6 datos interesantes sobre los constrictores de boa

Las constrictoras de boa son algunas de las serpientes más famosas de la Tierra. Esto se debe en parte a que son populares como mascotas, pero también porque son maravillas de la naturaleza perfectamente afinadas, especialmente cuando viven en los ecosistemas naturales donde evolucionaron.

Aquí hay algunas cosas que quizás no sepa sobre los constrictores de boa:

1. Todas las boas son constrictoras, pero solo hay una boa constrictora.

"Boa" es un nombre común para más de 50 especies de serpientes restrictivas, todos miembros no venenosos de la familia Boidae. Sin embargo, también es el nombre de un género dentro de esa familia, y el género Boa contiene solo una especie reconocida: Boa constrictor. Este es uno de los casos bastante raros cuando los nombres comunes y científicos de una especie son los mismos, como Aloe vera o Tyrannosaurus rex.

Las boas constrictoras son serpientes del Nuevo Mundo, nativas de hábitats del norte de México a través de América Central y del Sur. Hay varias subespecies distintas, incluida Boa constrictor constrictor (de la cuenca del norte del Amazonas), B. c. amarali (de la cuenca del sur del Amazonas), B. c. occidentalis (de Paraguay y Argentina) y B. c. nebulosa (de Dominica).

2. Las boas dan a luz a bebés vivos, que se vuelven independientes en cuestión de minutos.

Las constrictoras de boa son "ovovivíparas", lo que significa que sus óvulos permanecen dentro del cuerpo de la madre hasta que estén listos para eclosionar, después de lo cual ella da a luz para vivir jóvenes. Esas boas bebés caen al suelo deslizándose y son independientes a los pocos minutos de su nacimiento.

La mayoría de las nidadas incluyen de 20 a 50 bebés, según el zoológico Woodland Park de Seattle, pero el récord es 77. Los recién nacidos miden de 17 a 20 pulgadas (43 a 51 centímetros) de largo y pueden crecer hasta 3 pies (0, 9 metros) en varios meses. Alcanzan la madurez sexual a los 3 o 4 años, momento en el que algunas personas pueden estirar más de 6 pies (1, 8 m) de largo.

3. No matan a su presa sofocándola.

Los constrictores de boa son cazadores de emboscadas, a menudo colgando de un árbol hasta que pueden agarrar a un animal que pasa con sus mandíbulas. Una vez que eso sucede, crean dos o más bucles con sus cuerpos para rodear completamente a su presa. Al envolverse alrededor de la caja torácica, pueden comprimir los órganos vitales de sus víctimas y también controlar sus latidos cardíacos, haciéndoles saber cuándo se realiza la acción.

Pero, ¿cómo matan exactamente a sus presas? Los científicos pensaron durante mucho tiempo que las boas matan con asfixia, apretando la caja torácica de un animal para que no pueda llenar sus pulmones con aire. Sin embargo, como descubrió un estudio de 2015, en realidad usan un método aún más rápido: cortar el suministro de sangre.

Muchos animales pueden sobrevivir un tiempo relativamente largo sin aire, como se ve cuando los humanos reviven después de casi ahogarse. Y debido a que la presa natural de las boas constrictoras puede ser peligrosa, a menudo equipada con garras afiladas, dientes, pezuñas o picos, las serpientes deben trabajar lo más rápido posible. Después de una comida abundante, un boa constrictor puede no necesitar comer nuevamente durante semanas.

4. Todavía usan lo que queda de sus piernas.

Como todas las serpientes, las boas constrictoras evolucionaron de antepasados ​​de cuatro patas. Sin embargo, las boas se consideran serpientes primitivas, porque todavía tienen algunas características antiguas que se han desvanecido en la mayoría de las especies de serpientes. Eso incluye dos pulmones funcionales (muchas serpientes solo usan un pulmón, una adaptación a su forma alargada del cuerpo), así como restos de patas conocidas como "espuelas pélvicas".

Las boas ya no necesitan patas para la locomoción, pero todavía han encontrado usos para sus extremidades vestigiales, que se asemejan a una garra que sobresale de su vientre. Los hombres los usan para aparearse, por ejemplo, y según los informes también son útiles durante el combate.

5. Vivir con boas es un largo compromiso.

Las boas constrictoras son serpientes naturalmente solitarias y pueden adaptarse relativamente bien al cautiverio. "Es fácil obtener boas constrictoras que han sido criadas en cautiverio durante generaciones, lo que aumenta su afinidad por los humanos", según el Museo de Zoología de la Universidad de Michigan. "Son mascotas relativamente poco exigentes, siempre y cuando se tenga en cuenta su gran tamaño adulto y las necesidades de espacio".

Dicho esto, ningún humano debería entrar en una relación así a la ligera. Las constrictoras de boas salvajes pueden vivir de 20 a 30 años, y en el entorno protegido de un hogar humano, se sabe que sobreviven más de 40 cumpleaños. Ese es un compromiso a largo plazo, e involucra no solo la alimentación y el cuidado general, sino también el mantenimiento de un hábitat seco para prevenir problemas de salud como la podredumbre escamosa.

"No recomendamos a los reptiles como mascotas para la mayoría de las personas, ya que requieren dietas y ambientes muy especializados", explica el zoológico de Woodland Park. "También recibimos cientos de solicitudes cada año para tomar iguanas, boas y otros reptiles anteriores, pero no podemos aceptarlos debido al espacio, la salud y los antecedentes desconocidos". Cuando las serpientes exóticas escapan o son liberadas por sus dueños, pueden causar grandes problemas ecológicos. Los constrictores de boa rara vez representan una amenaza directa para las personas, aunque las serpientes grandes siempre deben manejarse con extremo cuidado, como se recordó recientemente a una mujer en Ohio, y alimentarse con más de una persona presente.

6. En la naturaleza, las boas ayudan a controlar roedores y enfermedades.

Las constrictoras de boa no son una especie en peligro de extinción, pero algunas poblaciones salvajes han disminuido debido a la pérdida de hábitat, la mortalidad vial y la sobrecolección para el comercio de mascotas, especialmente en las islas en alta mar. Y aunque las serpientes salvajes pueden parecer aterradoras para algunas personas, las boas constrictoras, como la mayoría de las serpientes y los depredadores en general, brindan valiosos servicios ecosistémicos en sus hábitats naturales.

Las serpientes comen ratones, ratas y otros roedores, que a menudo actúan como plagas atacando los suministros de alimentos humanos y propagando enfermedades. Pero los beneficios de las boas pueden extenderse más allá de los roedores: en los trópicos estadounidenses, por ejemplo, las zarigüeyas nativas pueden ser portadoras de la leishmaniasis de la enfermedad humana, que es transferida por moscas de arena que alimentan la sangre que parasitan a las zarigüeyas. Al comer zarigüeyas, se cree que las boas ayudan a regular sus poblaciones, reduciendo así la posible transmisión de leishmaniasis a los humanos.

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