6 contaminantes atmosféricos comunes

Vuelan desde automóviles y fábricas, flotan en el aire desde granjas ganaderas e incluso provienen del suelo y otras fuentes naturales. Los contaminantes comunes del aire se encuentran a nuestro alrededor y pueden causar graves efectos sobre la salud y daños ambientales.

Los contaminantes del aire se encuentran en forma de partículas sólidas, gotas líquidas o gases, y muchos de ellos son creados por la actividad humana. Según un informe reciente de la American Lung Association, State of the Air 2011, la contaminación tóxica del aire se cierne sobre casi todas las ciudades importantes y sigue siendo una amenaza real para la salud del público estadounidense a pesar del fuerte progreso en las últimas décadas. Más de la mitad de todos los estadounidenses viven en áreas con niveles peligrosos de contaminación del aire.

La Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos (EPA) ha nombrado los seis contaminantes del aire más comunes, que se encuentran en todo Estados Unidos. Estos contaminantes son ozono, partículas, monóxido de carbono, óxidos de nitrógeno, dióxido de azufre y plomo. De estos seis, el ozono y las partículas son los más frecuentes y los más perjudiciales para la salud humana y el medio ambiente. Aquí está la lista:

Ozono

Cuando puedes ver el ozono, no es una buena señal. (Foto: Tanes Ngamsom / Shutterstock)

Compuesto por tres átomos de oxígeno, el ozono se crea a nivel del suelo mediante una reacción química entre los óxidos de nitrógeno (NOx) y los compuestos orgánicos volátiles (COV) en presencia de la luz solar. Dependiendo de su ubicación en la atmósfera, el ozono puede ser "bueno" o "malo".

El ozono "bueno" se produce naturalmente en la estratosfera, de 10 a 30 millas sobre la superficie de la tierra y forma una capa que protege la vida en la tierra de los poderosos rayos del sol. El ozono "malo" contiene gases de escape de vehículos motorizados, emisiones industriales, solventes químicos y otras sustancias peligrosas, formando la mayor parte de las nubes de smog que se forman en muchas áreas urbanas.

Materia particular

También conocido como hollín, el material particulado es una mezcla de pequeñas partículas sólidas y gotitas líquidas formadas por cualquier número de componentes potencialmente peligrosos, incluidos ácidos, químicos orgánicos y metales tóxicos, así como partículas de tierra o polvo. La materia particulada se divide en dos categorías:

  • Las partículas gruesas inhalables tienen entre 2, 5 micrómetros y 10 micrómetros de diámetro. Se encuentran cerca de carreteras e industrias polvorientas.
  • Las partículas finas son de 2.5 micrómetros o menos y se emiten durante los incendios forestales, y también se pueden formar cuando los gases emitidos por las centrales eléctricas, fábricas y automóviles reaccionan en el aire. Ambas categorías pueden pasar por la garganta y la nariz e ingresar a los pulmones.

Monóxido de carbono

El monóxido de carbono (CO) es un gas inodoro, incoloro, no irritante pero muy venenoso emitido por los procesos de combustión que puede reducir el suministro de oxígeno a los tejidos y órganos del cuerpo, incluidos el corazón y el cerebro, cuando se inhala. A niveles altos, el monóxido de carbono puede causar la muerte. La mayoría de las emisiones de monóxido de carbono en el aire ambiente provienen de fuentes móviles.

Oxido de nitrógeno

Una señal de tráfico muestra el nivel de óxido de nitrógeno en el aire. (Foto: IMÁGENES RAGMA / Shutterstock)

El grupo de gases altamente reactivos conocidos como óxidos de nitrógeno (NOx) son emitidos por la combustión a alta temperatura y a menudo aparecen como una cúpula marrón de neblina sobre las ciudades. Del grupo de óxidos de nitrógeno, que también incluye ácido nitroso y ácido nítrico, el dióxido de nitrógeno (NO2) es la mayor preocupación para la EPA. Contribuye a la formación de ozono a nivel del suelo y la contaminación por partículas finas, y está relacionado con efectos adversos en el sistema respiratorio humano.

Dióxido de azufre

Parte de un grupo conocido como óxidos de azufre (SOx), el dióxido de azufre (SO2) es un compuesto químico producido por erupciones volcánicas y procesos industriales. Las mayores fuentes de emisiones de dióxido de azufre provienen de la combustión de combustibles fósiles en las centrales eléctricas. En presencia de un catalizador como el dióxido de nitrógeno, el dióxido de azufre puede oxidarse en lluvia ácida. También está relacionado con muchos efectos adversos para la salud del sistema respiratorio.

Dirigir

El plomo es un metal pesado tóxico, que se encuentra naturalmente en el medio ambiente. Es un contaminante común en productos manufacturados. Los vehículos de motor y las industrias son la mayor fuente de emisiones de plomo, y aunque estas emisiones cayeron drásticamente en un 95 por ciento entre 1980 y 1999 gracias a los esfuerzos regulatorios, siguen siendo una preocupación. Los niveles más altos de plomo en el aire se encuentran actualmente cerca de las fundiciones de plomo. El plomo puede afectar el sistema nervioso, la función renal, el sistema inmunitario, los sistemas reproductivo y de desarrollo y el sistema cardiovascular.

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