5 hechos locos sobre las hormigas cortadoras de hojas

Las hormigas cortadoras de hojas son conocidas por sus impresionantes habilidades de carga, pero ¿qué más sabes sobre ellas? Aquí hay cinco datos rápidos para ampliar su comprensión de estas impresionantes criaturas.

1. Las hormigas cortadoras de hojas no comen las hojas que cortan y llevan a sus nidos. Si bien puede parecer que son vegetarianos creando una barra de ensalada masiva dentro de sus nidos, en realidad están recolectando esas hojas para alimentar a sus jardines de hongos. El hongo que crecen de las hojas en descomposición es su alimento. Sí, necesitan las hojas, pero solo de la forma en que necesitamos fertilizantes para cultivar nuestros cultivos.

Las pilas de hongos también liberan óxido nitroso, un gas de efecto invernadero, a la atmósfera. "Las colonias de hormigas cortadoras de hojas están muy organizadas y depositan todos sus desechos en vertederos de colonias, al igual que nuestros vertederos o pilas de compost", explicó la investigadora Fiona Soper en un estudio realizado por la Universidad de Montana. "Estos vertederos crean condiciones ideales para las bacterias que producen óxido nitroso, creando emisiones puntuales que pueden rivalizar con los sistemas de ingeniería humana como las plantas de tratamiento de aguas residuales".

Los investigadores también observaron que la cantidad de óxido nitroso creado por estas pilas de hongos es comparable a la cantidad de gas liberado por las lagunas anaerobias de estiércol de leche.

2. Una colonia de hormigas cortadoras de hojas está hecha de hormigas que cumplen diferentes funciones, como trabajadores y soldados. Pero un papel sorprendente es el de un pequeño protector. Hay hormigas cuyo trabajo es proteger las hojas de las moscas y avispas parásitas. Estas hormigas, llamadas hormigas mínimas, cabalgan sobre las hojas y arrancan cualquier parásito que pueda causar enfermedad o destrucción si el parásito llega a la colonia de hormigas.

3. Las colonias de hormigas cortadoras de hojas pueden tener hasta 10 millones de hormigas fuertes, y necesitan espacio para todas esas hormigas más sus jardines de hongos, viveros, cámaras de basura y otras cámaras dentro de su nido. Entonces, ¿qué tan grande puede ser un hormiguero cortador de hojas? De acuerdo con Marietta College:

"Un nido grande puede tener miles de cámaras, algunas de ellas pueden tener un pie de diámetro. Algunas cámaras se utilizan para criar, otras para los jardines de hongos y, en algunas especies, hay cámaras utilizadas para la basura ... Los científicos estudiando los nidos han usado excavadoras para descubrirlos ".

4. Comenzar una nueva colonia no es un trabajo fácil. Y depende de una joven reina darle todo si quiere comenzar una nueva colonia. Las hormigas aladas, tanto hembras como machos, dejan sus nidos en grandes cantidades para participar en lo que se conoce como un "vuelo nupcial" o "revoada".

Una reina femenina y potencial necesita aparearse con varios machos y luego regresar al suelo para encontrar un lugar donde comenzar su jardín de hongos y comenzar una futura colonia. Solo alrededor del 2.5 por ciento de las reinas lograrán establecer una colonia.

5. Las hormigas cortadoras de hojas son trabajadores increíbles, y no es de extrañar que se las considere una plaga importante para los cultivos. Pueden despojar a un árbol de su follaje en menos de 24 horas. Y los estudios muestran que más del 17 por ciento de la producción de hojas por las plantas que rodean una colonia de hormigas cortadoras de hojas va directamente a ese gran nido de hongos.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en enero de 2017.

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