Los cuervos estadounidenses mantienen un territorio durante todo el año, por ejemplo, donde toda la familia extendida vive y se alimenta juntos. "Pero durante gran parte del año, los cuervos individuales abandonan el territorio de origen para unirse a grandes bandadas en basureros y campos agrícolas, y para dormir en grandes perchas en invierno. Los miembros de la familia van juntos a las bandadas, pero no se quedan juntos en la multitud. Un cuervo puede pasar parte del día en casa con su familia en la ciudad y el resto con una bandada alimentándose de residuos en el país ".

7. Los cuervos jóvenes pueden quedarse en casa por un tiempo para servir como "ayudantes".

Los cuervos juveniles, como este en Montreal, pueden quedarse en casa durante algunos años para ayudar a sus padres a criar a sus hermanos menores. (Foto: Eugenie Robitaille / Shutterstock)

Los cuervos estadounidenses comienzan a anidar a principios de la primavera, construyendo sus nidos a partir de palos y forrándolos con materiales suaves como hierba, pelo o plumas. (También pueden construir nidos señuelo si piensan que alguien sospechoso los está observando). Los cuervos jóvenes seguirán dependiendo de sus padres durante un par de meses después de que se comprometan, pero también tienden a permanecer cerca de su familia por un tiempo más, incluso después de mudarse. fuera del nido. Swift escribe que estas chicas todavía son ferozmente defendidas por sus padres, creando una especie de adolescencia extendida que les permite tiempo y energía para comportamientos de juego, que podrían ser importantes para su desarrollo y aprendizaje cultural.

Los cuervos jóvenes eventualmente comenzarán a pasar menos tiempo con sus padres y más tiempo con bandadas más grandes, y enfrentarán una decisión cuando llegue el otoño y el invierno. "Pueden despegar para 'flotar' antes de encontrar una pareja y establecer un territorio propio. ", Escribe Swift", o permanecer en su territorio y actuar como 'ayudante' para la prole del próximo año ". Este último se conoce como reproducción cooperativa, en la que más de dos individuos ayudan a cuidar a la descendencia en una sola cría.

Según la Cornell Lab, en la mayoría de las poblaciones de cuervos estadounidenses, las crías mayores continúan ayudando a sus padres a criar nuevos polluelos durante algunos años. Una familia de cuervos puede incluir hasta 15 individuos, con descendientes de cinco años diferentes, todos ayudando. No está claro por qué evolucionó esto, escribe Swift, pero puede ayudar a retrasar la dispersión de los cuervos jóvenes cuando no hay suficiente territorio abierto cerca para que puedan reclamar. ("Mira", agrega, "los millennials solo están haciendo lo que es natural").

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Una bandada de cuervos estadounidenses vuela a su refugio cerca de Dawson Creek, Columbia Británica. (Foto: Jukka Jantunen / Shutterstock)

Es común que las personas denigren a los cuervos, a menudo enfocándose en comportamientos no deseados pero pasando por alto cualidades más identificables o redentoras. El cuervo estadounidense, por ejemplo, ha sido objeto de intentos de exterminio en el pasado, incluido el uso de dinamita en grandes perchas de invierno. Sin embargo, esos esfuerzos finalmente fracasaron, y gracias en gran parte a su inteligencia y adaptabilidad, el cuervo estadounidense ahora es más común que nunca en una variedad de hábitats, incluidas granjas, pueblos y grandes ciudades.

Otros córvidos se han adaptado de manera similar o incluso han aprovechado la civilización, pero ser inteligente no garantiza que estas aves estén a salvo de nosotros. El cuervo hawaiano, por ejemplo, es un córvido inteligente con una inclinación por el uso de herramientas, pero fue declarado extinto en la naturaleza en 2002 después de ser eliminado por una combinación de enfermedades, depredadores invasores, pérdida de hábitat y persecución humana. Afortunadamente, los científicos salvaron suficientes aves para comenzar un exitoso programa de cría en cautividad, y ahora están en el proceso de reintroducir cuidadosamente las especies en la naturaleza.

Los cuervos a veces atacan granjas y jardines, pero cualquier daño que causen puede compensarse con beneficios ecológicos como la dispersión de semillas y el consumo de insectos plaga. Además, aunque cualquier especie tiene un derecho inherente a existir, somos especialmente afortunados de tener cerebros como los córvidos que viven entre nosotros. Pueden ayudarnos a aprender más sobre nuestra propia inteligencia, pero también nos recuerdan cuánto tenemos en común con la vida salvaje que nos rodea.

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