5 razones por las que el telescopio espacial James Webb es tan importante

Muchos científicos creen que hay otro planeta como la Tierra en algún lugar del universo, y la búsqueda para encontrarlo está por comenzar.

El telescopio espacial James Webb (JWST) será más poderoso que sus predecesores y podrá ver más lejos en el espacio para descubrir planetas distantes en galaxias lejanas. Incluso nos dará las herramientas para buscar indicaciones de una atmósfera que pueda sostener la vida. Actualmente está programado para lanzarse al espacio el 30 de marzo de 2021.

Ciertamente, hay telescopios terrestres más grandes, pero como su nombre lo indica, el JWST vagará por encima de la atmósfera, proporcionando vistas más despejadas y poderosas de los cielos que incluso el histórico telescopio espacial Hubble podría ofrecer. Financiado por la NASA en conjunto con la Agencia Espacial Europea (ESA) y la Agencia Espacial Canadiense (CSA), el telescopio infrarrojo Webb pesa 6 toneladas métricas y orbitará a 1, 5 millones de kilómetros de la Tierra. Cuenta con muchos avances tecnológicos nuevos, incluyendo un parasol desplegable y un espejo segmentado plegable.

"Para ir a las primeras galaxias, necesitábamos un espejo más grande, y ese espejo más grande tenía que mirar a una frecuencia de luz más grande", dice el astrofísico Blake Bullock, director de Northrop Grumman Aerospace Systems, el contratista del proyecto. "También tenía que mantenerse frío, menos 400 grados Fahrenheit, por lo que tiene un protector solar del tamaño de una cancha de tenis que actúa como una sombrilla de playa gigante", agrega. "Es como SPF 1 millón, bloqueando la luz del sol".

Bullock explica por qué el JWST es un esfuerzo tan impresionante:

1. El telescopio James Webb es poderoso.

"Es el telescopio más grande y poderoso jamás puesto en el espacio. Hay grandes telescopios en el suelo pero nada de esta naturaleza y complejidad en el espacio. Sin duda, es lo más poderoso que hay", dice.

El Webb es el sucesor del Hubble, y es 100 veces más poderoso. Webb también tiene un espejo mucho más grande que Hubble, explica el sitio del telescopio Webb: "Esta área más grande de recolección de luz significa que Webb puede mirar más atrás en el tiempo de lo que Hubble es capaz. Hubble está en una órbita muy cercana alrededor de la tierra, mientras que Webb estará a 1, 5 millones de kilómetros de distancia ".

La NASA lanzó recientemente un video del telescopio desplegando completamente su espejo primario en la misma configuración que tendrá cuando esté en el espacio:

2. Es una especie de máquina del tiempo.

"Hubble, cuando se empujó al máximo, pudo ver galaxias que eran adolescentes en términos de edad. Queremos ver bebés", dice Bullock. "Con el Webb, podremos ver en el tiempo los primeros objetos del universo por primera vez. También por primera vez, podremos caracterizar otros planetas que rodean otras estrellas, exoplanetas distantes y ver si hay océanos, una atmósfera, qué elementos químicos hay ".

3. Nos ayudará a mapear el universo.

Los técnicos inspeccionan el parasol del telescopio espacial James Webb durante una prueba de despliegue y separación en 2014. (Foto: Telescopio espacial James Webb de la NASA [CC BY 2.0] / Flickr)

"El telescopio Webb no podrá decir de manera decisiva que definitivamente hay vida en un planeta o no, pero comienza a trazar ese espacio y decir, 'Ese puede ser un océano allí', lo que nos da una hoja de ruta para investigar más a fondo. y realmente investigar ", dice ella.

Webb observará el universo en el infrarrojo, lo cual es importante porque las estrellas y los planetas recién formados están ocultos detrás del polvo que absorbe la luz visible, pero la luz infrarroja puede penetrar ese polvo.

4. Y puede ayudarnos a encontrar la próxima Tierra.

"Estamos planeando investigar la naturaleza de la energía oscura en el universo y comprender la naturaleza de estos objetos muy antiguos. Y la caracterización de los planetas alrededor de otros soles nos pone en el camino de descubrir si hay otra Tierra allá afuera". El Webb también ayudará en la búsqueda de exoplanetas, algo que Hubble todavía hace pero para lo que no fue diseñado, según Space.com.

5. Es un golpe tecnológico.

"Tiene el potencial de reescribir fundamentalmente nuestros libros de texto debido a cuán dramáticamente aumentará nuestra visión del cosmos", dice Bullock. "Podremos obtener una comprensión mucho mejor del universo en el que vivimos. En cuanto a la tecnología, ya estamos viendo las implicaciones".

Northrop Grumman, que construyó los espejos del telescopio, tuvo que cubrir un nuevo terreno porque nunca se había creado un espejo tan preciso.

"La tecnología que inventamos está siendo utilizada por los cirujanos oculares, por lo que hay beneficios tangibles. También estamos aprendiendo cosas a nivel de computadora. Hemos hecho grandes avances en la comprensión de los elementos desplegables: cómo tomamos este protector solar gigante del tamaño de un cancha de tenis y doblarlo ".

Un técnico inspecciona los paneles de espejo del telescopio espacial James Webb en 2010. (Foto: Telescopio espacial James Webb de la NASA [CC BY 2.0] / Flickr)

Webb tiene un espejo primario de 6.5 metros de diámetro, que le daría aproximadamente siete veces el área de recolección sobre los espejos disponibles en la generación actual de telescopios espaciales. Webb tendrá un campo de visión significativamente mayor que la cámara del Hubble y una resolución espacial significativamente mejor que el telescopio espacial Spitzer infrarrojo, según el sitio de Webb.

El JWST se programó inicialmente para su lanzamiento en 2018, pero la NASA lo ha retrasado varias veces, citando la necesidad de más tiempo para integrar y probar componentes. El JWST comenzará su misión en marzo de 2021, cuando está programado para lanzarse en un cohete Ariane 5 desde la Guayana Francesa. En marzo de 2020, la NASA suspendió las operaciones de prueba e integración para proteger a los trabajadores durante el brote de coronavirus, COVID-19, y una actualización del cronograma está programada para algún tiempo en abril. Por ahora, la misión sigue en camino.

Cada vez que se lanza, el telescopio nos dará una vista sin precedentes del universo. Puede ver el observatorio completo reunido en el lapso de tiempo a continuación:

#NASAWebb ahora es un observatorio completamente ensamblado, y ha logrado múltiples implementaciones y movimientos grandes que realizará en el espacio. Este nuevo video de lapso de tiempo destaca estos hitos críticos recientes. #JWST #timelapse pic.twitter.com/N027BGFjuv

- NASA Webb Telescope (@NASAWebb) 26 de febrero de 2020

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó por primera vez en febrero de 2016.

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