7 extrañas formaciones de hielo

Cuando hace suficiente frío para que el agua pase de líquido a sólido, pueden ocurrir cosas extrañas. De hecho, también pueden ocurrir cosas extrañas cuando la temperatura es la adecuada para que el agua pase de ser sólida a gaseosa, omitiendo por completo la parte líquida. O cuando el viento sopla a la velocidad correcta, o el agua se mueve al ritmo correcto. En otras palabras, cuando las condiciones son perfectas para lo extraño, obtenemos las siguientes formaciones de hielo inusuales.

Círculos de hielo

Círculos de hielo, o discos de hielo, se forman en las curvas de los ríos. A medida que se forma una capa de hielo sobre el agua, la corriente de agua que se acelera por debajo crea una "cizalladura rotacional", que rompe un trozo de hielo y lo retuerce hasta formar un círculo. Luego allí se queda, un círculo de hielo girando lentamente en la curva de un río. Algo extraño para la vista, y algo que no se ve muy a menudo. El círculo de hielo en el video de arriba, tomado en enero de 2019 en el río Presumpscot en Westbrook, Maine, tiene aproximadamente 100 yardas de diámetro, que es inusualmente grande.

Penitentes

Penitentes te detendrá en seco. (Foto: sergejf [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Encontrados en los Andes secos por encima de 13, 000 pies, estos altos pináculos de nieve y hielo son una vista extraña. Son penitentes y pueden variar en tamaño desde una pulgada o dos hasta más de 16 pies de altura. La palabra "penitentes" es español para "nieves en forma de penitente" porque estas formaciones de nieve inusuales se parecen a los penitentes, personas religiosas de la Procesión de la Penitencia que usan capuchas altas y puntiagudas en las procesiones durante la Semana Santa española.

Estas estructuras irregulares se forman en un proceso llamado sublimación, algo similar al derretimiento, excepto que el sol convierte la nieve directamente en vapor de agua sin derretirse primero. Esencialmente, el hielo pasa de sólido a gas y se salta la etapa líquida. El punto de rocío tiene que mantenerse por debajo de cero para que esto suceda. Comenzando con una capa lisa de nieve o hielo comprimido, el sol calienta áreas curvas de la superficie que se subliman más rápido que otras, con el proceso acelerando a medida que se forman las depresiones, terminando con las estructuras penitentes. Debido a que el proceso depende del calor del sol, y la sublimación ocurre más rápidamente en las depresiones formadas, los penitentes se inclinan en la dirección general de los rayos del sol.

Algunos pueden alcanzar alturas tan altas que parecen un iceberg desde muy lejos. (Foto: Ascalise [GNU Free] / Wikimedia Commons)

Hielo de conejo

El hielo de conejo generalmente no dura mucho porque es muy delgado. (Foto: MarkInspex [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

Esta extraña formación de hielo tiene varios nombres, incluyendo flores de hielo, cinta de hielo, hielo de conejo, escarcha de conejo, lana de hielo y más. Pero el proceso es el mismo sea cual sea el nombre. El hielo de conejo se forma cuando el aire alcanza temperaturas de congelación pero el suelo aún no se ha congelado. La savia en los tallos de las plantas se expande a medida que se congela, formando grietas a lo largo del tallo. Luego se extrae agua a través de las grietas, se congela cuando golpea el aire y se forma capa tras capa delgada a medida que se extrae más agua, creando eventualmente pétalos o cintas de hielo.

Un fenómeno similar ocurre con las plantas leñosas, aunque el hielo resultante es más delgado y más peludo. Debido a que las formaciones de hielo son muy delgadas y delicadas, por lo general se derriten o subliman rápidamente, por lo que sus mejores posibilidades de detectar heladas de conejo son las mañanas tempranas en áreas sombreadas cuando las condiciones climáticas son adecuadas.

No se deje engañar por la apariencia de algodón de azúcar del hielo. (Foto: MarkInspex [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

Aguja de hielo

El hielo de aguja parece que está creciendo directamente del suelo. (Foto: Jared Stanley [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Al igual que el hielo de conejo, el hielo de aguja tiene muchos nombres, incluidos castillos de hielo, columnas de hielo, franjas de hielo o filamentos de hielo. Básicamente, la aguja de hielo es un tipo de flor de hielo, que ocurre de manera similar. Cuando la temperatura del suelo está por encima del punto de congelación, y la temperatura del aire está por debajo del punto de congelación, el agua que fluye por debajo de la superficie del suelo es arrastrada por acción capilar, y se congela en contacto con el aire. Se extrae más agua y se congela, y se forma hielo en una columna con forma de aguja. Si bien el proceso es lo suficientemente simple, el delicado "cabello" resultante que crece desde el suelo es algo sorprendente de ver.

Flores de escarcha

Las flores heladas parecen estar flotando en un lago congelado. (Foto: Cipolina / Shutterstock.com)

Sin embargo, se puede encontrar otra versión de flores heladas flotando en la superficie del hielo marino recién congelado o el hielo del lago. También llamadas flores de escarcha o flores árticas, estas pequeñas formaciones de hielo son bastante interesantes para los científicos. En 2009, un equipo de biología de la Universidad de Washington navegaba cerca del Polo Norte cuando encontraron un vasto campo de estas pequeñas flores de hielo. Cuando se derritieron unos pocos, descubrieron que contienen una cantidad inusualmente grande de bacterias.

Primero, cubramos cómo se forman. Así es como NPR lo explica: "[E] l aire era extremadamente frío y extremadamente seco, más frío que la superficie del océano. Cuando el aire se vuelve tan diferente del mar, la sequedad elimina la humedad de las pequeñas protuberancias en el hielo, los pedazos de hielo se vaporizan"., el aire se humedece, pero solo por un tiempo. El frío hace que el vapor de agua sea pesado. El aire quiere liberar ese exceso de peso, por lo que cristal por cristal, el aire vuelve a convertirse en hielo, creando delicados zarcillos de plumas que a veces alcanzan dos, tres pulgadas de alto, como copos de nieve gigantes. El mar, literalmente, florece ".

Ahora he aquí por qué son científicamente fascinantes: mencionamos que estas flores heladas contienen una sorprendente cantidad de bacterias. Debido a la forma en que se forman, las flores heladas tienen tres veces la salinidad del océano, y no mucho podría vivir en ese agua salada congelada. O eso creemos. Pero los investigadores encontraron alrededor de un millón de bacterias que viven en cada flor de escarcha. Más investigación podría revelar qué están haciendo las bacterias en esas flores y cómo logran sobrevivir. Si bien esto parece un raro evento helado, Jody Demming, profesor de la Universidad de Washington, piensa que veremos más de estos "prados" de flores de escarcha en el futuro porque el planeta se calienta. Habrá más aguas abiertas en los polos que se convertirán en hielo fino en invierno.

Rodillos de nieve

Los rodillos de nieve son como las versiones invernales de la planta rodadora. (Foto: Brenda Armstrong [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Se parecen mucho al heno embalado hecho de nieve. Y en cierto modo, esa es una descripción bastante precisa. De manera similar a cómo el heno se enrolla en grandes bolas, se forma un rodillo de nieve a medida que el viento sopla un trozo de nieve sobre el suelo, recogiendo más nieve a medida que rueda y creciendo en tamaño. Son cilíndricos y generalmente huecos, ya que las primeras capas que se forman generalmente se desprenden con bastante facilidad a medida que los rodillos se enrollan. Pueden llegar a medir hasta dos pies de diámetro.

Los rodillos de nieve generalmente ocurren cuando hay una nueva capa de nieve suelta en el suelo y la temperatura está cerca de derretirse. La nieve también debe estar sobre una superficie en la que no se adhiera fácilmente, como la nieve helada, de modo que la capa superior de nieve se adhiera al rodillo en lugar del suelo. Además, debe haber suficiente viento para poner en marcha el rodillo, pero no tan fuerte como para que todo se rompa. Debido a que las condiciones son bastante precisas, los rodillos de nieve son bastante raros.

Panqueque de hielo

Una forma en que el panqueque de hielo es diferente de un círculo de hielo son sus bordes más altos. (Foto: US Geological Survey [dominio público] / Flickr)

Similar a un círculo de hielo es el panqueque de hielo o el pan de hielo. El hielo de panqueque se forma cuando el hielo en el agua se rompe y gira en el remolino de un río o arroyo, formando círculos delgados. Puede suceder siempre que la temperatura esté alrededor del punto de congelación y todavía haya un movimiento moderado del agua. Este tipo de formación de hielo puede variar en tamaño desde un pie más o menos hasta casi 10 pies de ancho, dependiendo de las condiciones. A menudo, los discos se acumularán aguanieve, o hielo de Brasil, en los bordes a medida que giran y chocan entre sí, y se convierten en lo que se llama una "presa colgante", que es un círculo de hielo con bordes altos y un centro bajo.

El hielo de panqueques puede cubrir vastas áreas de agua congelada. (Foto: Hans Kylberg [CC BY 2.0] / Wikimedia Commons)

Nota del editor: esta historia se publicó originalmente en marzo de 2014 y se actualizó con nueva información.

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