'Pulpo fantasma' desconocido encontrado a 2.6 millas de profundidad

Alrededor del 95 por ciento de los océanos de la Tierra no son vistos por los ojos humanos, llenos de misterio que tiende a profundizarse con el mar mismo. Además del mapeo de sonar, hasta el 99 por ciento del fondo del mar aún está inexplorado, dejándonos imaginar lo que podría estar allí abajo.

Sin embargo, eso finalmente está cambiando, ya que los científicos desarrollan sondas más resistentes que pueden profundizar, y grabar videos de alta definición, como nunca antes. Y gracias a un rover de alta tecnología que explora aguas increíblemente profundas en el Pacífico Norte, ahora tenemos un video HD de un pulpo extraño y "fantasmal" que aparentemente es nuevo para la ciencia.

El 27 de febrero, un rover estadounidense llamado Deep Discoverer ("D2" para abreviar) estaba inspeccionando el fondo marino en una zona remota al noroeste de Hawai. A una profundidad de 4, 290 metros, más de 14, 000 pies, o 2.6 millas, debajo de la superficie, sus luces LED y cámaras HD de repente se encontraron mirando esto:

"Este octópodo fantasmal es casi seguro una especie no descrita, y puede no pertenecer a ningún género descrito", escribe Michael Vecchione, un zoólogo de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de Estados Unidos (NOAA), en una publicación de blog sobre el descubrimiento. "La apariencia de este animal fue diferente a cualquier registro publicado".

No solo es una especie desconocida, agrega, sino que también es el pulpo sin aleta más profundo jamás visto. Los pulpos vienen en dos grupos distintos: cirrados e incirrados, y las especies de circos de aguas profundas (como los pulpos dumbo) tienen aletas laterales y "cirros" en forma de dedo en sus ventosas. Las especies circulares carecen de ambas, y aunque viven en una variedad de profundidades, muchas habitan en aguas poco profundas y, por lo tanto, son más familiares.

El descubrimiento de D2 pertenece al último grupo, e inmediatamente se convierte en el pulpo incirrado más profundo jamás documentado. (Se ha informado que los octópodos circulares tienen una profundidad de hasta 5, 000 metros, pero los avistamientos incirrados más profundos conocidos, hasta ahora, eran todos menos profundos que 4, 000 metros).

Ya en peligro

Desde el descubrimiento inicial de NOAA del pulpo fantasma, los científicos alemanes han aprendido algunos detalles preocupantes sobre su biología. Dicen que el animal pone sus huevos en esponjas que crecen solo en nódulos de manganeso en el fondo marino, lo que puede hacerlo especialmente vulnerable. Estas áreas son objetivos principales para la futura minería en aguas profundas, y como señala Science Alert, "los nódulos de manganeso son productores muy lentos, que tardan años en formarse capa por capa. Dado que los pulpos necesitan estos minerales para sobrevivir y reproducirse, los nódulos son vitales para la existencia continua de la criatura ".

Un investigador del Instituto Alfred Wegener para la Investigación Polar y Marina resume el problema: "A una profundidad de 4.000 metros, estos animales habían depositado sus huevos en los tallos de esponjas muertas, que a su vez habían crecido en nódulos de manganeso. Los nódulos sirvieron como el único punto de anclaje para las esponjas en el fondo marino muy fangoso. Esto significa que sin los nódulos de manganeso las esponjas no habrían podido vivir en este lugar, y sin esponjas los pulpos no hubieran encontrado un lugar para poner sus huevos. ".

Fantasma y la máquina

D2 encontró el pulpo fantasma mientras inspeccionaba cerca de la isla Necker de Hawai, también conocida como Mokumanamana. (Foto: NOAA)

El pulpo fantasma "no parecía muy musculoso", según Vecchione, y su tono muscular suave le da una apariencia holgada, casi nebulosa. Tampoco tiene cromatóforos, células pigmentarias típicas de los cefalópodos, por lo que su cuerpo es básicamente incoloro. "Esto resultó en una apariencia fantasmal", escribe Vecchione, "lo que lleva a un comentario en las redes sociales de que debería llamarse Casper, como el simpático fantasma de los dibujos animados".

Los cromatóforos son probablemente inútiles en un entorno con poca luz, de todos modos, explica a Christine Dell'Amore de National Geographic, aunque los ojos del pulpo todavía parecen funcionales a pesar de la oscuridad, tal vez para ayudarlo a cazar presas bioluminiscentes.

"Cuando el submarino se acercó a él, comenzó a escalar", dice, "ya sea reaccionando a las luces del submarino o las vibraciones del agua".

Después de ver el pulpo, Vecchione dice que contactó a dos colegas que acordaron que es "algo inusual" y que establece un nuevo récord de profundidad para los octópodos incirrados. "Ahora estamos considerando combinar esta observación con otras observaciones incirradas muy profundas", escribe, "en un manuscrito para su publicación en la literatura científica".

Encontrar un animal como el pulpo fantasma tan profundo debajo de la superficie demuestra cuán lejos han llegado los humanos como exploradores del océano, pero como Vecchione señala a Dell'Amore, también destaca cuánto aún tenemos que aprender.

"No sabemos mucho sobre lo que vive en las profundidades del mar", dice. "Debido a que tenemos algunas oportunidades para explorar, estamos encontrando estos animales inesperados".

Investigación en profundidad

El Okeanos Explorer, visto aquí atracado en Hawai, es la base de operaciones para el ROV D2 de NOAA. (Foto: NOAA)

Para ver más de esta frontera de aguas profundas, puedes seguir las aventuras de D2 en línea, así como otros aspectos de la misión Okeanos Explorer de NOAA. (El Okeanos Explorer es un barco convertido de la Marina de los EE. UU. Ahora dedicado a las ciencias marinas; es la plataforma desde la cual se operan D2 y su vehículo hermano, Seirios). Hay transmisiones de video en vivo, registros de misiones y una aplicación móvil para que pueda acompañarlo. a través del teléfono inteligente.

Incluso si es inusual encontrarse con pulpos desconocidos, explorar el océano profundo a menudo arroja una especie de rareza de otro mundo, como este pepino de mar, visto cerca de Pioneer Bank en las islas hawaianas del noroeste el 4 de marzo:

Este pepino de mar transparente fue visto nadando a unos 1.500 metros de profundidad el 4 de marzo de 2016. (Foto: NOAA)

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en marzo de 2016.

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