6 formas de proteger a los murciélagos y las aves de las turbinas eólicas

Las turbinas eólicas son una fuente importante de energía limpia y renovable. Son una de las fuentes de energía de más rápido crecimiento en los Estados Unidos, superando incluso al gas natural. Desafortunadamente, a veces también matan pájaros y murciélagos.

Eso puede sonar como un Catch-22 ambiental, pero no es necesario que lo sea. Desde nuevos diseños y ubicaciones más inteligentes hasta sistemas de rastreo de alta tecnología y "cajas de auge" ultrasónicas, muchos parques eólicos estadounidenses están experimentando con varias formas de hacer que sus turbinas sean más seguras para la vida silvestre voladora.

Las turbinas eólicas nunca fueron la principal amenaza para la mayoría de las aves. Un estudio publicado en la revista Biological Conservation descubrió que las turbinas estadounidenses matan a 234, 000 aves por año en promedio, mientras que un estudio más reciente, publicado en Energy Science, encontró que alrededor de 150, 000 aves se ven afectadas por turbinas eólicas en los Estados Unidos por año. En comparación, la investigación sugiere que hasta mil millones de aves estadounidenses mueren cada año después de colisionar con las ventanas, y los felinos salvajes matan hasta 4 mil millones más. Otras amenazas incluyen cables de alta tensión (174 millones de aves), pesticidas (72 millones) y automóviles (60 millones).

Y quizás la amenaza número uno para las aves es el cambio climático, que es impulsado por los combustibles fósiles que las turbinas eólicas están destinadas a desplazar. Según un informe de la Sociedad Nacional Audubon, dos tercios de las aves de los Estados Unidos ahora están en peligro de extinción debido al cambio climático, especialmente las aves del Ártico, las aves forestales y las aves acuáticas.

En cuanto a los murciélagos, los parques eólicos también pueden presentar un tipo diferente de riesgo. Cuando un murciélago vuela hacia un área de aire inmediatamente después de que la punta de la cuchilla haya pasado, la caída repentina de la presión puede romper sus pulmones, una condición conocida como "barotrauma". Sin embargo, la investigación es mixta sobre este tema, con un estudio de 2008 que llama al barotrauma una "causa importante de muertes de murciélagos" y un estudio de 2013 que argumenta que los golpes con la cuchilla son los culpables más probables. De cualquier manera, aproximadamente 600, 000 murciélagos mueren en parques eólicos de EE. UU. Por año.

Los murciélagos canosos se encuentran entre las especies de murciélagos más comúnmente dañadas por las turbinas eólicas en los Estados Unidos (Foto: Michael Durham [CC BY-SA 2.0] / Oregon State University / Flickr)

Ese es un problema real, pero no en la escala del síndrome de nariz blanca, una enfermedad fúngica mortal que se ha extendido desde una cueva de Nueva York en 2006 a al menos 33 estados de EE. UU. Y siete provincias canadienses. Con una tasa de mortalidad de hasta el 100% y sin cura conocida, representa una amenaza existencial para algunas especies enteras de murciélagos, especialmente si ya están en peligro por cosas como pesticidas o pérdida de hábitat.

No obstante, los parques eólicos aún matan demasiados murciélagos y aves en general. Estas pérdidas pueden agravar los otros problemas de los animales, y también socavan el papel del viento como fuente de energía beneficiosa para el medio ambiente. Además de ayudar directamente a las aves y los murciélagos de hoy, resolver esto podría ayudar indirectamente a todos en la Tierra al impulsar el caso de los parques eólicos frente a las fuentes de energía más antiguas que alimentan el cambio climático.

Con ese fin, aquí hay algunas ideas que podrían ayudar a los parques eólicos a coexistir con pájaros y murciélagos:

1. Lugares más seguros

Las turbinas eólicas pueden representar menos peligro para las aves rapaces si se ubican lejos de los acantilados y las colinas donde las aves rapaces buscan corrientes ascendentes. (Foto: Jiri Hrebicek / Shutterstock)

La forma más sencilla de mantener a las aves y los murciélagos alejados de las turbinas eólicas es no construir turbinas eólicas donde se sabe que vuelan muchas aves y murciélagos. Sin embargo, no siempre es tan simple, ya que muchas de las extensiones abiertas y sin árboles que atraen a las aves y los murciélagos también son lugares privilegiados para cosechar el viento.

Los hábitats ya alterados, como las granjas de alimentos, son buenos sitios de turbinas desde la perspectiva de la vida silvestre, de acuerdo con American Bird Conservancy, pero lo principal que se debe evitar es cualquier hábitat considerado como "Área importante de aves". Estos incluyen lugares donde las aves se congregan para alimentarse y reproducirse, como humedales y bordes de crestas, así como cuellos de botella migratorios y rutas de vuelo utilizadas por especies en peligro de extinción o en declive.

En el estudio antes mencionado de Energy Science, los investigadores encontraron "ningún impacto significativo" de las turbinas eólicas siempre que estuvieran ubicadas a 1.600 metros (aproximadamente 1 milla) de los hábitats de aves de alta densidad. "Descubrimos que había un impacto negativo de tres aves perdidas por cada turbina dentro de los 400 metros de un hábitat para aves", dice en un comunicado el coautor del estudio Madhu Khanna, profesor de economía agrícola y del consumidor en la Universidad de Illinois. "El impacto se desvaneció a medida que aumentaba la distancia".

Si bien más del 60% de todas las muertes de aves en los parques eólicos de EE. UU. Son pequeñas aves canoras, representan menos del 0.02% de su población total, incluso para las especies más afectadas. Aún así, aunque es poco probable que las turbinas eólicas causen una disminución de la población para la mayoría de las especies de aves, el American Wind Wildlife Institute ha advertido que "a medida que muchas especies disminuyen debido a una serie de otros factores, el potencial de impactos biológicamente significativos para algunas especies, como rapaces, pueden aumentar ". Para ayudar, los desarrolladores pueden ubicar turbinas lejos de acantilados y colinas donde las aves rapaces buscan corrientes ascendentes.

Las evaluaciones ambientales ahora son una parte clave de la planificación de nuevos parques eólicos, a menudo utilizando redes de niebla, detectores acústicos y otras tácticas para evaluar la actividad de las aves y los murciélagos antes de decidirse por los sitios de turbinas.

2. 'Boom boxes' ultrasónicos

Un dispositivo de disuasión ultrasónica, también conocido como 'boom box', utilizado para repeler a los murciélagos de las turbinas eólicas. (Foto: E. Arnett [CC0 1.0] / Bat Conservation International / PLOS One)

Las aves son principalmente animales visuales, pero dado que los murciélagos usan la ecolocalización para navegar, el sonido podría ofrecer una forma de repelerlos de los parques eólicos. Esa es la idea detrás de las "cajas de auge" ultrasónicas, que se pueden conectar a las turbinas y emitir sonidos continuos de alta frecuencia entre 20 y 100 kilohercios.

El sonar de Bats es lo suficientemente bueno como para evitar tal interferencia, informaron los investigadores en un estudio de 2013, pero aún podría ser una molestia suficiente para mantenerlos alejados. "Los murciélagos pueden ajustar su ecolocación en condiciones de interferencia", escribieron. "Sin embargo, los murciélagos son probablemente 'incómodos' cuando hay ultrasonido de banda ancha porque los obliga a cambiar sus frecuencias de llamada para evitar la superposición, lo que a su vez conducirá a un uso subóptimo de la ecolocalización o tal vez no se ecoloquen en absoluto". Los autores del estudio agregaron que entre el 21% y el 51% menos murieron murciélagos por las turbinas de caja de auge que por las turbinas sin el dispositivo, aunque quedan algunos obstáculos técnicos antes de que la técnica tenga un valor práctico generalizado.

"Nuestros hallazgos sugieren que las transmisiones de ultrasonido de banda ancha pueden reducir la mortalidad de los murciélagos al disuadir a los murciélagos de acercarse a las fuentes de sonido", escribieron. "Sin embargo, la efectividad de los disuasores ultrasónicos está limitada por la distancia y el ultrasonido de área puede transmitirse, en parte debido a la rápida atenuación en condiciones húmedas".

3. Nuevos colores

Los investigadores han estudiado el uso de pintura y luz ultravioleta para disuadir a las aves y los murciélagos de volar cerca de las turbinas eólicas. (Foto: kamilpetran / Shutterstock)

La mayoría de las turbinas eólicas están pintadas de blanco o gris, un intento de hacerlas lo menos visibles posible. Pero la pintura blanca puede atraer indirectamente pájaros y murciélagos, descubrieron los investigadores en un estudio de 2010, al atraer a los insectos alados que cazan. Según el estudio, las turbinas blancas y grises solo fueron superadas por las amarillas en atraer insectos, incluidas moscas, polillas, mariposas y escarabajos.

El púrpura resultó ser el color menos atractivo para estos insectos, lo que aumenta la posibilidad de que pintar turbinas eólicas de color púrpura pueda aliviar algunas muertes de aves y murciélagos. Los investigadores no llegaron a abogar por eso, sin embargo, señalando que otros factores, como el calor emitido por las turbinas, también podrían alentar a la vida silvestre a volar cerca de las palas giratorias.

Incluso si la pintura púrpura no es práctica, otra línea de investigación está investigando el uso de la luz ultravioleta para disuadir a las aves y los murciélagos de las turbinas. Si bien la luz UV es invisible para los humanos, muchas otras especies pueden verla, incluidos los murciélagos, que no son tan ciegos como podría haber escuchado. Aún así, dadas las limitaciones de la visión a larga distancia por la noche, algunos investigadores piensan que los murciélagos migratorios no siempre ven las aspas giratorias y confunden los postes de las turbinas eólicas con los árboles. En lugar de tratar de disuadir a los murciélagos a corto alcance, un equipo de investigadores del Servicio Geológico de EE. UU. Y la Universidad de Hawái están estudiando cómo las tenues luces UV en las turbinas pueden advertir a los murciélagos sobre el peligro desde lejos, transmitiendo "esto da miedo" a los murciélagos antes Se acercan demasiado.

4. Nuevos diseños

Más allá de la nueva pintura y las luces aterradoras, ajustar la estructura de las turbinas eólicas podría reducir en gran medida el riesgo que representan para las aves y los murciélagos. Los ingenieros han ideado una amplia gama de diseños amigables con la vida silvestre en los últimos años, que van desde ligeras modificaciones hasta revisiones que apenas se parecen a una turbina eólica tradicional.

En el estudio de Energy Science, los investigadores encontraron que el tamaño de la turbina y la longitud de las palas pueden marcar una diferencia sustancial. Simplemente hacer que las turbinas sean más altas y las palas más cortas reduce el impacto en las aves, informan los autores del estudio. Además de regular la ubicación de las turbinas, sugieren, las políticas de energía eólica deberían promover mayores alturas de las turbinas y palas más cortas para proteger a las aves.

Y luego están las reinvenciones más dramáticas. Un concepto conocido como Windstalk, por ejemplo, ni siquiera usa cuchillas giratorias. Desarrollado por la firma de diseño de Nueva York Atelier DNA, está destinado a aprovechar la energía eólica con postes gigantes en forma de espadaña que imitan "el viento balancea un campo de trigo o juncos en un pantano". Otras alternativas incluyen turbinas de eje vertical, presas de viento con forma de vela, cometas de energía de alto vuelo y un dirigible lleno de helio que volaría a 1, 000 pies de altura, colocándolo sobre la mayoría de las aves y los murciélagos.

5. Radar y GPS

Una reunión de murciélagos aparece en una imagen de radar del centro de Texas. (Imagen: Servicio Meteorológico Nacional de EE. UU.)

El radar meteorológico a menudo capta más que el clima. En la imagen de arriba, por ejemplo, el radar del Servicio Meteorológico Nacional detectó una gran multitud de murciélagos volando al atardecer sobre el centro de Texas en junio de 2009. Si los parques eólicos tienen acceso rápido a imágenes de radar de alta calidad como esas, podrían apagar sus turbinas para deja que vuelen las bandadas.

Identificar animales desde el radar no siempre es fácil, especialmente para murciélagos pequeños y pájaros cantores, pero está mejorando. El mejor uso del radar podría ser la prevención, ayudándonos a evitar la construcción de turbinas eólicas en lugares donde las aves y los murciélagos tienden a congregarse, pero también puede ayudar a los parques eólicos existentes a realizar ajustes que salvan vidas. En Texas, algunos parques eólicos costeros han utilizado el radar durante años para proteger a las aves migratorias. Y hay productos disponibles como el sistema de radar aviar MERLIN, creado por DeTect, con sede en Florida, que escanea los cielos de 3 a 8 millas alrededor de sitios de energía eólica, tanto para "proyecciones de riesgo de mortalidad previas a la construcción como para mitigación operativa".

Para especies especialmente en peligro de extinción como los cóndores de California, el GPS puede proporcionar un nivel adicional de protección. Aunque no funcionaría para la mayoría de las especies, unos 230 cóndores de California están equipados con transmisores GPS que permiten a los parques eólicos cercanos realizar un seguimiento de su paradero.

6. Restricción

El funcionamiento de las turbinas eólicas se puede ajustar de varias maneras para crear menos peligro para las aves y los murciélagos. (Foto: Bildagentur Zoonar GmbH / Shutterstock)

Investigadores de la Universidad Estatal de Oregón están desarrollando sensores que pueden determinar cuándo algo golpea la pala de una turbina eólica, lo que brinda a los operadores la oportunidad de evitar más colisiones al apagar las turbinas. Junto con esos sensores, que los investigadores están probando al lanzar pelotas de tenis en las palas de la turbina, se podrían montar cámaras en las turbinas para mostrar a los operadores si realmente hay pájaros o murciélagos en el área.

Sin embargo, antes de que algo golpee al ventilador, los operadores de parques eólicos también tienen otras opciones más allá del radar para anticipar la llegada de la fauna voladora. La mayoría de las muertes de murciélagos ocurren a fines del verano y principios del otoño, por ejemplo, cuando muchas especies de murciélagos están más activas. Las migraciones de aves también tienden a seguir patrones estacionales, dando a los administradores de parques eólicos la oportunidad de apagar sus turbinas antes de que las bandadas más grandes intenten volar.

Los murciélagos también prefieren volar con vientos débiles, por lo que dejar las turbinas inactivas a velocidades de viento más bajas, conocidas como elevar la "velocidad de corte" a la que comienzan a generar energía, también puede salvar vidas. En un estudio, publicado en la revista BioOne Complete, los investigadores descubrieron que dejar las turbinas inactivas hasta que los vientos alcanzan los 5, 5 metros por segundo redujo las muertes de murciélagos en un 60%. Y otro estudio, publicado en Frontiers in Ecology and the Environment, descubrió que la mortalidad de los murciélagos era hasta 5.4 veces mayor en los parques eólicos con turbinas completamente operativas que en aquellos con actividad reducida. Aumentar las velocidades de corte es más costoso para las compañías eléctricas, reconocen los investigadores, pero la energía perdida es menos del 1% de la producción anual total, un precio bajo a pagar si puede evitar víctimas masivas de vida silvestre.

"Cambios relativamente pequeños en la operación de la turbina eólica resultaron en reducciones nocturnas en la mortalidad de los murciélagos, que van del 44% al 93%, con una pérdida anual de energía marginal", escribieron. "Nuestros hallazgos sugieren que el aumento de las velocidades de corte de la turbina en las instalaciones eólicas en áreas de preocupación de conservación en momentos en que los murciélagos activos pueden estar en riesgo particular de las turbinas podría mitigar este aspecto perjudicial de la generación de energía eólica".

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Es probable que las turbinas eólicas siempre representen un cierto riesgo para la vida silvestre, al igual que los automóviles, aviones y muchas otras máquinas grandes de movimiento rápido. Pero a medida que más parques eólicos prestan atención a la ecología y aplican una mejor tecnología, el riesgo se reduce lo suficiente como para unir a los conservacionistas y defensores de la energía eólica contra un enemigo común: el cambio climático. Y en señal de esa unidad, la Royal Society for the Protection of Birds del Reino Unido ofreció una rama de olivo en 2016 al construir una turbina eólica en un campo al lado de su sede.

"Ya podemos ver el impacto que el cambio climático está teniendo en nuestro campo", dijo Paul Forecast de la RSPB en un comunicado cuando se anunció el plan. "Es nuestra responsabilidad proteger el resto de nuestro medio ambiente para las generaciones futuras. Esperamos que al instalar una turbina eólica en nuestra sede del Reino Unido, demostremos a otros que, con una evaluación ambiental exhaustiva, la planificación y ubicación correctas, las energías renovables y un ambiente saludable y próspero puede ir de la mano ".

Nota del editor: este artículo se ha actualizado con nueva información desde que se publicó originalmente en octubre de 2014.

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