7 canciones inquietantes cantadas por ballenas

Los científicos han estado estudiando canciones de ballenas jorobadas durante décadas, pero su significado sigue siendo misterioso. (Foto: Shutterstock)

Las ballenas se encontraban en una situación desesperada en la década de 1960, reducidas a la sombra de su antigua gloria por más de un siglo de caza excesivamente celosa. Los antiguos mamíferos que habían supervisado los océanos de la Tierra durante 50 millones de años estaban al borde de la extinción, casi destruidos en algunas generaciones por humanos con arpones.

Pero luego los escuchamos cantar.

El descubrimiento en 1967 de canciones de ballenas jorobadas por los biólogos Roger Payne y Scott McVay desencadenó un cambio radical en la percepción pública. Considerado durante mucho tiempo un "monstruo portentoso y misterioso", como lo expresó el autor Herman Melville, las ballenas barbadas de repente parecían gentiles, inteligentes y conmovedoras.

Payne y McVay revelaron que las ballenas jorobadas masculinas producen vocalizaciones complejas con "temas" repetidos que pueden durar hasta 30 minutos, que Payne describió como un "río de sonido exuberante e ininterrumpido". Con los balleneros comerciales que todavía matan a decenas de miles de ballenas por año, para todo, desde la margarina hasta la comida para gatos, Payne se dio cuenta de que el mundo necesitaba escuchar lo que estaba escuchando.

En 1969 le dio una cinta de canciones jorobadas a la cantante Judy Collins, quien las incluyó en su álbum de oro de 1970 "Whales and Nightingales". Capitol Records también lanzó las canciones ese año en un LP, "Songs of the Humpback Whale", que sigue siendo el álbum de naturaleza más vendido de todos los tiempos. Millones de personas quedaron cautivadas, y las canciones ayudaron a inspirar la ahora icónica campaña "Save the Whales" de Greenpeace.

La Comisión Ballenera Internacional prohibió la caza comercial de ballenas jorobadas en 1966, seguida de todas las ballenas barbadas, algunas de las cuales también cantan, y los cachalotes en 1986, una moratoria que aún se mantiene en la actualidad. Pero aunque eso ayudó a varias especies a esquivar la extinción, no pudo deshacer siglos de matanza. La población global jorobada ha crecido de 5, 000 en 1966 a 60, 000 en la actualidad, pero existían 1, 5 millones antes del siglo XIX. Muchas otras ballenas han tenido menos éxito en el rebote, incluidas las ballenas francas del norte y la ballena gris del Pacífico occidental.

Y a pesar de la moratoria, algunos países todavía cazan ballenas en grandes cantidades, a saber, Japón, Noruega e Islandia. Los peligros más sutiles también han empeorado últimamente, incluida la pérdida de artes de pesca que pueden enredar fatalmente a las ballenas, el ruido de envío que puede interrumpir su comunicación y las pistolas de aire sísmicas que pueden dañar sus oídos. Combinado con amenazas emergentes como el cambio climático y la acidificación de los océanos, esto podría poner en peligro gran parte del progreso que las ballenas han hecho desde los años 60.

Entonces, para recordar las canciones que nos enamoraron de las ballenas hace casi 50 años, así como algunos descubrimientos más recientes, aquí hay algunos ejemplos increíbles de canciones de ballenas de todo el mundo:

Ballena jorobada

Tres ballenas jorobadas nadan cerca de Hawai, un área de reproducción de invierno para alrededor de 10, 000 jorobadas cada año. (Foto: Ed Lyman / NOAA)

Ninguna ballena es más famosa por su canto que la jorobada. Una canción jorobada consiste en secuencias vocales que los machos repiten en patrones complejos, principalmente mientras se encuentran en sus zonas de reproducción (aunque los informes de coros de canciones en zonas de alimentación y rutas de migración se están volviendo más comunes). Estos patrones pueden durar unos 30 minutos, y un hombre puede cantar durante horas, repitiendo la canción varias veces. Las canciones jorobadas se pueden escuchar hasta a 20 millas (32 kilómetros) de distancia.

Todos los hombres de una población cantan la misma canción, pero esas canciones cambian de año en año y varían en diferentes partes del mundo. La investigación ha demostrado que una canción popular puede extenderse a través de los océanos, comenzando con poblaciones jorobadas más grandes cerca de Australia y gradualmente siendo recogida por ballenas más orientales. Incluso se ha grabado al menos una canción de las ballenas jorobadas del Pacífico que llega hasta el Atlántico.

Los científicos piensan que las canciones están relacionadas con la reproducción, pero su propósito y significado siguen siendo un misterio. Aquí hay algunas frases de ejemplo de canciones de ballenas grabadas en la Península Antártica Occidental:

Y aquí hay una grabación más larga de un coro jorobado en el Banco de Plata de la República Dominicana, una meseta sumergida de piedra caliza donde miles de ballenas se congregan cada invierno:

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Ballena

Una ballena y un becerro adultos nadan frente a un par de belugas en la costa de Alaska. (Foto: Corey Accardo / NOAA)

Mientras que las ballenas jorobadas reciben más atención, las ballenas de Groenlandia también producen canciones elaboradas e inquietantes. Originarios de las frías aguas del Océano Ártico, las cabezas de arco tienen una capa de grasa de hasta 1, 6 pies (50 centímetros) de grosor, así como una cabeza gigante en forma de arco que les ayuda a romper el hielo marino. Pueden vivir durante 200 años, lo que los convierte en el mamífero más longevo de la Tierra y aumenta el interés médico en su genoma.

Pero los bowheads también han despertado la curiosidad científica con sus canciones complejas, incluido un estudio de 2014 en la revista Marine Mammal Science. Los investigadores no solo documentaron 12 canciones únicas interpretadas por al menos 32 ballenas en Alaska, sino que también se dieron cuenta de que las ballenas compartían las canciones entre ellas. A diferencia de las ballenas jorobadas, que cantan la misma canción en cada período de migración, los bowheads pueden ser las únicas ballenas con un repertorio tan amplio de canciones compartidas en una sola temporada.

Otro estudio, publicado en abril de 2018 en la revista Biology Letters, reveló la "diversidad extrema" de las ballenas de Groenlandia en la isla de Spitsbergen en el archipiélago de Svalbard. Los investigadores encontraron que los miembros de la población de Spitsbergen Bowhead produjeron 184 tipos de canciones diferentes durante un período de 3 años.

"Es difícil de expresar con palabras", dijo Kate Stafford, autora del estudio y oceanógrafa de la Universidad de Washington, al Seattle Times. "Chillan. Gimen. Lloran, traquetean, silban y tararean".

Los Bowheads también fueron cazados durante la era de la caza de ballenas, reducidos de una población histórica de aproximadamente 40, 000 individuos a solo 3, 000 en la década de 1920. Sin embargo, desde entonces se han recuperado entre 7, 000 y 10, 000, y los científicos creen que la diversidad de las canciones que cantan los bowheads cerca de Alaska podría deberse al crecimiento de la población durante los 30 años desde que comenzó el monitoreo acústico en la década de 1980.

Aquí hay una canción de uno de los bowheads de Spitsbergen:

Y aquí hay una grabación un poco más larga, con cabezas de arco de Alaska:

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Ballena azul

Cuando una ballena azul exhala, el chorro de aire y agua de su espiráculo puede alcanzar los 30 pies de altura. (Foto: NOAA)

Las ballenas azules son el animal más grande conocido que haya habitado la Tierra, con una longitud de hasta 100 pies (30.5 metros) y un peso de alrededor de 160 toneladas. El corazón de una ballena azul es del tamaño de un Volkswagen Beetle, lo que le ayuda a bombear 10 toneladas de sangre a través del cuerpo, y su aorta sola es lo suficientemente grande como para que un humano pueda gatear. Incluso las ballenas azules recién nacidas pesan alrededor de 30 toneladas y pueden agregar 200 libras cada día.

Estos leviatanes son rápidos, cosmopolitas y tienden a mantenerse alejados de la costa, lo que dificulta la captura de los primeros barcos balleneros. Sin embargo, eso finalmente cambió debido a los avances tecnológicos, como la explosión de arpones y barcos de fábrica a vapor. Las ballenas azules alguna vez fueron más de 350, 000 en todo el mundo, pero hasta el 99 por ciento fueron asesinadas durante el auge de la caza de ballenas. Las poblaciones actuales son alrededor de 5, 000 a 10, 000 en el hemisferio sur y de 3, 000 a 4, 000 en el hemisferio norte.

La gama global de mar abierto de las ballenas azules también las hace difíciles de estudiar, pero los científicos aún encuentran formas de escuchar sus misteriosas canciones. Los investigadores han notado que las canciones de ballenas azules se están volviendo más barítonas en las últimas décadas, cayendo en media octava desde la década de 1960. Nadie sabe por qué, pero podría ser una señal de que sus poblaciones se están recuperando. Algunos científicos piensan que las ballenas produjeron canciones de tono más alto cuando eran escasas para aumentar las probabilidades de ser escuchadas por otras ballenas. Ahora que las ballenas azules son más abundantes, podrían estar bajando sus voces a su tono original.

Aquí hay un ejemplo de una canción de ballena azul, capturada por un hidrófono de baja frecuencia en la cuenca de Cascadia, en el noroeste de América del Norte. Dado que las ballenas azules cantan a frecuencias tan bajas, por debajo del rango de la audición humana, el audio se ha acelerado en un factor de 10 para que sea audible:

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Ballena franca del Pacífico norte

La ballena franca del Pacífico norte es una de las especies de ballenas más amenazadas de la Tierra. (Foto: NOAA)

A diferencia de muchos de sus parientes de barbas, las ballenas francas no son cantantes célebres. Tienden a vocalizar con llamadas individuales en lugar de las frases elaboradas y estampadas conocidas como canto. Hay tres especies de ballenas francas, y esta tendencia está bien documentada en dos de ellas (el Atlántico norte y la ballena franca austral), según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de los Estados Unidos (NOAA).

La tercera especie de ballena franca, sin embargo, aparentemente nos ha estado ocultando un secreto. En junio de 2019, los investigadores de NOAA informaron la primera evidencia de canto de ballenas francas, registrada en el mar de Bering, Alaska, de una población de ballenas francas del Pacífico norte en peligro de extinción que tiene menos de 40 individuos. Las ballenas francas producen sonidos conocidos como "llamadas de disparos", así como llamadas ascendentes, gritos y gritos, pero hasta ahora estas llamadas nunca se habían escuchado como parte de un patrón repetitivo.

"Durante una encuesta de campo de verano en 2010, comenzamos a escuchar un patrón extraño de sonidos", dice la autora principal e investigadora de NOAA, Jessica Crance, en un comunicado. "Pensamos que podría ser una ballena franca, pero no obtuvimos confirmación visual. Así que comenzamos a revisar nuestros datos a largo plazo de los grabadores acústicos amarrados y vimos estos patrones repetitivos de llamadas de disparos. Pensé que estos patrones se parecen a una canción "Los encontramos una y otra vez, durante varios años y ubicaciones, y se han mantenido notablemente consistentes durante ocho años".

Aunque sospechaban que se trataba de canciones de ballenas francas, Crance y sus colegas no obtuvieron confirmación visual hasta 2017, cuando finalmente pudieron rastrear las canciones hasta las ballenas francas macho del Pacífico Norte. "Ahora podemos decir definitivamente que estas son ballenas francas, lo cual es muy emocionante porque esto aún no se ha escuchado en ninguna otra población de ballenas francas", dice Crance. Escuche una de las grabaciones a continuación:

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Ballena de 52 hertzios

Esta no es una foto de la ballena de 52 hertzios, que aún no se ha captado con la cámara y cuya especie permanece sin identificar. (Foto: NOAA)

En 1989, un equipo de biólogos de la Institución Oceanográfica Woods Hole detectó por primera vez un sonido extraño que emana del Océano Pacífico Norte. Tenía la cadencia repetitiva y otras características de una llamada de ballenas barbadas, pero llegó a una frecuencia mucho mayor (52 hertzios) que el rango normal de 15 a 25 hertzios utilizado por las ballenas azules y las aletas. No sonaba como ninguna especie conocida.

Los investigadores han estado escuchando las llamadas desde entonces, rastreándolas mientras la misteriosa ballena viaja de ida y vuelta entre las Islas Aleutianas de Alaska y las aguas de la costa de California. La canción se ha profundizado ligeramente a lo largo de los años, posiblemente como resultado de la maduración de la ballena, pero su frecuencia aún es demasiado alta para atraer la respuesta de otras ballenas. Esto ha llevado a una fascinación popular con la ballena de 52 hertzios, también conocida como "52 Blue" y como "la ballena más solitaria del mundo".

Se han presentado varias teorías para explicar la extraña canción de 52 Blue, incluida la posibilidad de que la ballena sea sorda. Sin embargo, sea cual sea la causa, no ha impedido que 52 Blue se alimente, ya que la ballena ha vivido durante al menos dos décadas. Pero aparentemente ha impedido la interacción social o el apareamiento, lo que ha llevado a muchas personas a ver a la ballena de 52 hertzios como un símbolo de soledad y exclusión social. La ballena ha inspirado álbumes, libros infantiles, cuentas de Twitter y tatuajes, y es el tema de un próximo documental titulado "52: La búsqueda de la ballena más solitaria del mundo".

Aquí hay una grabación de la ballena de 52 hertzios; Como la ballena azul de arriba, se ha acelerado para los oídos humanos:

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde su publicación en enero de 2015.

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