7 datos sobre la araña viuda negra

Menciona la araña viuda negra y probablemente te saludarán con algunas miradas frenéticas y exclamaciones de "¡¿Qué? ¡¿Dónde ?!"

Sin embargo, la viuda negra no es una criatura tan peligrosa o unidimensional como sugiere la cultura popular. Ciertamente tiene una picadura venenosa, pero también tiene una red increíblemente fuerte y un ritual de cortejo decididamente extraño en el que las arañas macho se convierten en destructores de hogares.

1. Las arañas viudas negras son más que negras. Pertenecientes al género Latrodectus, las arañas viudas abarcan 31 especies conocidas que existen en todos los continentes del mundo, excepto en la Antártida. Mientras que las tres especies comunes en América del Norte - sur (L. mactans), oeste (L. hesperus) y norte (L. variolus) - son negras, algunas son de color marrón claro a oscuro, como la araña viuda marrón (L Geométrico). Algunas de las especies, pero no todas, tienen algún tipo de abdomen rojo distintivo.

2. El veneno de las arañas viuda negra hembra es potente pero rara vez mortal. El veneno de la viuda negra es decididamente potente, calificado como 15 veces más fuerte que el de una serpiente de cascabel, pero una mordida de uno no significa la muerte. La picadura provocará dolor muscular junto con una variedad de otros síntomas, que incluyen dificultad para respirar, náuseas y entumecimiento alrededor del sitio de la picadura. Estos síntomas pueden volverse severos, pero a menos que sea un niño o alguien que ya esté enfermo o tenga un sistema inmunitario debilitado, rara vez son fatales. Solo las viudas negras femeninas envenenarán a un humano, ya que solo sus quelíceros, una parte hueca con forma de aguja, son lo suficientemente largos como para inyectar el veneno en los humanos. Además, es poco probable que las arañas viudas negras te muerdan en situaciones de baja amenaza, y es posible que ni siquiera usen su veneno si te muerden.

Las arañas viudas negras macho, una de las cuales se muestra arriba a la derecha, tienen una variedad de técnicas para aparearse con hembras. (Foto: Mark_Kostich / Shutterstock)

3. Las arañas viudas negras no suelen comer a sus compañeros. Además de su apariencia distintiva y su picadura venenosa, la cosa por la que las arañas viudas negras son mejor conocidas es por matar a sus compañeros y devorarlos después del sexo. Este rasgo se aplica tan comúnmente a la especie que la frase viuda negra se usa para referirse a una mujer humana que ha matado al menos a una pareja o amante. Sin embargo, esta reputación de matar es generalmente inmerecida. El consumo de mate nunca se ha registrado en la naturaleza cuando se trata de la mayoría de las especies de América del Norte, según el Museo Burke; solo se ha observado en entornos de laboratorio donde el macho no pudo escapar. Esto no significa que no suceda con otros miembros del género, pero no es la norma.

4. Sin embargo, las arañas viudas negras macho hacen todo lo posible para evitar que las coman. A pesar del hecho de que el canibalismo sexual es bastante raro entre las viudas negras, los hombres hacen todo lo posible para no convertirse en un refrigerio postcoital. Un estudio de 2014 publicado en Animal Behavior encontró que las viudas negras masculinas buscan vírgenes bien alimentadas para el apareamiento. Tanto en estudios de campo controlados como en la naturaleza, los investigadores observaron que los machos prefieren esas hembras, distinguiéndolas de otras hembras debido a las feromonas que liberan. Además de evitar ser devorados por mujeres hambrientas, los investigadores creen que los hombres piensan que una mujer más gorda dará como resultado una descendencia más saludable.

Las viudas negras masculinas también enviarán vibraciones en la red de una hembra que indica que están allí para aparearse y no son comida. Según un estudio de 2014 publicado en Frontiers in Zoology, los arranques web realizados por hombres difieren significativamente de los de las presas. Cuando los investigadores reproducían estas vibraciones a las mujeres, tenían menos probabilidades de proporcionar una respuesta depredadora que cuando los investigadores reproducían las vibraciones de las presas.

5. Las arañas viudas negras machos son literalmente destructores del hogar. Como en gran parte del reino animal, la competencia por el apareamiento puede ser feroz, por lo que los machos a menudo recurren a todo tipo de tácticas para asegurarse de que sus genes son los que se llevan a cabo. En el caso de la viuda negra occidental, esto aparentemente implica destruir la red de una mujer. Las telarañas de las viudas negras son telarañas desordenadas a diferencia de las telarañas ordenadas que a menudo vemos, y cuando están listas para aparearse, las hembras depositan feromonas en las redes. Los machos destruirán la red, reduciendo las feromonas de las hembras y haciendo que la red sea menos atractiva para otros machos. Por su parte, a las mujeres no parece importarles la destrucción de sus propiedades. Los investigadores creen que esto se debe a que reduce el posible acoso que experimentan durante los períodos de apareamiento. De hecho, la reducción de la red incluso parece hacer que las hembras sean más receptivas al apareamiento.

6. Las redes de las arañas viudas negras son fuertes como el acero. Esta web en particular es conocida por su fortaleza, tanto es así que los investigadores han estado haciendo todo lo posible para replicar las propiedades de la web. Sin embargo, los intentos de hacerlo no han producido materiales con la misma resistencia o propiedades. Sin embargo, un estudio de 2018 publicado en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias puede haber solucionado este problema. Utilizando técnicas de imagen de vanguardia, los investigadores observaron más de cerca que nunca la glándula proteica donde se crea la tela de seda. Allí, descubrieron un proceso de ensamblaje de proteínas más complejo. Ser capaz de replicar sintéticamente este proceso podría dar como resultado materiales más fuertes para puentes, mejores materiales para plásticos y telas más duraderas para personal militar y atletas.

7. Las arañas viudas negras se dirigen hacia el norte. Otro signo de los tiempos de cambio climático, el rango de la viuda negra del norte se está expandiendo a los climas más fríos. Esbozado en un artículo de PLOS One de 2018, los investigadores canadienses, basándose en datos de ciencia ciudadana, descubrieron que el rango más septentrional de la especie aumentó unas 31 millas (50 kilómetros) entre 1960 y 2016, arrastrándose hacia el este de Ontario y Quebec.

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