7 hechos alucinantes sobre los hongos mágicos

Los hongos han florecido en la Tierra durante bastante tiempo, posiblemente más de 2 mil millones de años. Han desarrollado algunos trucos impresionantes durante ese tiempo, incluidos muchos que son fascinantes o aterradores para los humanos, y a veces un poco de ambos.

Algunos hongos antiguos crecieron casi 30 pies (9 metros) de altura antes de que existieran los árboles, por ejemplo, y hoy un hongo de miel en Oregon puede ser el organismo más grande del planeta, abarcando un área de aproximadamente 400 acres (162 hectáreas). Ciertos tipos de hongos pueden brillar en la oscuridad, y algunos convierten a los insectos en zombis. Algunas especies son letales para los humanos, mientras que otras nos proporcionan superalimentos valiosos.

Y luego están los hongos mágicos, también conocidos como "hongos". Estos hongos son famosos por sus efectos psicodélicos en las personas que los ingieren, una práctica antigua que se remonta a los "cultos de hongos" prehistóricos y los chamanes que pueden haber inspirado a Santa Claus. Sin embargo, incluso después de siglos de experiencia, solo ahora estamos desmitificando muchos de los poderes mágicos y medicinales que poseen estos hongos.

Este artículo no está destinado necesariamente a abogar por el uso casual de hongos mágicos, que son ampliamente ilegales y potencialmente peligrosos. Incluso cuando brindan los beneficios para la salud que se describen a continuación, generalmente se usan en un entorno clínico controlado, a menudo con asesoramiento u otra orientación de profesionales médicos. Dicho esto, sin embargo, también son maravillas naturales de nuestro planeta que sería una tontería ignorar.

Entonces, para ver más de cerca a estos miembros místicos del botiquín de la Madre Naturaleza, aquí hay algunos datos interesantes que quizás no conozca sobre los hongos mágicos:

Hay 2 tipos básicos, pero alrededor de 200 especies diferentes.

Psilocybe cubensis es la especie de hongo psicodélico más ampliamente cultivada. (Foto: gsplanet / Shutterstock)

Los hongos psicodélicos se dividen en dos categorías generales, cada una caracterizada por una mezcla distinta de ingredientes que alteran la mente que hacen que sus hongos sean "mágicos".

El grupo más grande y más común produce alucinógenos llamados psilocibina y psilocina, y presenta más de 180 especies de todos los continentes, excepto la Antártida. Estos diversos hongos provienen de aproximadamente una docena de géneros, pero a menudo se agrupan como "hongos de psilocibina". La mayoría pertenece al género Psilocybe, incluidas especies conocidas como P. cubensis ("tapa de oro") y P. semilanceata ("gorro de la libertad").

Según un estudio en Evolution Letters, los hongos de psilocibina pueden ser muy diversos, porque no heredaron los genes detrás de la psilocibina de un ancestro común, sino que los transmitieron directamente entre especies distantes en un fenómeno llamado "transferencia horizontal de genes". La psilocibina podría haber evolucionado originalmente como un mecanismo de defensa, sugieren los autores del estudio, disuadiendo las plagas que se alimentan de hongos al "alterar la 'mente' de los insectos".

El otro grupo es más pequeño, pero tiene una rica historia de uso religioso. Se compone de una especie icónica: Amanita muscaria ("agárico de mosca"), más algunos parientes menos famosos como A. pantherina ("gorro de pantera"). En lugar de psilocibina o psilocina, sus principales alucinógenos son sustancias químicas conocidas como muscimol y ácido iboténico.

Un hongo Amanita muscaria crece en un bosque cerca de Rieder, Alemania. (Foto: Karl-Josef Hildenbrand / AFP / Getty Images)

Estos "hongos muscimol" están relacionados con algunos hongos notoriamente tóxicos, a saber, Amanita phalloides ("gorro de muerte") y A. ocreata ("ángel destructor"). En general, son menos venenosos que esos primos asesinos, pero dada la gran cantidad de confusión de hongos, se aconseja a los no expertos que se mantengan alejados de Amanita por completo.

"Esto es algo serio, amigos", advierte el escritor y recolector de alimentos Hank Shaw. "Confunde este hongo con otra amanita y puede morir". (Para obtener más información sobre la seguridad de búsqueda de hongos, consulte esta introducción a la identificación de hongos por Tom Oder del sitio).

Los hongos mágicos pueden habernos dado a Santa Claus.

Los hongos Amanita muscaria pueden haber inspirado varios aspectos de la historia de Santa. (Foto: borsmenta / Shutterstock)

La historia de Santa Claus es bastante extraña cuando lo piensas, desde elfos mágicos y renos voladores hasta el uso de la chimenea de Santa y su icónico traje rojo y blanco. Según una teoría, muchas de estas peculiaridades provienen de hongos muscimol, o, más específicamente, de chamanes siberianos que los distribuyeron hace siglos.

A. muscaria se ha valorado durante mucho tiempo en Siberia, donde el consumo humano se remonta al menos al siglo XVII. Si bien algo de eso probablemente era recreativo, los chamanes siberianos ingirieron los hongos "para comunicarse con el mundo espiritual", como dijo el antropólogo John Rush a LiveScience. Los chamanes también regalaron hongos a fines de diciembre, señaló, a menudo ingresando a las casas a través del techo debido a la nieve profunda.

El estilo distintivo de Santa ha hecho comparaciones con los chamanes siberianos del siglo XVII. (Ilustración: Yumiyumi / Shutterstock)

"[Estos] chamanes o sacerdotes practicantes relacionados con las tradiciones más antiguas recolectarían Amanita muscaria, las secarían y luego las darían como regalos en el solsticio de invierno", explicó Rush. "Debido a que la nieve generalmente bloquea las puertas, había una abertura en el techo a través de la cual la gente entraba y salía, de ahí la historia de la chimenea".

Esos chamanes también tenían la tradición de vestirse como A. muscaria, agregó Rush, vistiendo trajes rojos con manchas blancas. Sus misiones de visión podrían compartirse con animales espirituales como los renos, señala LiveScience, que viven en Siberia y se sabe que comen hongos alucinógenos. Y también hay otros vínculos, como el hogar del Ártico de Santa o su colocación de regalos debajo de los árboles (similar a cómo crece A. muscaria en la base de los pinos). Sin embargo, la historia de Santa es una mezcla de muchas influencias a lo largo de los siglos, y los hongos son solo una fuente especulativa, aunque intrigante, de la magia de Santa.

Los humanos y los hongos mágicos se remontan milenios.

Ejemplos de estatuas mayas de 'piedra de hongo' de Guatemala. (Foto: NIDA [dominio público] / Wikimedia Commons)

Nadie sabe exactamente cuándo la humanidad descubrió los hongos mágicos, pero hay evidencia que sugiere que fueron utilizados en rituales religiosos hace miles de años. Los hongos de psilocibina eran importantes para algunas culturas mesoamericanas en el momento de la conquista española, por ejemplo, una tradición que probablemente ya era antigua para entonces.

"[Un] verdadero culto a los hongos en las culturas mesoamericanas parece haber existido", escribió el biólogo Harri Nyberg en un estudio de 1992, "y sus inicios se remontan a la antigüedad remota". Esto se debe en parte a obras de arte como las "notables 'piedras de hongos' de los antiguos mayas y frescos murales encontrados en el centro de México", señaló Nyberg, algunos de los cuales datan de más de 2, 000 años. El hongo alucinógeno Psilocybe mexicana, que es nativo de América Central, era conocido anteriormente por la palabra azteca teonanacatl, a menudo traducida como "hongo divino".

Psilocybe mexicana, nativa de México y Guatemala, es una de las más de 180 especies de hongos psilocibina. (Foto: Alan Rockefeller [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

En el desierto del Sahara, el arte rupestre de hace 7, 000 a 9, 000 años puede presentar representaciones aún más antiguas de hongos psicodélicos. Las escenas incluyen bailarines humanos que sostienen objetos similares a hongos, en algunos casos con dos líneas paralelas que conectan los objetos con las cabezas de los bailarines. Esto no es evidencia definitiva, pero algunos investigadores lo ven como los primeros indicios de personas que usan hongos que alteran la mente.

También hay una teoría marginal, la "hipótesis del simio drogado", que sugiere que los hongos mágicos provocaron el auge del tamaño del cerebro y la cultura de los primeros humanos. Muchos expertos descartan esta idea como simplista y especulativa, señalando su falta de evidencia para rastrear la conciencia humana tan claramente hasta un único catalizador. Sin embargo, la idea también ha atraído más interés últimamente, e incluso algunos de sus escépticos ven valor en la forma en que destacó la capacidad de la psilocibina para alterar la conciencia y el cerebro mismo.

La psilocibina parece reorganizar brevemente el cerebro.

La molécula de psilocibina está compuesta por casi 200 especies de hongos. (Ilustración: Jynto [CC0 1.0] / Wikimedia Commons)

La psilocibina se une a un receptor en el cerebro para la serotonina, y se cree que causa muchas de sus distorsiones sensoriales. Sin embargo, junto con las alucinaciones y los cambios de humor, las personas que toman psilocibina a menudo describen un sentido abstracto y onírico de "conciencia expandida". Y en los últimos años, la tecnología como la resonancia magnética funcional (fMRI) ha arrojado luz sobre cómo se ve esto dentro del cerebro.

En un estudio, por ejemplo, los investigadores escanearon los cerebros de 15 voluntarios después de administrarles psilocibina. La actividad se disparó en la red cerebral vinculada al pensamiento emocional, con actividad simultánea en diferentes áreas como el hipocampo y la corteza cingulada anterior. (Este patrón se asemeja a los escáneres fMRI de personas que están soñando, anotaron los investigadores). Al mismo tiempo, la actividad se volvió menos organizada en la red cerebral relacionada con el pensamiento de alto nivel y el sentido del yo.

Otro estudio de fMRI encontró un "cambio dramático" en la organización del cerebro, vinculando la psilocibina con una ráfaga temporal de conexiones neuronales que normalmente no existen. "Encontramos que el estado psicodélico está asociado con un modo de función cerebral menos restringido y más intercomunicativo", escribieron los autores, "que es consistente con las descripciones de la naturaleza de la conciencia en el estado psicodélico".

Además, un equipo de investigadores de la Universidad del Sur de Florida descubrió que la psilocibina también puede unirse a los receptores que estimulan la curación. Por lo tanto, se cree que la psilocibina repara y crece las células cerebrales, lo que podría ser beneficioso para aquellos que sufren de depresión u otros problemas de salud mental.

La psilocibina puede causar cambios duraderos en la personalidad.

La apertura es un rasgo de personalidad vinculado a la creatividad y al pensamiento divergente. (Foto: Andy Arthur [CC BY 2.0] / Flickr)

Si bien la actividad cerebral generalmente vuelve a la normalidad después de que la psilocibina desaparece, la investigación sugiere que algunos efectos pueden durar más. Un estudio, publicado en el Journal of Psychopharmacology, midió cómo la psilocibina afecta a cinco dominios de la personalidad: neuroticismo, extroversión, apertura, amabilidad y conciencia. Encontró "aumentos significativos en la apertura después de una sesión de dosis altas de psilocibina".

La apertura es un término psicológico para la actitud de alguien hacia nuevas experiencias, y se asocia con rasgos como la imaginación, la creatividad y la apreciación estética. En general, la apertura no solo aumentó durante una sesión de psilocibina, sino que en casi el 60% de los participantes del estudio, "permaneció significativamente más alta que la línea de base más de 1 año después de la sesión", escribieron los investigadores.

Eso fue sorprendente, agregaron, ya que la personalidad generalmente no cambia mucho después de los 30 años, especialmente no así. "Normalmente, en todo caso, la apertura tiende a disminuir a medida que las personas envejecen", dijo el autor principal del estudio en un comunicado.

Todos los voluntarios fueron considerados psicológicamente sanos antes de que comenzaran los experimentos, informaron los investigadores, y sus sesiones de psilocibina fueron monitoreadas de cerca. Algunos de los participantes informaron un fuerte miedo o ansiedad durante las sesiones, y aunque esa reacción fue temporal, los investigadores dijeron que muestra los riesgos potenciales de probar alucinógenos sin la supervisión de un experto.

La psilocibina puede 'disolver' temporalmente su ego.

La psilocibina puede crear una pérdida temporal de identidad subjetiva. (Foto: Christian Reimer [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Algunas personas informan que pierden el sentido de sí mismas mientras toman hongos mágicos. Esta "disolución" del ego es típicamente de corta duración, pero puede estar relacionada con algunos efectos duraderos de los psicodélicos, como la apertura mencionada anteriormente. Y según un estudio de 2017 publicado en la revista Neuroscience of Consciousness, la pérdida temporal del ego podría ser beneficiosa en el contexto correcto.

"Esta 'disolución del ego' resulta en un momento de conciencia expandida, un sentimiento en el que la mente se pone más directa e intensamente en contacto con el mundo", dijo el coautor Philip Gerrans, profesor de filosofía en la Universidad de Adelaida, en una declaración. "A través de esta experiencia, es posible rediseñar los mecanismos de uno mismo, lo que a su vez podría cambiar la perspectiva o la visión del mundo de las personas. El profundo sentido de conexión producido por esta experiencia tiene el potencial de ser beneficioso para las personas que sufren de ansiedad, depresión y algunas formas de adicción ".

Como agregó el coautor Chris Letheby, los psicodélicos ofrecen una amplia perspectiva que puede perdurar incluso después de que las drogas desaparezcan. "Las personas que pasan por experiencias psicodélicas ya no dan por sentado que la forma en que han estado viendo las cosas es la única manera", dijo. "Los psicodélicos pueden ayudar a iluminar a las personas sobre los procesos detrás de su subjetividad. La disolución del ego ofrece pruebas vívidas de la experiencia, no solo de que las cosas pueden ser diferentes, sino de que existe la oportunidad de buscar el cambio".

Incluso consumir "microdosis" de hongos mágicos puede despertar la creatividad de una persona, según un estudio de 2018 publicado en la revista Psychopharmacology. Los participantes que comieron pequeñas dosis idearon más ideas sobre cómo resolver una tarea y "fueron más fluidos, flexibles y originales en las posibilidades que surgieron", encontraron los investigadores.

Los hongos mágicos pueden mejorar la salud mental.

Una sesión de terapia de psilocibina en la Universidad Johns Hopkins. (Foto: Colección de Investigación de Sustancias Psicoactivas / YouTube)

Aunque los hongos mágicos están ampliamente prohibidos, y comúnmente se los descarta como "drogas de fiesta" peligrosas, un creciente número de investigaciones los arroja a una luz mucho menos nefasta. No solo son más seguros de lo que muchas personas creen, sino que muestran un potencial tentador para ayudar con una variedad de problemas de salud mental.

Por un lado, los psicodélicos en general tienen un "potencial insignificante de formación de hábitos", como escribe el neurocientífico Nick Jikomes para un blog de ciencias de Harvard. Algunos psicodélicos pueden incluso ayudar a tratar la adicción a las drogas que crean hábito como la cocaína y la nicotina.

Los hongos mágicos también se ven cada vez más como una posible droga maravillosa psiquiátrica. La investigación ha mostrado efectos prometedores sobre la depresión, por ejemplo, como un estudio de 2017 que encontró que la psilocibina "puede restablecer efectivamente la actividad de los circuitos cerebrales clave que se sabe que juegan un papel en la depresión". El compuesto parece aumentar la capacidad de respuesta emocional en el cerebro, encontró otro estudio reciente, que sugiere que podría aliviar la depresión sin el "embotamiento emocional" a menudo asociado con los antidepresivos tradicionales conocidos como inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina (ISRS).

La psilocibina también ha traído un alivio transformador de la ansiedad, incluso en personas con cáncer potencialmente mortal. En un estudio, las dosis moderadas de psilocibina, combinadas con psicoterapia, ayudaron a los pacientes con cáncer a superar la ansiedad y la depresión relacionadas con su diagnóstico, lo que condujo a un aumento a largo plazo de la calidad de vida y el optimismo. Seis meses después de una dosis única (que solo duró de cuatro a seis horas), aproximadamente el 80% de los participantes todavía mostraron una ansiedad y depresión significativamente reducidas, y el 83% aún informó una mayor satisfacción con la vida. Dos tercios incluso describieron su sesión de psilocibina como una de las cinco experiencias más significativas en sus vidas.

En medio de esta oleada de investigaciones, las viejas caricaturas de los hongos mágicos parecen estar cambiando rápidamente. Las ciudades estadounidenses de Denver y Oakland despenalizaron la psilocibina en 2019, por ejemplo, y ahora se están realizando esfuerzos similares en otros lugares, incluidos algunos a nivel estatal. La Psilocibina también fue designada recientemente como una "terapia innovadora" para la depresión por la Administración de Drogas y Alimentos de los EE. UU., Y a fines de 2019, un estudio importante encontró "sin efectos adversos graves" en 89 voluntarios sanos, y sin efectos negativos en el funcionamiento cognitivo o emocional.

Mientras tanto, gracias al creciente interés y recursos para la investigación de psilocibina, podemos estar a punto de aprender aún más. En 2019, la Universidad Johns Hopkins anunció el lanzamiento de su Centro de $ 17 millones para la Investigación Psicodélica y de la Conciencia, el primer centro de investigación de este tipo en los EE. UU. Y el más grande de su tipo en el mundo. "El establecimiento del centro refleja una nueva era de investigación en terapéutica y la mente a través del estudio de esta clase única y notable de compuestos farmacológicos", dijo el director Roland Griffiths, profesor de biología conductual en Johns Hopkins.

Psilocybe pelliculosa crece en un bosque del noroeste del Pacífico. (Foto: JimmyTheWorm [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Según lo que los científicos han encontrado hasta ahora, claramente existe la necesidad de más investigación sobre la psilocibina, un campo que durante mucho tiempo ha estado limitado por restricciones legales. Pero también vale la pena repetir una advertencia clave sobre la terapia psicodélica: los participantes en estos estudios son cuidadosamente dosificados y monitoreados por expertos, y sus sesiones a menudo se complementan con asesoramiento para ayudarlos a procesar la experiencia. Los psicodélicos pueden dar miedo a veces, especialmente si no está familiarizado con sus efectos, que pueden variar ampliamente en función de factores como el estado de ánimo, el temperamento, la condición psicológica y el entorno. La orientación podría ser aún más importante para las personas que ya luchan con un problema de salud mental crónico.

Todavía tenemos mucho que aprender sobre cómo los hongos mágicos afectan el cerebro humano. Pero gracias a miles de años de experiencia, y un aumento de la investigación moderna, al menos hemos aprendido lo suficiente como para saber que probablemente valga la pena aprender más.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó por primera vez en diciembre de 2017.

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