6 condiciones médicas que los perros pueden detectar

Los perros son famosos por su sentido del olfato. Con aproximadamente 220 millones de receptores de olor (en comparación con nuestros 5 millones), los perros pueden oler cosas que nos parecen insondables. Pueden detectar algunos olores en partes por billón, y pueden detectar innumerables sutilezas en los olores.

Como señala PBS, "Los expertos han reportado historias reales increíbles sobre la agudeza del sentido del olfato de los perros. Está el perro rastreador de drogas que" encontró "un recipiente de plástico lleno de 35 libras de marihuana sumergido en gasolina dentro de un tanque de gasolina. Hay el laboratorio negro que se aleja de las calles de Seattle y puede detectar excrementos flotantes de orcas desde una milla de distancia a través de las aguas picadas de Puget Sound ".

Y sí, están los perros que han detectado problemas médicos que incluso los médicos no conocían. Los perros pueden detectar pequeños cambios en el cuerpo humano, desde un pequeño cambio en nuestras hormonas hasta la liberación de compuestos orgánicos volátiles, o VOC, liberados por las células cancerosas. Los investigadores y los entrenadores de perros están empezando a comprender cómo los perros hacen esto y cómo podríamos ponerlos a trabajar para que sean nuestros ayudantes en el cuidado de la salud. Aquí hay seis condiciones médicas que los perros pueden oler.

Los perros están naturalmente sintonizados con las emociones de su dueño, pero ¿qué pasa con los signos de mala salud? (Foto: Sherwood / Shutterstock)

Cáncer

Quizás la condición que los perros son más famosos actualmente por detectar es el cáncer. Los perros han podido detectar una variedad de tipos, incluidos el cáncer de piel, el de mama y el de vejiga.

Hay bastantes historias de un perro mascota obsesionado con el lunar del dueño o alguna parte de su cuerpo, solo para descubrir en una cita con el médico que el perro realmente estaba sintiendo cáncer. Por ejemplo, Canada Free Press escribe sobre una instancia de 1989 cuando el "perro de una mujer olfateó un lunar en su muslo, pero ignoró otros lunares. De hecho, el perro había intentado morder el lunar cuando llevaba pantalones cortos". la mujer consultó a su médico, el lunar fue extirpado y el diagnóstico confirmó un melanoma maligno ".

En las últimas dos décadas, los investigadores han analizado seriamente las habilidades de olfateo de los perros cuando se trata de cánceres. En estudios, los perros han sido entrenados con éxito para detectar la enfermedad utilizando muestras de pacientes con cáncer conocidos y personas sin cáncer.

El estudio más reciente ofrece las estadísticas más sorprendentes: los perros pueden elegir correctamente muestras de sangre de personas que tienen cáncer con un 97% de precisión, según un estudio de 2019 publicado en Experimental Biology. Heather Junqueira, la investigadora principal de BioScentDx que realizó el estudio, utilizó el entrenamiento de clicker con cuatro beagles. Los perros centraron sus esfuerzos en muestras de sangre de pacientes con cáncer de pulmón y, con una excepción, tuvieron mucho éxito. La muestra era pequeña, por lo que BioScentDx planea continuar su trabajo, según Science Daily.

En un estudio de 2006, cinco perros fueron entrenados para detectar cáncer en base a muestras de aliento. Una vez entrenados, los perros pudieron detectar el cáncer de mama con una precisión del 88 por ciento y el cáncer de pulmón con una precisión del 99 por ciento. Podrían hacer esto en las cuatro etapas de las enfermedades.

A veces, los perros pueden hacer un trabajo aún mejor que los humanos en estos estudios. Según Penn State News, Nancy Dreschel, veterinaria de Dairy and Animal Science en Penn State University, cuenta un ejemplo esclarecedor: "Un científico estaba entrenando perros para detectar el cáncer de vejiga en humanos oliendo su orina. Dijo que un perro los alertó. a una muestra de una persona supuestamente sana que estaba siendo utilizada como control. En el reexamen se descubrió que esa persona tenía cáncer de vejiga, por lo que el perro la detectó antes que nadie ".

Estudio tras estudio ha demostrado que los perros pueden detectar el cáncer en las personas, pero puede pasar un tiempo antes de que su médico emplee a un perro para su chequeo anual. Los investigadores aún no saben exactamente qué compuestos químicos para los diferentes tipos de cáncer que los perros están detectando en estas muestras alertan sobre la presencia de la enfermedad, y esto sigue siendo un obstáculo tanto para un mejor entrenamiento de los perros detectores de cáncer como para crear máquinas que puede detectar con mayor precisión el cáncer en las primeras etapas.

Narcolepsia

La narcolepsia es un trastorno cerebral que afecta la capacidad de controlar los ciclos de sueño-vigilia. Esto puede significar que una persona se duerme repentinamente, incluso en medio de una tarea. Es una condición peligrosa, ya que alguien que tiene un ataque podría lesionarse al caer al suelo o podría tener un accidente automovilístico si ocurre mientras conduce.

Mary McNeight, directora de entrenamiento y comportamiento de la Academia de perros de servicio, ha estado trabajando con perros de servicio de narcolepsia desde 2010, y señala que hay un olor que los perros perciben cuando se acerca un ataque. “Es un cambio bioquímico en el cuerpo. No sabemos a qué huele el olor particular debido a la diferencia entre la percepción del olor humano y la percepción del olor del perro ”, le dice a Sleep Review.

En un estudio publicado en 2013, el Dr. Luis Domínguez-Ortega, MD, encontró que dos perros entrenados detectaron a 11 de 12 pacientes con narcolepsia utilizando muestras de sudor, lo que demuestra que los perros pueden detectar un olor distinto para el trastorno.

Los perros de servicio ayudan a las personas con narcolepsia al realizar diferentes tipos de tareas. Pueden pararse sobre el regazo de la persona cuando se produce un ataque, lo que les impide deslizarse de una silla al piso; También pueden pararse sobre la persona para protegerla si están en público, o pueden buscar ayuda. Y lo más importante, pueden proporcionar una advertencia hasta 5 minutos antes de que se produzca un ataque, lo que le da a su controlador la oportunidad de llegar a un lugar seguro o una posición segura.

Si bien los perros grandes pueden ser útiles para brindarle a un paciente narcoleptico un apoyo adicional en equilibrio y movilidad después de un ataque, estos perros no tienen que ser grandes. Según Petful, incluso los perros medianos pueden hacer el trabajo. "Theo, un cocker spaniel de 2 años, prácticamente ha puesto fin al sufrimiento de [Kelly] Sears. Puede sentir cuándo está a punto de tener un episodio narcoléptico y advertirla para que pueda sentarse o acostarse, despertando después de unos segundos con un beso en la barbilla. Desde que llegó hace dos meses de Medical Detection Dogs, la única organización en Europa que entrena perros de servicio de narcolepsia, Theo ha demostrado ser indispensable ".

Los perros pueden oler todo tipo de cambios químicos en nuestros cuerpos, incluida una caída en el azúcar en la sangre o la aparición de una migraña. (Foto: Fotografía WilleeCole / Shutterstock)

Migrañas

Para aquellos que sufren migrañas, tener una advertencia antes de que aparezca uno puede significar la diferencia entre manejar el problema o sucumbir a horas o días de dolor intenso. Afortunadamente, algunos perros tienen talento para detectar las señales de que una migraña está en camino.

Psychology Today informa sobre un estudio reciente que preguntó a quienes padecen migraña con perros si notaron un cambio en el comportamiento de sus perros antes o durante una migraña. Los resultados muestran que "el 54 por ciento de los 1027 participantes indicaron que habían notado cambios en el comportamiento de sus mascotas durante las migrañas o antes. Casi el 60 por ciento de estos sujetos indicaron que su perro los había alertado sobre el inicio de un dolor de cabeza, generalmente una hora o dos por adelantado ". Los resultados son fascinantes, aunque es importante señalar que el estudio se realizó con autoinformes en lugar de observación por parte de los investigadores. Aun así, el estudio muestra evidencia de que muchos perros parecen detectar y señalar un cambio en la salud de su compañero humano.

Según Kendall Winship, una víctima de migraña con un perro de servicio, "estos perros [del servicio de alerta de migraña] son ​​muy valorados porque la capacidad de saber cuándo se acerca una migraña es un talento innato; no se puede enseñar. Similar a la alerta diabética los perros que pueden oler cuando su manejador tiene un nivel bajo de azúcar en la sangre, los perros de alerta de migraña pueden concentrarse en el olor de la serotonina, un químico que se dispara cuando el cuerpo está a punto de tener migraña. síntomas, estos perros pueden advertirles que tomen medicamentos preventivos. Cuando Rally me mira y se queja, sé que tengo alrededor de dos horas antes de que la migraña ataque, y si puedo tomar mi medicamento lo suficientemente temprano, podría evitar los síntomas parecidos a un derrame cerebral y dolor incapacitante ".

Baja azúcar en la sangre

Cada vez más, los perros ayudan a los diabéticos a saber cuándo su nivel de azúcar en la sangre está bajando o aumentando. Dogs4Diabetics es una organización que entrena y coloca perros de servicio con diabéticos insulinodependientes. Estos perros se someten a un entrenamiento extenso para poder detectar y alertar a sus guías sobre cambios en los niveles de azúcar en la sangre.

Un estudio de 2016 publicado en la revista Diabetes Care descubrió que los perros detectan isopreno, un químico natural común que se encuentra en el aliento humano que aumenta significativamente durante el episodio de bajo nivel de azúcar en la sangre. Las personas no pueden detectar el químico, pero los investigadores creen que los perros son particularmente sensibles a él y pueden saber cuándo el aliento de su dueño tiene altos niveles de este.

Medical News Today informa que los perros están entrenados para discriminar entre el olor de un episodio anterior y el olor de un episodio actual. Detectan cuando su controlador tiene un problema y alertan a la persona, dándoles tiempo para evaluar su nivel de azúcar en la sangre y tomar la insulina que necesitan.

Un estudio de 2013 publicado en PLOS One mostró que tener un perro con alerta diabética parece proporcionar mejoras significativas tanto en la seguridad como en la calidad de vida de los diabéticos insulinodependientes. "Desde que obtuvieron a su perro, los 17 clientes estudiados informaron efectos positivos que incluyeron menos llamadas de paramédicos, disminución de episodios inconscientes y una mayor independencia".

Todavía hay cierto escepticismo sobre si los perros pueden alertar con precisión a los manipuladores sobre un cambio de azúcar en la sangre a un nivel más allá del azar, algo que se puede determinar con más estudios. Aun así, para aquellos diabéticos que viven con perros alertas, la capacidad de olfateo de sus compañeros parece ser de gran ayuda.

Incautación

Una de las áreas más controvertidas donde los perros se usan para alertar sobre una afección médica es con las convulsiones. Cada vez hay más pruebas de que los perros pueden detectar y detectan la aparición de una convulsión; sin embargo, el nivel de precisión y, lo más importante, nuestra capacidad para entrenar perros para alertar a un guía sobre una inminente convulsión sigue siendo un poco cuestionable.

Como es el caso con algunas otras condiciones, los perros no pueden ser entrenados para predecir las convulsiones. No tenemos una manera de proporcionarles un aroma o información que pueda usarse para la capacitación. Sin embargo, podemos entrenar a los perros sobre cómo responder y ayudar a un guía cuando ocurre una convulsión. Algunos perros de servicio que se colocan con pacientes con convulsiones desarrollan la capacidad de detectar cuándo se acerca una convulsión y pueden proporcionar una alerta si el guía presta mucha atención a las señales que proporciona el perro. WebMD informa: "Jennifer Arnold, fundadora de Canine Assistants en Georgia, ... dice que aproximadamente nueve de cada 10 de los perros de servicio que su organización ha colocado desarrollan la habilidad por sí mismos dentro de un año de la colocación".

Un pequeño estudio de 2019 descubrió que los perros podían discriminar claramente un "olor convulsivo" epiléptico general. Sin embargo, el estudio solo incluyó un puñado de perros y muestras de olores que se recolectaron durante una convulsión. Los investigadores señalaron que se necesitarían pruebas mucho más extensas para ver si otros perros responderían de manera similar y si los perros pudieran predecir las convulsiones antes de que ocurrieran.

Sin embargo, hay algunas dudas sobre cómo responden los perros. How Stuff Works señala que en 2007, "dos pequeños estudios en la revista Neurology informaron que cuatro de los siete perros de alerta de ataques estudiados resultaron advertir a sus maestros sobre ataques psicológicos, en lugar de epilépticos. Esto puede no parecer un gran problema, pero los dos trastornos son diferentes. Un estudio de 2006 reveló que hasta el 30 por ciento de los pacientes que sufren de ataques no epilépticos psicógenos (PNES) son diagnosticados erróneamente con epilepsia. PNES, que resulta de dificultades emocionales y a menudo puede tratarse con éxito con asesoramiento, en lugar de que los medicamentos para la epilepsia innecesarios y severos. El estudio de 2007 también reveló una instancia de ataques provocados por los comportamientos de advertencia del perro del paciente, lo que indica otro defecto en la fiabilidad de la predicción de ataques caninos ".

Un estudio de 2003 concluyó que "los resultados sugieren que algunos perros tienen una capacidad innata para alertar y / o responder a las convulsiones", sin embargo, señala que se necesita más investigación para descubrir qué pacientes con convulsiones se beneficiarían de la ayuda de un perro. También necesitamos más investigación para aprender cómo entrenar a los perros para que sean lo más efectivos posible. Primero tenemos que aprender cómo los perros saben cuándo se avecina una convulsión: ¿están oliendo un cambio en la química del cuerpo o están notando los cambios de comportamiento? - antes de que podamos entrenarlos de manera confiable para alertar a los manejadores antes de que ocurra una convulsión.

Los perros pueden oler el miedo y el estrés, y pueden usar esa capacidad para ayudar a las personas con problemas como el TEPT. (Foto: Glynnis Jones / Shutterstock)

Miedo y estrés

La antigua idea de que los perros pueden oler el miedo es acertada. Los perros pueden oler cuando sentimos miedo o experimentamos un mayor nivel de estrés, incluso si no mostramos signos externos. Lo que huelen los perros es el aumento de las hormonas que libera nuestro cuerpo para responder a situaciones estresantes, como la adrenalina y el cortisol.

Afortunadamente, esto se puede utilizar en beneficio de los humanos, ya que los perros pueden indicarle a un guía que ellos (u otra persona) necesitan respirar profundamente. Los perros que alertan a los manipuladores sobre el cambio en su estado emocional, un cambio que a menudo las personas ni siquiera saben que están experimentando, pueden ayudar a prevenir ataques de pánico y otros posibles episodios asociados con el trastorno de estrés postraumático u otros problemas.

Cali es uno de esos perros. DogTime escribe:

"Este lomo de Rhodesia de 18 meses es el primer perro que olfatea cortisol en el personal de una escuela. El cortisol es conocido como la 'hormona del estrés', y las personas en el espectro del autismo tienden a tener niveles más altos de cortisol en la sangre. Cali está empleada para detectar el aumento de los niveles de cortisol en los estudiantes. Ella espera afuera de la escuela todas las mañanas mientras los estudiantes pasan. Si nota a alguien con un alto nivel de cortisol en la sangre, le indicará a su manejador, Casey Butler, un maestro de salud en personal de The Calais School, especialista certificado en rehabilitación natural del comportamiento canino y en terapia de adaptación animal. Cuando Cali mira a un niño, Butler sabe que esa es la señal. Luego lo lleva a un lado y trabaja con él antes de una crisis. ocurre."

Todavía tenemos un largo camino por recorrer para descubrir exactamente a qué huelen los perros sobre nosotros, y mucho menos cómo podemos entrenarlos para que sean lo más precisos posible sobre un cambio en nuestros cuerpos. Aunque todavía no se conocen muchos detalles, está claro que los perros tienen una extraña habilidad para detectar ciertos problemas médicos, y esa es una habilidad que podría ser un verdadero salvavidas.

Nota del editor: esta historia se publicó originalmente en 2016 y se ha actualizado con nueva información.

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