5 cosas que probablemente no estén matando a las abejas melíferas, y 1 cosa que definitivamente es

Probablemente hayas escuchado que las abejas en los Estados Unidos están teniendo un momento particularmente difícil en estos días. Se culpa al trastorno de colapso de colonias o CCD por duplicar o triplicar la tasa habitual de muertes por colmena de invierno, y años después de la epidemia, los científicos todavía están luchando por comprender la causa o causas. Se han encontrado vínculos entre el CCD y una serie de factores, pero una sola pistola humeante para matar abejas sigue siendo esquiva.

Echemos un vistazo a algunos de esos factores: cosas que probablemente no están matando a las abejas melíferas, pero que pueden estar contribuyendo una pieza al rompecabezas de CCD y la desaparición de las abejas.

Celulares:

Una de las primeras explicaciones de la repentina desaparición de las abejas en 2005 y 2006 fue la tecnología. A mediados de la década de 2000, casi todos llevaban un pequeño transmisor electromagnético, y las torres de telefonía celular eran ubicuas incluso en muchos paisajes rurales. Tenía sentido preguntarse si bombardear pequeños animales que dependen de un aparato de navegación altamente evolucionado con este tipo de radiación podría desorientarlos.

Si bien la idea sigue haciendo olas en Internet, los investigadores de CCD dicen que los teléfonos celulares o las torres celulares no juegan un papel en el trastorno del colapso de colonias.

Cultivos transgénicos

Los cultivos transgénicos cubiertos con glifosato no parecen afectar directamente a las colonias de abejas. (Foto: Fotokostic / Shutterstock)

Entonces, cuando los polinizadores comenzaron a desaparecer en números impactantes, tenía sentido mirar algunas de las nuevas clases de cultivos OGM. El llamado maíz Bt, que expresa la toxina producida por el organismo Bacillus thuringiensis, se comercializó por primera vez en 1996 para proteger los cultivos de plagas como el gusano de la raíz del maíz y el barrenador del maíz. Para el año 2000, estaba claro que las mariposas monarcas estaban siendo impactadas por el polen envenenado que se transportaba en el viento y contaminaba fuentes críticas de alimentos para las mariposas, como el algodoncillo.

¿Y qué hay de las abejas? Bueno, no parece que el maíz Bt cause daño a las colonias de abejas, al menos no solo, y no a corto plazo. Y aquí es donde la historia del CCD se vuelve realmente complicada porque implica una exposición subletal pero crónica a productos químicos, acumulación tóxica en el panal, el pH de diferentes alimentos, incluso la diversidad genética de una sola colmena.

Por mucho que a todos nos gustaría señalar una sola causa y luego regularla, el misterio del CCD se ve cada vez más como una muerte por mil cortes.

Desnutrición

Las abejas necesitan un suministro constante de alimentos para pasar el invierno. (Foto: Simun Ascic / Shutterstock)

Los estadounidenses han descubierto de la manera difícil que una dieta de alimentos procesados ​​es mala para nosotros. Mientras toma medidas para poner a disposición de su familia alimentos enteros y sin procesar, considere la abeja melífera y lo que se le está haciendo en nombre de la conveniencia y el beneficio.

Lo primero que hay que entender es que las abejas comen miel (néctar de flores deshidratado y fermentado) y "pan de abeja" (una mezcla fermentada de polen y néctar). La miel es su fuente de carbohidratos, mientras que el pan de abeja contiene aproximadamente un tercio de proteína y agrega las vitaminas, minerales, ácidos grasos y otros componentes vitales necesarios a la dieta de la abeja. La colmena pasa los meses cálidos del año recolectando néctar y polen, luego los procesa en alimentos y los empaqueta en células en el panal.

Cuando se las deja a su suerte, las abejas almacenan estos productos durante la primavera, el verano y el otoño, y luego pasan el invierno agrupados para calentarse, comiendo de la despensa que habían construido durante meses de trabajo. Pero a las colonias administradas, aquellas que están bajo el cuidado de un apicultor, se les pide que contribuyan con algunas de estas tiendas al apicultor. Si tienes una o dos colmenas en tu jardín, probablemente coseches miel, teniendo cuidado de dejar suficientes tiendas para que las abejas tengan durante el invierno.

Pero si usted es un productor comercial de miel o una operación de apicultura migratoria, los incentivos son diferentes. Y aquí es donde entra la desnutrición, porque es mucho más rentable eliminar más miel de la que las abejas pueden perder y luego alimentar a las abejas con un sustituto de miel barato y nutricionalmente inadecuado como el jarabe de maíz con alto contenido de fructosa, y eso es exactamente lo que hacen muchas operaciones de grandes abejas. .

Es matemática simple: la miel se vende por varios dólares por libra, mientras que el jarabe de fructosa, comprado por la carga del remolque del tractor para las operaciones más grandes, cuesta aproximadamente un cuarto por la misma cantidad. Y seamos claros: las colmenas pueden funcionar muy bien con una dieta de JMAF, y alimentar algún tipo de mezcla de azúcar y / o sustituto de polen es una práctica estándar para casi todos los apicultores, ya sean aficionados o profesionales. A menudo, los ácidos como la vitamina C, el vinagre de sidra de manzana crudo o incluso la kombucha se agregarán a un jarabe de azúcar para acercar el pH al de la miel, pero para la mayoría de los apicultores no comerciales, la alimentación con agua azucarada es realmente complementaria. El objetivo es mantener la miel adecuada en la colmena para el invierno.

Los operadores comerciales pueden tener una estructura de incentivos diferente a la de los aficionados, pero es importante recordar que dependen aún más de sus abejas que los aficionados. No se involucran en prácticas que disminuyan abiertamente sus colmenas, pero una dieta constante de JMAF no es la dieta que las abejas han evolucionado para comer, y como el resto del rompecabezas CCD, puede tener efectos sutiles, especialmente cuando se combina con otros factores estresantes .

Pesticidas

Los cultivos genéticamente modificados resisten los pesticidas, pero las abejas no. (Foto: USFWS Mountain-Prairie / Flickr)

Una discusión sobre la desnutrición de las abejas fluye fácilmente en el tema de los pesticidas, porque nos hemos vuelto muy inteligentes con nuestros sistemas de entrega. Los pesticidas sistémicos como el imidacloprid y la clothianidin, los llamados "neónicos", son persistentes en los suelos por hasta dos años, son solubles en agua, por lo que pueden viajar lejos de su aplicación original, y son absorbidos por las raíces de las plantas y circulaba por todas partes, por lo que las hojas, el néctar, el polen, la fruta, toda la planta está contaminada.

Para las abejas, es un imperativo genético recolectar y concentrar polen y néctar. En una zona agrícola, hay muchas probabilidades de que las abejas estén rodeadas de plantas que circulan la clase más popular de pesticidas en el mercado, ya sea por aplicación directa o por deriva o escorrentía. En efecto, las abejas se ven obligadas a acumular toxinas en sus colmenas, y cuando llega el invierno y las abejas se agrupan en la despensa, pasan la temporada comiendo dosis sub letales de alimentos envenenados.

Los pesticidas pueden incluso hacer que las abejas sean más susceptibles a infecciones mortales. Un estudio de 2018 muestra que el glifosato daña la microbiota que las abejas necesitan para combatir los patógenos.

"La mayoría de las bacterias intestinales de las abejas contienen la enzima dirigida por el glifosato, pero varían en cuanto a si poseen versiones susceptibles y, en consecuencia, en tolerancia al glifosato. La exposición de las abejas al glifosato altera la comunidad intestinal de las abejas y aumenta la susceptibilidad a la infección por patógenos oportunistas", señala el estudio. Los autores escribieron. "Comprender cómo el glifosato afecta a los simbiontes intestinales de las abejas y la salud de las abejas ayudará a dilucidar un posible papel de este químico en el declive de las colonias".

Si bien el estudio muestra que el uso de pesticidas puede tener consecuencias, la evidencia hasta la fecha muestra una baja tasa de toxicidad entre las abejas por exposición indirecta a pesticidas de las plantas.

Es razonable preguntarse si la exposición crónica a una potente neurotoxina podría no desempeñar un papel en el desarrollo repentino de un comportamiento nuevo y fatal: las abejas que vuelan lejos de la colmena en pleno invierno.

Pérdida de hábitat

Seguimos perdiendo colmenas a un ritmo alarmante, pero la pérdida de hábitat no es el último clavo en el ataúd. (Foto: GIRODJL / Shutterstock)

Esta no es una lista completa de las cosas que están dañando al rebaño de abejas melíferas de los Estados Unidos, pero cualquier lista de este tipo debe incluir la pérdida de hábitat. Ya sea a través de la urbanización y la pérdida de biodiversidad en un paisaje urbano o suburbano o la pavimentación efectiva de la América rural con grandes extensiones de agricultura monocultiva, las abejas tienen menos diversidad en sus dietas que hace un par de décadas, y por todas las razones enumerados anteriormente, la calidad de sus alimentos probablemente se vea comprometida.

Una vez más, ninguna de estas causas por sí sola parece ser definitivamente el colmo para las abejas en América del Norte, pero todas (excepto probablemente los teléfonos celulares) contribuyen al actual estado lamentable de la abeja melífera.

Si ninguno de esos mata colmenas, ¿qué es?

Varroa destructor, también conocido como ácaro Varroa

Un ácaro Varroa en un huésped de abejas, capturado por un microscopio electrónico de barrido. (Foto: Departamento de Agricultura de los Estados Unidos / Wikimedia Commons)

Muchas cosas pueden matar una colmena, pero nada ha devastado la apicultura en Estados Unidos en el último medio siglo más que la introducción accidental del destructor Varroa a mediados de la década de 1980. Un pequeño ácaro parásito, la varroa se reproduce en las células de cría con las abejas en desarrollo. Se aferran a los cuerpos de las larvas de abeja como una garrapata, propagando enfermedades y debilitando a toda la colonia. Varroa se reproduce rápidamente, y las poblaciones de ácaros pueden y abruman a las colonias y las matan por completo. A Varroa se le atribuye la eliminación de la población de abejas silvestres en América del Norte, y la cría de una abeja resistente a la varroa es el santo grial de los apicultores estadounidenses.

Si bien el CCD recibe mucha atención, el problema que causa miedo en el corazón de los apicultores es la amenaza que representan los ácaros varroa. Hay muchos productos disponibles para combatir la varroa, desde miticidas químicos hasta mezclas de aceites esenciales y reparaciones mecánicas como nebulización de aceite mineral o trampas de aceite debajo de la colmena. Ninguno es 100 por ciento efectivo. Todos tienen inconvenientes. La varroa ya se ha vuelto resistente a las primeras clases de productos químicos desplegados contra ella. Muchos apicultores han aceptado que la varroa está aquí para quedarse y están desarrollando prácticas de manejo libres de químicos que aceptan un cierto nivel de ocupación de ácaros en una colmena, con el objetivo de impedir el crecimiento de la población de ácaros.

Ser apicultor en el siglo XXI es dedicar mucho tiempo y preocuparse por los ácaros varroa.

Y aquí es donde la historia se remonta a CCD. Australia es una de las pocas naciones en el mundo que ha permanecido libre de ácaros varroa (hasta ahora). Y Australia, que tiene teléfonos celulares y torres, apicultura migratoria y comercial, pesticidas neónicos en la agricultura, jarabe de maíz con alto contenido de fructosa para alimentación suplementaria y factores ambientales como la sequía y la urbanización y todo lo demás, ha tenido cero incidentes de trastorno del colapso de colonias.

Los ácaros Varroa estuvieron en todas partes en América del Norte durante casi 20 años antes de que se informara por primera vez el CCD. Los cultivos transgénicos entraron en juego la década posterior a la varroa. Los pesticidas neónicos llegaron al mercado una década después de eso, y el CCD lo siguió de cerca. Mientras tanto, hemos estado urbanizándonos y monocultivos, cultivando suburbios y exuberantes pastos exuberantes donde solía haber prados y bosques de cultivo mixto, y hemos aprendido cómo tratar los patios de abejas como cualquier otra CAFO (Operación de Alimentación Concentrada de Animales), con insumos baratos disponibles para que podamos maximizar esos resultados sabrosos y rentables.

Sería un momento sobresaliente si encontramos una única causa de CCD, pero a medida que pasan los años, parece menos probable que haya un solo factor en el corazón de la epidemia. El ejemplo australiano es un fuerte argumento de que los ácaros varroa, o tal vez la aplicación generalizada de productos químicos que matan a los ácaros, juegan un papel importante en la historia. Pero cuanto más tiempo se resuelve el misterio del CCD, más parece que estemos creando un mundo que no puede sostener a las abejas melíferas.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en mayo de 2013.

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