5 cosas que no sabías sobre los cerdos marinos

1. Sí, los cerdos marinos realmente existen

Es un extraterrestre, es un pepino, no, ¡es el cerdo marino! Es difícil imaginar algo pequeño y rosado que se abre camino a través del fondo del océano como un cerdo en un corral, pero aquí está. Los cerdos marinos son pepinos de mar, una clase de animales llamados equinodermos que también incluye erizos de mar y estrellas de mar.

Tal vez la próxima vez que veas una estrella de mar, mires hacia el horizonte del océano y pienses en Scotoplanes, esta extraña prima de tus familiares criaturas de la piscina de mareas.

2. Los cerdos marinos se encuentran en todos los océanos del mundo.

Si bien es posible que no haya oído hablar de ellos antes, en realidad están por todas partes, bueno, siempre que haga mucho frío y sea muy profundo. Se han encontrado hasta 3.7 millas debajo de la superficie del océano.

La Enciclopedia de la Vida señala que "están restringidos a las partes profundas y frías del océano mundial, donde son los animales grandes dominantes en la mayoría de las áreas, que a menudo comprenden más del 95 por ciento del peso total de los animales en el fondo marino".

Si bien son abundantes, probablemente nunca verás uno, ya que son realmente criaturas del abismo.

3. Los cerdos marinos son carroñeros

Estas pequeñas criaturas prefieren una comida fácil, principalmente una que no tienen que atrapar. Si bien suena vago, este barrido es en realidad un gran servicio para el ecosistema del océano, ya que los cerdos marinos actúan como aspiradoras que ordenan el fondo del océano. Si hay un cadáver que se hunde en el piso, es probable que haya una pequeña manada de cerditos enfocándose en él para el almuerzo.

Notas geográficas australianas: "Los cerdos marinos pueden congregarse en grandes cantidades cuando hay una comida para comer: los biólogos han visto manadas de 300-600 individuos y, curiosamente, todos miran en la misma dirección, presumiblemente para aprovechar los detritos flotantes en la corriente."

4. También son como las lombrices de tierra

La comparación de los Scotoplanes con las criaturas que viven en la tierra no se detiene en los animales de corral. El biólogo marino David Pawson, del Museo Nacional de Historia Natural, los compara con otro animal extraño pero útil. WIRED explica:

Cuando no engullen la nieve marina o el jugo ocasional de ballenas, los cerdos marinos persiguen todo tipo de microbios en el fondo marino. Lo cual es igual de bueno, porque esos microbios están consumiendo una gran cantidad de oxígeno allí abajo. Cuando los cerdos marinos pasan este lodo microbiano a través de su sistema digestivo, por supuesto, absorben todos los nutrientes buenos, pero también terminan agregando oxígeno al estiércol y expulsándolo al fondo marino. "Son como las lombrices de tierra", dice Pawson. "De alguna manera procesan el lodo de las profundidades marinas y lo hacen habitable para otros animales porque han aumentado la cantidad de oxígeno disponible en él".

5. Tienen cangrejos (en el buen sentido)

Los cerdos marinos no son los únicos que viven en el fondo del océano. Los cangrejos rey bebé también crecen allí. Y esos cangrejos bebés, una comida fácil para los depredadores, necesitan protectores. Encuentran tal protector en la forma poco probable de un cerdo marino.

El Instituto de Investigación del Acuario de la Bahía de Monterey informa que en 2011, los investigadores notaron que los cangrejos rey bebé se aferraban a unos cuantos cerdos marinos. Al revisar imágenes de otras criaturas de aguas profundas, fueron testigos de esta inteligente estrategia de supervivencia:

En general, los investigadores examinaron alrededor de 2.600 pepinos de mar y descubrieron que casi una cuarta parte de ellos portaban cangrejos. Prácticamente todos los cangrejos eran juveniles de una especie de cangrejo real llamada Neolithodes diomedeae. Los investigadores se sorprendieron al descubrir que prácticamente todos (96 por ciento) de los cangrejos juveniles de Neolithodes que vieron en áreas de fondo fangoso se aferraban a los cerdos marinos.

No sucede en todas partes. Más bien, los cangrejos juveniles enganchan un escondite en los cerdos marinos solo en lugares donde los cerdos marinos son "la estructura bentónica más grande disponible como refugio".

¿Curioso por aprender más? Mira este divertido video lleno de datos:

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