6 datos fascinantes sobre los arrecifes de coral

Los arrecifes de coral son uno de los ecosistemas más coloridos y diversos del mundo, y aunque cubren solo alrededor del 1% del fondo del océano, tienen un gran efecto en la salud del resto del mundo. Los arrecifes de coral saludables significan océanos saludables, y todos ayudan a crear un planeta saludable. Aquí hay varios datos fascinantes sobre estos sorprendentes ecosistemas.

1. Los corales no son plantas. En realidad son animales y son, sorprendentemente, parientes de medusas y anémonas.

2. Sin embargo, dependen de la fotosíntesis para sobrevivir. Pero los pólipos de coral no están haciendo la fotosíntesis real. Las algas microscópicas, o zooxantelas, viven dentro de las células que recubren la cavidad digestiva del pólipo. Tanto como el 90 por ciento de la energía que necesita un pólipo proviene de esta relación simbiótica. El otro 10% proviene de la caza del pólipo al extender sus tentáculos para atrapar presas.

3. Comen microplásticos y les gustan. Un estudio publicado en Marine Pollution Bulletin encuentra que los corales, como los peces, confunden el plástico con la presa y lo ingieren. La parte sorprendente, sin embargo, es que los investigadores descubrieron que también les gusta el sabor. Los científicos recolectaron corales en la costa de Carolina del Norte y les dieron una variedad de opciones, que incluían arena y pequeños trozos de plástico. Los corales prefirieron abrumadoramente el plástico.

"En nuestros experimentos, los corales comieron todo tipo de plásticos, pero prefirieron los microplásticos no contaminados por una triple diferencia sobre los microplásticos cubiertos de bacterias", dijo Austin Allen, estudiante de doctorado en la Nicholas School of the Environment de la Universidad de Duke, en un comunicado. "Esto sugiere que el plástico en sí contiene algo que lo hace sabroso".

4. Los arrecifes de coral son una de las áreas marinas con mayor biodiversidad del planeta y albergan cientos e incluso miles de especies. Los arrecifes son un lugar importante para encontrar comida, refugio, compañeros y lugares para reproducirse. Los arrecifes también actúan como criaderos de especies de peces grandes, manteniéndolos seguros hasta que sean lo suficientemente grandes como para penetrar en el océano más profundo.

5. Los arrecifes de coral son importantes para el desarrollo de nuevos medicamentos. Según la NOAA, "las plantas y los animales de los arrecifes de coral son fuentes importantes de nuevos medicamentos que se están desarrollando para tratar el cáncer, la artritis, las infecciones bacterianas humanas, la enfermedad de Alzheimer, las enfermedades cardíacas, los virus y otras enfermedades".

6. Los arrecifes de coral son tan valiosos para las industrias pesqueras y turísticas, así como para proteger las costas del daño de las tormentas, que destruir solo 1 kilómetro de arrecifes de coral significa la pérdida de entre $ 137, 000 a $ 1, 200, 000 durante un período de 25 años, según el Instituto de Recursos Mundiales. Y, sin embargo, casi el 60% de los arrecifes de coral del mundo están amenazados por la actividad humana.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en agosto de 2014.

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