7 datos interesantes sobre Lucy, el simio antiguo

Un día, durante la Época del Plioceno, un mono adulto joven murió en el Valle Awash de África Oriental. Pronto la olvidaron y no la volverían a ver en 3.2 millones de años. Durante ese tiempo, su especie se extinguió, aparecieron nuevos simios en África y algunos evolucionaron cerebros enormes, ayudándolos básicamente a conquistar el planeta.

Luego, 3.2 millones de años después de ese fatídico día, dos de estos simios cerebrales finalmente tropezaron con su esqueleto en lo que ahora es Etiopía. Al darse cuenta de que habían encontrado algo histórico, comenzaron a sacarla cuidadosamente del desierto.

Primero, sin embargo, le dieron un nombre a su pariente perdido: "Lucy".

Este descubrimiento se produjo en 1974, catapultando a Lucy de un fósil olvidado a una celebridad mundial. Los científicos solo encontraron alrededor del 40 por ciento de su esqueleto, pero fue suficiente para contar una historia innovadora sobre la evolución humana. Y esa historia no es una lectura rápida: incluso hoy, décadas después de que Lucy reapareció del Valle Awash, los científicos todavía están en los titulares con secretos que aprenden de sus huesos.

Aquí hay algunos datos interesantes que quizás no conozcas sobre Lucy, desde revelaciones innovadoras sobre su vida hasta curiosidades aleatorias sobre su nombre (s):

1. Caminaba sobre dos pies, pero también pasaba el rato en los árboles.

Una nueva investigación respalda la idea de que Lucy caminó erguida de manera similar a los humanos modernos, pero también pasó mucho tiempo en los árboles, como lo implica esta exhibición del Museo Smithsonian de Historia Natural. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Lucy vivió en un momento crucial para los simios humanos conocidos como homínidos. Su especie era de transición, con rasgos clave de simios anteriores y de humanos posteriores. (Sin embargo, vale la pena señalar que el concepto de "eslabón perdido" es una falacia. Se basa en una creencia obsoleta de que la evolución es lineal y en una interpretación errónea de las lagunas inevitables en el registro fósil).

Lucy caminó sobre dos pies, un paso importante en la evolución humana. Sabemos esto por varias pistas en sus huesos, como el ángulo de su fémur en relación con las superficies de la articulación de la rodilla, una adaptación que ayuda a los animales bípedos a equilibrarse mientras caminan. Sus articulaciones de la rodilla también muestran signos de llevar todo su peso corporal, en lugar de compartir la carga con sus extremidades delanteras, y se han encontrado varias otras indicaciones en su pelvis, tobillos y vértebras. Aún así, su esqueleto no podría haberse movido como el nuestro, y sus grandes brazos parecidos a chimpancés sugieren que aún no había abandonado los árboles.

Esto ha alimentado los debates científicos desde los años 70. ¿Lucy era completamente bípeda o todavía se aferraba al estilo de vida arbóreo de sus antepasados ​​simios? Su cráneo indica que se puso de pie, y sus musculosos brazos podrían ser solo un caso de "retención primitiva", características ancestrales que permanecen en una especie incluso después de que ya no son necesarias.

El esqueleto de Lucy ofrece varios signos de bipedalismo, o caminar sobre dos pies. (Foto: Juan Aunion / Shutterstock)

Es posible que la especie de Lucy haya dejado de trepar, pero aún no haya desarrollado brazos más pequeños. Y durante años después de su descubrimiento, las tomografías computarizadas no fueron lo suficientemente avanzadas como para ver dentro de los fósiles. Ese tipo de información podría revelar mucho sobre el comportamiento de Lucy, ya que el uso afecta la forma en que se desarrollan los huesos, pero no era una opción hasta hace poco.

En noviembre de 2016, los investigadores publicaron un estudio en PLOS One basado en tomografías computarizadas nuevas y más sofisticadas de los huesos de Lucy. Revelaba miembros superiores fuertemente construidos, apoyando la imagen de un escalador regular que se levantó con los brazos. Además, el hecho de que su pie estuviera más adaptado para el bipedalismo que para agarrar sugiere que la fuerza de la parte superior del cuerpo era especialmente vital para el estilo de vida de Lucy, lo que resulta en huesos robustos en los brazos.

Esto no responde completamente a la pregunta de cuánto tiempo pasó Lucy en los árboles, pero arroja una nueva y valiosa luz sobre este famoso antepasado. Es posible que haya anidado en los árboles por la noche para evitar a los depredadores, dicen los autores, junto con algo de comida a la luz del día. Dormir durante ocho horas al día significaría que pasó al menos un tercio de su tiempo fuera del suelo, explicando la necesidad de su extraña combinación de adaptaciones.

"Puede parecer único desde nuestra perspectiva que los primeros homínidos como Lucy combinaron caminar en el suelo sobre dos piernas con una cantidad significativa de trepar a los árboles", dice el coautor del estudio y antropólogo de la Universidad de Texas-Austin, John Kappelman, en un comunicado sobre el hallazgo., "pero Lucy no sabía que era única".

2. Ella nos hizo repensar el surgimiento de grandes cerebros humanos.

Los cerebros de las especies de Lucy, Australopithecus afarensis, tenían aproximadamente un tercio del tamaño de un cerebro humano moderno. La imagen de arriba es un endocast, un modelo cerebral basado en el espacio en la bóveda craneal de un animal. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Antes de Lucy, se creía ampliamente que los homínidos desarrollaron grandes cerebros primero y luego se volvieron bípedos. Lucy, sin embargo, estaba claramente construida para caminar bípeda, una adaptación extremadamente rara para los mamíferos, y sin embargo, su cráneo solo tenía espacio para un cerebro del tamaño de un chimpancé. Su capacidad craneal era inferior a 500 centímetros cúbicos, o aproximadamente un tercio del tamaño de un humano moderno.

Esta combinación de rasgos apunta a la recompensa de caminar erguido, una adaptación que puede haber allanado el camino para especies posteriores como el Homo erectus para desarrollar cerebros tan grandes. Todavía no está del todo claro por qué Lucy y otros homínidos comenzaron a caminar así, pero probablemente fue al menos en parte una forma de encontrar nuevos alimentos. Y cualquiera que sea la razón inicial, el bipedalismo ofreció otro beneficio para las especies posteriores: liberó sus manos para habilidades como gesticular, llevar cosas y, finalmente, hacer herramientas.

Muchos homínidos expandieron sus dietas durante la Época del Plioceno, incluidas las especies de Lucy, Australopithecus afarensis. Los estudios de dientes y huesos muestran una dependencia que se desvanece de la fruta del árbol, compensada por un aumento en los "alimentos a base de sabana" como pastos, juncias y posiblemente carne. Lucy misma pudo haber sido parte de esta tendencia: se encontraron huevos de tortuga y cocodrilo fosilizados cerca de donde murió, lo que llevó a algunos a especular que sus habilidades de búsqueda de comida incluían asaltar nidos de reptiles. Con el tiempo, a medida que la vida en el terreno se volvió más complicada para los homínidos, la importancia de la inteligencia probablemente aumentó.

3. Era adulta, pero solo era tan alta como una niña moderna de 5 años.

Un niño humano posa junto al esqueleto de un adulto Australopithecus afarensis. (Foto: James St. John [CC BY 2.0] / Flickr)

El cerebro de Lucy puede haber sido más pequeño que el nuestro, pero para ser justos, también lo era todo su cuerpo. Era una joven adulta completamente adulta cuando murió, aunque medía solo 1, 1 metros (3, 6 pies) de alto y pesaba unos 29 kilogramos (64 libras).

Cuando el tamaño del cerebro de Lucy se considera en proporción al resto de su cuerpo, no parece tan pequeño. De hecho, su cerebro es realmente más grande de lo que es normal para un mono moderno y no humano del tamaño de su cuerpo. Esto no significa necesariamente que su inteligencia pueda rivalizar con la nuestra, pero es un recordatorio de que no era solo un chimpancé erguido.

4. Ella pudo haber muerto al caerse de un árbol.

Esta ilustración muestra una teoría principal, pero no universalmente aceptada, sobre la muerte de Lucy. Es de un estudio de 2016 que concluye que sufrió heridas fatales por una caída, "probablemente de un árbol". (Imagen: John Kappelman / UT-Austin)

Por todo lo que hemos aprendido sobre la vida de Lucy durante cuatro décadas, su muerte ha permanecido misteriosa. Su esqueleto no muestra signos de roer por carnívoros o carroñeros (aparte de una sola marca de diente en uno de sus huesos), por lo que los científicos dudan que un depredador la haya matado. De lo contrario, sin embargo, han quedado perplejos.

Luego, en agosto de 2016, un equipo de investigadores de EE. UU. Y Etiopía anunció un quiebre en el caso sin resolver de Lucy. Su estudio, publicado en la revista Nature, concluyó que su muerte "puede atribuirse a las lesiones resultantes de una caída, probablemente de un árbol alto". Utilizaron tomografías computarizadas de alta resolución para hacer 35, 000 "cortes" virtuales de su esqueleto, uno de los cuales mostró algo extraño. El húmero derecho de Lucy tenía un tipo de fractura poco común en los fósiles: una serie de roturas limpias y afiladas con fragmentos de hueso y astillas aún en su lugar. Junto con otras fracturas menos graves en el hombro izquierdo y en otros lugares, esto es consistente con una larga caída en la que la víctima intenta romper el impacto extendiendo un brazo antes de aterrizar, como se describe con mayor detalle en el siguiente video.

Además de arrojar luz sobre los últimos momentos de Lucy, esta causa de muerte también respaldaría la idea de que la especie de Lucy todavía habitaba en árboles, señala John Kappelman, quien también trabajó en el otro estudio de 2016 sobre los brazos de Lucy.

"Es irónico que el fósil en el centro de un debate sobre el papel del arborealismo en la evolución humana probablemente haya muerto debido a las lesiones sufridas por la caída de un árbol", dice Kappelman en un comunicado. No todos los expertos están de acuerdo con esta conclusión, argumentando que el daño óseo podría haber ocurrido después de su muerte, aunque el estudio ha sido ampliamente elogiado. Y más allá de las posibles ideas científicas, aprender cómo murió Lucy también puede ayudar a los humanos modernos a relacionarse con ella en un nivel más personal.

"Cuando el alcance de las múltiples lesiones de Lucy se enfocó por primera vez, su imagen apareció en mi mente y sentí un salto de empatía en el tiempo y el espacio", dice Kappelman. "Lucy ya no era simplemente una caja de huesos, sino que al morir se convirtió en un individuo real: un cuerpo pequeño y roto que yacía indefenso al pie de un árbol".

5. Su nombre en inglés proviene de una canción de los Beatles.

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Cuando el paleoantropólogo Donald Johanson y el estudiante graduado Tom Gray encontraron a Lucy el 24 de noviembre de 1974, le dieron el nombre prosaico "AL 288-1". A pesar de todo lo que esta australopitecina nos ha enseñado, ella podría no ser un nombre familiar si ese torpe título se hubiera quedado. Afortunadamente, una fiesta estalló esa noche en el campamento del equipo de expedición, y ofreció inspiración para una mejor alternativa.

Mientras los científicos celebraban, alguien tocaba la canción de 1967 de los Beatles "Lucy in the Sky with Diamonds" una y otra vez en el fondo. "En algún momento durante esa noche, nadie recuerda cuándo o por quién, el esqueleto recibió el nombre de 'Lucy'", según el Instituto de Orígenes Humanos de la Universidad Estatal de Arizona. El nombre se quedó, y 40 años después, puede ser difícil pensar en ella como algo más.

6. Su nombre etíope, Dinkinesh, significa 'eres maravilloso'.

Una reconstrucción de Lucy saluda a los visitantes en el Field Museum de Chicago. (Foto: Tim Boyle / Getty Images)

El nombre "Lucy" ha humanizado a esta criatura para muchas personas, empujándonos a imaginar a un individuo identificable, no solo un animal extinto sin rostro. Pero aunque resuena ampliamente, no tiene la misma importancia cultural para todos.

Y así, aunque el mundo la conoce principalmente como Lucy, ese no es su único apodo moderno. En el área donde vivía, ahora parte de Etiopía, se la conoce como Dinkinesh en el idioma amárico. Lucy es un buen nombre, pero hay una reverencia única codificada en Dinkinesh, que se traduce como "eres maravilloso".

7. Todos seguimos caminando sobre sus pasos.

Estas huellas se hicieron hace 3, 6 millones de años, muy probablemente por Australopithecus afarensis. Fueron encontrados en Laetoli, Tanzania, dos años después del descubrimiento de Lucy en Etiopía. (Foto: Tim Evanson [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Lucy pertenecía a una de las muchas especies del extinto género Australopithecus. Ella proviene de épocas embriagadoras en la evolución humana, mucho antes de que fuéramos los últimos homínidos que quedaban en pie. Se cree ampliamente que una especie de australopitecina lanzó todo el género Homo, que incluye cabezas de huevo como Homo habilis, Homo erectus, neanderthals y nosotros, pero aún no estamos seguros de cuál es nuestro antepasado directo.

Es posible que nunca lo sepamos, y algunos expertos dudan de que descendamos de A. afarensis, citando a otras especies como candidatos más probables. Aún así, Lucy sigue siendo una posibilidad popular. Su especie tiene mucho en común con Homo, y dado que nuestro género surgió hace aproximadamente 2, 8 millones de años (casi al mismo tiempo que A. afarensis se extinguió), el momento funciona.

Un cráneo encontrado en el área de Woranso-Mille en Etiopía en 2016 ofrece nuevas pistas, pero también enturbia el agua. Los investigadores que estudiaron el cráneo casi completo anunciaron en 2019 que pertenecía a A. anamensis, un homínido que durante mucho tiempo se pensó que era el predecesor directo de la especie de Lucy. Ese pensamiento sigue en pie, pero plantea preguntas sobre el momento: ahora creen que la especie de Lucy se ramificó de anamensis en lugar de simplemente reemplazarla.

Incluso si no somos descendientes directos de Lucy, sin embargo, ella sigue siendo un titán de la historia de los homínidos. Como quizás la australopitecina más famosa de todos los tiempos, ha llegado a simbolizar no solo su especie o su género, sino la idea misma de que los simios pequeños y erguidos preparen el escenario para la humanidad. Ahora tenemos un rico registro fósil de Australopithecus, incluidas otras especies y más evidencia del tipo de Lucy, como las huellas de Laetoli que se muestran arriba. Todo esto nos ayuda a aclarar cómo era la vida de nuestros antepasados ​​prehumanos, proporcionando un contexto valioso para el éxito reciente de nuestra propia especie.

Después de todo, el Homo sapiens solo evolucionó hace unos 200, 000 años. Hemos logrado mucho en ese breve tiempo, pero nos hemos mantenido tan ocupados que es fácil olvidar cuán brevemente hemos estado alrededor. Los fósiles sugieren que las especies de Lucy vivieron hace entre 3, 9 millones y 2, 9 millones de años, por ejemplo, lo que significaría que este humilde homínido existió durante aproximadamente 1 millón de años, o cinco veces más de lo que lo hemos hecho hasta ahora.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado con nueva información desde que se publicó en diciembre de 2016.

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