5 razones por las que la biodiversidad es tan importante

"La biodiversidad en su conjunto forma un escudo que protege a cada una de las especies que la componen, incluidos nosotros mismos". - EO Wilson, "Half-Earth"

La Tierra está llena de vida, desde enormes ballenas azules y secuoyas hasta pequeñas bacterias, arqueas y hongos. No es solo el único planeta conocido por albergar vida alguna; tiene tantas especies en tantos lugares que aún no estamos seguros de cuántos hay.

Sin embargo, sabemos que la Tierra está perdiendo especies inusualmente rápidas en este momento. Estamos viendo un evento de extinción masiva, algo que sucedió al menos cinco veces antes en la Tierra, aunque nunca en la historia de la humanidad, y nunca con ayuda humana.

La extinción es parte de la evolución, pero no así. Las especies se están desvaneciendo más rápido de lo que cualquier humano haya visto; La tasa de extinción de los animales vertebrados es ahora 114 veces mayor que la tasa histórica de fondo. Los humanos están manejando esto de varias maneras, desde la caza furtiva hasta la contaminación, pero el factor número 1 es la pérdida de hábitat.

Esto está generando profundas preocupaciones sobre la biodiversidad de la Tierra, que, como ha señalado el biólogo EO Wilson, es como un escudo ecológico para nosotros y otras especies. Según un informe histórico de la ONU publicado en mayo de 2019, la tasa de extinción de hoy en día no tiene precedentes en la historia humana y está aumentando rápidamente, "con graves impactos en las personas de todo el mundo ahora". Alrededor de 1 millón de especies animales y vegetales están ahora en peligro de extinción, advierte el informe, muchas en años o décadas.

"Los ecosistemas, especies, poblaciones silvestres, variedades locales y razas de plantas y animales domesticados se están reduciendo, deteriorando o desapareciendo. La red de vida esencial e interconectada en la Tierra se está volviendo más pequeña y cada vez más desgastada", dice el copresidente del informe, Josef Settele, un entomólogo del Centro Helmholtz de Investigación Ambiental de Alemania, en un comunicado. "Esta pérdida es un resultado directo de la actividad humana y constituye una amenaza directa para el bienestar humano en todas las regiones del mundo".

Según otro estudio reciente, la pérdida de biodiversidad ha cruzado el umbral "seguro" en la mayor parte del mundo, dejando a muchos ecosistemas en peligro de colapso.

Un mapa de pérdida de biodiversidad en zonas ecológicas de todo el mundo. (Imagen: Newbold et. Al. / Science)

"Esta es la primera vez que cuantificamos el efecto de la pérdida de hábitat en la biodiversidad a nivel mundial con tanto detalle", dijo el autor principal e investigador del University College London Tim Newbold en un comunicado, "y descubrimos que en la mayor parte de la biodiversidad mundial la pérdida ya no está dentro del límite seguro sugerido por los ecologistas ".

Publicado en la revista Science, el estudio encontró que el 58 por ciento de la superficie terrestre de la Tierra, un área que alberga al 71 por ciento de todos los humanos, ya ha perdido suficiente biodiversidad "para cuestionar la capacidad de los ecosistemas para apoyar a las sociedades humanas".

Eso ciertamente suena mal. Pero, ¿por qué es tan importante la biodiversidad? ¿No puede la tecnología mantener la civilización en funcionamiento, independientemente de lo que le ocurra a la vida silvestre en bosques, praderas o humedales en disminución? Aquí hay una mirada más cercana a por qué la biodiversidad es un gran problema, y ​​por qué nos conviene preservar lo que queda.

El abejorro de cola roja es un importante polinizador de cultivos en Europa. (Foto: Pippa Sanderson / Shutterstock)

1. comida

Alrededor del 75 por ciento de nuestro suministro de alimentos proviene de solo 12 especies de plantas, y más del 90 por ciento de la producción ganadera mundial proviene de solo 15 especies de mamíferos y aves. Sin embargo, eso es engañoso, porque esas 27 especies, junto con muchas otras que también proporcionan alimentos para los humanos, no podrían existir sin la ayuda de cientos de miles de especies menos conocidas que trabajan detrás de escena.

Una amplia gama de vida silvestre hace posible la agricultura, incluidos murciélagos, abejas, pájaros, libélulas, ranas, mariquitas, mantis, topos, nematodos, salamandras, arañas, sapos y avispas, entre muchos otros. De los 264 cultivos que se cultivan en la Unión Europea, más del 80 por ciento depende de los polinizadores de insectos, mientras que las abejas por sí solas aumentan los ingresos de las cosechas de EE. UU. En más de $ 15 mil millones por año. En todo el mundo, los murciélagos ahorran a los agricultores de maíz alrededor de $ 1 mil millones anualmente al comer plagas como las larvas de lombriz de maíz.

La vida silvestre no solo protege y poliniza los alimentos; a menudo es nuestra comida también. Cientos de millones de personas dependen de la proteína diaria de peces capturados en el medio silvestre, por ejemplo, incluidos muchos peces que dependen de arrecifes de coral saludables. Y aunque hoy en día comemos solo unos pocos cultivos domesticados, alrededor de 7, 000 especies de plantas se han cultivado como alimento en la historia humana, y sus parientes silvestres tienen una reserva de diversidad genética que puede resultar invaluable ya que la sequía o la enfermedad amenazan los cultivos de monocultivos.

Alrededor del 70 por ciento de las plantas conocidas con propiedades para combatir el cáncer existen solo en los bosques lluviosos. (Foto: soft_light / Shutterstock)

2. salud

La biodiversidad está vinculada a la salud humana de varias maneras. Al tener una mezcla diversa de plantas, hongos y animales para comer, aseguramos una nutrición que amortigua nuestros cuerpos contra las enfermedades y otras dificultades. La mayor biodiversidad también se ha relacionado con una menor instancia de enfermedad, con estudios que encontraron tasas humanas más bajas de enfermedad de Lyme, malaria, infección respiratoria aguda y diarrea alrededor de áreas naturales protegidas.

Pero incluso cuando no podemos evitar enfermarnos, la biodiversidad se precipita al rescate.

Los descubrimientos médicos con frecuencia comienzan con investigaciones sobre la biología o la genética de plantas, animales, hongos y bacterias. Esta inspiración prevalece especialmente en los bosques lluviosos, puntos críticos de biodiversidad que contienen la mitad de todas las especies conocidas. La teofilina, una droga para el asma, proviene de los árboles de cacao, por ejemplo, y alrededor del 70 por ciento de las plantas con propiedades para combatir el cáncer se producen solo en las selvas tropicales. Sin embargo, también se pueden encontrar conocimientos médicos en otros ecosistemas, como los bosques del este de América del Norte, donde el cedro rojo del este produce un compuesto que combate las bacterias resistentes a los antibióticos.

"Cada vez que una especie se extingue o se pierde la diversidad genética, nunca sabremos si la investigación nos hubiera dado una nueva vacuna o medicamento", señala la Federación Nacional de Vida Silvestre. Y como señala la iniciativa de The Economics of Ecosystems and Biodiversity (TEEB), "todos los ecosistemas son una fuente potencial de recursos medicinales".

La biodiversidad del suelo es clave para la salud de los pastizales, como este en Colorado. (Foto: Oficina de Administración de Tierras de EE. UU.)

3. Servicios ecosistémicos

Los alimentos y la medicina son solo dos de los muchos "servicios ecosistémicos" que los humanos pueden esperar de los hábitats de biodiversidad. Aquí hay algunos otros ejemplos:

  • Aire limpio: desde bosques antiguos hasta fitoplancton oceánico, el oxígeno que respiramos es generado por miembros fotosintetizadores de ecosistemas de todo el mundo. Las plantas también absorben una variedad de contaminantes del aire y secuestran el exceso de emisiones de dióxido de carbono que alimentan el cambio climático.
  • Agua limpia: los bosques ayudan al suelo a absorber más agua, lo que puede reducir las inundaciones, limitar la erosión, filtrar contaminantes y rellenar los acuíferos. Los humedales también se destacan en la "fitorremediación" o en la limpieza de productos químicos peligrosos del agua y el suelo. Las diferentes especies aportan diferentes habilidades, por lo que cuanto más, mejor.
  • Suelo saludable: el suelo bulle naturalmente con muchos artrópodos y microorganismos, que son fáciles de ignorar pero brindan una amplia gama de beneficios. Proporcionan alimento para criaturas ligeramente más grandes, ayudan a los nutrientes a recorrer el suelo, aumentan la disponibilidad de nutrientes para las raíces y mejoran la salud de las plantas, entre otras cosas.
  • Materias primas: los ecosistemas de biodiversidad nos proporcionan una diversidad de materias primas, como madera, biocombustibles y aceites vegetales que provienen de especies silvestres y cultivadas. Los materiales de diferentes plantas ofrecen diferentes propiedades, como madera más dura o más blanda, o aceites con diferentes puntos de humo.

A medida que la biodiversidad cae por debajo de los límites seguros, estos servicios están en peligro para un número creciente de personas. "Los tomadores de decisiones se preocupan mucho por las recesiones económicas, pero una recesión ecológica podría tener consecuencias aún peores, y el daño a la biodiversidad que hemos tenido significa que estamos en riesgo de que eso suceda", dijo Andy Purvis, investigador del Imperial College London. y coautor del estudio de 2016. "Hasta que, a menos que podamos recuperar la biodiversidad, estamos jugando a la ruleta ecológica".

Los pescadores trabajan cerca de un arrecife de coral en Indonesia, donde la gente depende en gran medida de los peces salvajes. (Foto: Ethan Daniels / Shutterstock)

4. Resiliencia

Uno de los aspectos más importantes de la biodiversidad es que proporciona seguros. Según la hipótesis del seguro: "La biodiversidad asegura a los ecosistemas contra la disminución de su funcionamiento porque muchas especies ofrecen mayores garantías de que algunas mantendrán su funcionamiento incluso si otras fallan".

Cuando un ecosistema tiene muchas especies diferentes, puede llenar una variedad de nichos ecológicos diferentes, mientras que en un monocultivo todos compiten por el mismo nicho. La biodiversidad tiende a aumentar las tasas generales de fotosíntesis, y también protege a la comunidad contra las enfermedades. Los virus de plantas a menudo se especializan en una determinada especie, género o familia de plantas, por lo que una cepa viral puede destruir a todos los miembros de un monocultivo. En un ecosistema biodiverso, por otro lado, todos los huevos no están en una sola canasta.

"La biodiversidad permite que los ecosistemas se ajusten a las perturbaciones como incendios e inundaciones extremas", agrega el NWF. "Si una especie de reptil se extingue, es probable que un bosque con otros 20 reptiles se adapte mejor que otro bosque con un solo reptil".

La salida del sol ilumina el dosel de una selva tropical en Sri Lanka. (Foto: Sergieiev / Shutterstock)

5. Ética, estética y asombro.

Hay muchas razones prácticas para preservar la biodiversidad. Nos ahorra dinero y esfuerzo, protege nuestras vidas y medios de vida y nos asegura que tenemos suficiente para comer. Sin embargo, también vale la pena señalar que la biodiversidad es más grande que cualquier especie, incluidos nosotros.

Al dejar intacta la biodiversidad, dejamos que continúen los procesos evolutivos naturales. Ese es un beneficio a largo plazo más allá de la escala de vidas humanas, pero eso no significa que no sea importante. La evolución permite que los organismos se adapten al cambio ambiental, y ¿quiénes somos para interferir con eso? Dado que es posible que los humanos prosperen sin destruir los ecosistemas y las vidas que nos rodean, ¿por qué destruirlos? Como especie capaz de arruinar ecosistemas, tenemos la obligación moral de no arruinarlo todo.

Y, finalmente, la belleza más básica de la biodiversidad es la belleza misma. Pasar tiempo en la naturaleza ofrece muchas ventajas para las personas, como más creatividad, mejor memoria y una curación más rápida. Sentir asombro ante la vista de la naturaleza puede incluso reducir las proteínas proinflamatorias en el cuerpo. Pero no necesitamos que la ciencia nos diga eso. Todo lo que se necesita es dar un paso en un bosque antiguo, o remar en un antiguo estuario, para dejar en claro que no solo somos afortunados de estar vivos, sino también el mundo que nos rodea.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado con nueva información desde que se publicó originalmente en julio de 2016.

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