23 mitos generalizados sobre los animales

Muchos animales son malentendidos, plagados de falacias sobre sus rasgos y comportamientos. Algunas falsedades se basan en viejas leyendas. Otros resultan de exageraciones, distorsiones, malentendidos e incluso fabricaciones deliberadas inventadas por humanos egoístas.

Sin embargo, incluso cuando el escrutinio científico revela estas nociones equivocadas de lo que son, muchas siguen siendo sorprendentemente difíciles de disipar. Lo más probable es que te aferres a algunos tú mismo.

Los siguientes son cuentos perdurables sobre animales y la verdad que destruye mitos detrás de ellos. Es hora de poner fin a estos mitos.

Mamíferos

Los osos en realidad no hibernan, pero entran en un estado de sueño menos intenso llamado letargo. (Foto: Joe Giordano / Flickr)

Mito: Hay un lobo 'alfa' en cada manada de lobos.

Realidad: si bien parece ser cierto para los lobos cautivos, las manadas de lobos salvajes no siguen ese orden social. La idea fue planteada por primera vez por Rudolph Schenkel, un conductista animal que observó un sistema de manada jerárquica entre lobos en el zoológico de Suiza, Basilea, en las décadas de 1930 y 1940. Pero la teoría no se sostiene cuando se trata de lobos salvajes. En la naturaleza, los lobos viven en grupos familiares con padres como "alfas" naturales y sus descendientes como "subordinados" (similar a cómo funciona para los humanos y la mayoría de las otras especies animales). En otras palabras, hay una jerarquía familiar que todos los miembros de la manada honran. Lo que Schenkel observó fueron lobos no relacionados que vivían en manadas antinaturales, lo que puede haber estimulado algunas disputas por el dominio social.

Mito: Los toros cargan cuando ven el color rojo.

Realidad: los toros cobran en rojo, pero también cobran en cualquier otro color. De hecho, los toros (como todo ganado) son daltónicos al rojo y al verde. Entonces, no es el color lo que los enfurece (a pesar del uso tradicional de capas rojas en las corridas de toros); más bien es el movimiento de la capa, o cualquier movimiento para el caso, lo que los excita.

Mito: los osos hibernan en invierno.

Realidad: puede parecer que están fríos hasta la primavera, pero los osos en realidad entran en una versión menos extrema de hibernación llamada letargo en la que su ritmo cardíaco y su respiración disminuyen, su temperatura corporal baja ligeramente y no comen ni liberan desechos corporales . Durante este tiempo, los osos pueden despertarse si se ven amenazados, y se sabe que las hembras incluso dan a luz y luego vuelven a caer en el sopor. Los verdaderos hibernadores (como las marmotas y los murciélagos), por otro lado, entran en un estado de sueño profundo, casi sin vida, durante todo el invierno con una caída drástica de la temperatura corporal.

Mito: Los murciélagos aman el cabello humano.

Realidad: la idea de que los murciélagos voladores apuntan a tu cabello impregna el folklore en todo el mundo. Sí, los murciélagos a veces descienden en la oscuridad a velocidades que desafían a la muerte, aparentemente en línea recta hacia tu cabello. Pero la evidencia científica muestra que estos mamíferos alados notables, equipados con un sonar especial para la navegación nocturna, probablemente caen en picada por los mosquitos cercanos y no por sus trenzas.

Mito: los perros y los gatos son daltónicos.

Realidad: esto es en realidad parcialmente cierto. Los perros y los gatos no ven el mundo únicamente en tonos oscuros de negro, blanco y gris, ya que muchos de nosotros crecimos creyendo. Ven colores, pero no todos los colores que ven los humanos. Esto se debe a que los gatos y los perros son como humanos daltónicos con solo dos tipos de células fotorreceptoras llamadas conos en sus retinas que responden al azul y al verde. Las personas que no son daltónicas tienen un tercer cono que les permite ver también el rojo. En pocas palabras: los gatos y los perros no son tan sensibles a la luz roja, lo que les dificulta distinguir ciertos colores, como el rojo del verde.

Mito: los Lemmings se suicidan en masa.

Realidad: No, no lo hacen. Jamas. La noción errónea de que los lemmings se catapultan en masa en los acantilados aparentemente obtuvo una gran influencia de un documental sobre la naturaleza de Disney ganador de un Premio de la Academia de 1958 llamado "White Wilderness". Resulta que las horribles imágenes de lemmings arrojándose al mar para ahogarse fueron representadas por los cineastas para imitar el comportamiento de la "vida real" que no podían capturar en la cámara. En otras palabras, arrojaron los lemmings del acantilado ellos mismos. La falacia de que los lemmings son suicidas puede estar relacionada con el hecho de que las poblaciones de lemming tienden a explotar cíclicamente, empujando a algunos a migrar a regiones menos densamente pobladas. Ocasionalmente, algunos de estos lemmings se caen de las rocas y se ahogan en ríos o lagos como resultado de estar en un terreno desconocido, pero no porque estén gobernados por algún deseo instintivo de muerte.

Mito: Los gatos solo ronronean cuando están contentos.

Realidad: acaricia a un gato y es probable que ronronee. O escuche a una mamá gata ronroneando con satisfacción a sus gatitos. Seguro suena como una vocalización de la felicidad. Pero los gatos también ronronean cuando tienen hambre, están angustiados (como cuando van al veterinario) e incluso cuando se están recuperando de una lesión. Lo que ha llevado a los investigadores a profundizar en este modo multifacético de comunicación felina. Resulta que los gatos ronronean (causando vibraciones corporales) a una baja frecuencia de sonido entre 25 y 150 Hertz, un rango conocido por mejorar la densidad ósea y promover la salud musculoesquelética. Puede ser que el ronroneo también sirva como un mecanismo de autocuración para evitar que los músculos y los huesos se atrofien durante las muchas horas que los gatos pasan dormidos.

Mito: Las trompas de elefante son como pajitas.

Realidad: La trompa de un elefante es uno de los apéndices más versátiles jamás ideados por la Madre Naturaleza, que se usa para respirar, oler, recolectar alimentos y acariciar a sus seres queridos. Sin embargo, lo único que no es es un popote. Es cierto que los elefantes usan sus trompas para beber, pero lo logran succionando agua hasta la mitad y luego soltándola en sus bocas (o sobre sus cuerpos para darse una ducha).

Mito: Si te topas con una mofeta, terminarás apestoso.

Realidad: no necesariamente. Los zorrillos no son bestias viciosas con la intención de apuntar sus bombas malolientes a todos los transeúntes desprevenidos. De hecho, la mayoría son criaturas solitarias que prefieren huir que luchar. En cambio, confían en una serie de tácticas de "advertencia" antes de finalmente recurrir a su defensa de aerosol maloliente. Estos incluyen sus rayas (diseñadas para señalar el rociador apestoso en la parte posterior), así como algunos pisotones y golpes en la cola. ¿Por qué tomarse tantas molestias cuando un chorro de aroma sulfuroso de sus glándulas anales especiales es suficiente para enviar a la mayoría de los seres vivos a buscar refugio? Porque una vez liberado puede llevar días "recargar" su suministro maloliente, dejándolos vulnerables a los depredadores.

Aves

Manejar un pajarito no alejará a su madre para siempre, pero aún así no es una buena idea. (Foto: Audrey del centro de Pensilvania, EE. UU. / Wikimedia Commons)

Mito: tocar un pajarito hace que su mamá no lo quiera.

Realidad: esta leyenda urbana persistente no es del todo mala. En realidad, tiene un buen propósito al mantener alejados a los niños curiosos (y a los adultos) de las criaturas salvajes que deberían dejarse solos. La idea básica es que una vez que las manos humanas hayan tocado una cría, el olor apagará al ave madre para siempre. El problema es que las aves no tienen un sentido del olfato agudo. Además, tienen lo que todos los padres tienen: un afecto constante por sus hijos. Lo que significa que generalmente no abandonan a sus bebés, no importa cuán mal huelan. Sin embargo, lo que los aleja es que alguien moleste su nido, así que retroceda en silencio si se encuentra con uno. Y si encuentra un pájaro infantil en el suelo, la misma regla de no tocar aún se aplica. Lo más probable es que sus padres estén cerca, simplemente esperando que estés en camino.

Mito: las avestruces entierran sus cabezas en la arena.

Realidad: es un mito popular, pero falso. Estas aves gigantes son bastante rápidas y pueden derribar incluso al león más feroz con una patada bien dirigida. En otras palabras, las avestruces no necesitan esconder sus cabezas con miedo. Esta tontería sobre enterrar la cabeza puede haberse originado por su hábito de poner huevos en un gran agujero en el suelo. Unas pocas veces al día, las mamás y los papás de los avestruces sumergen sus cabezas en el hoyo para revisar las cosas, a menudo dando la ilusión de ser enterrados.

Mito: los búhos pueden hacer un giro de cabeza de 360 ​​grados.

Realidad: No, pero pueden girar la cabeza hasta 270 grados, todo sin dañar los vasos sanguíneos en el cuello o bloquear el suministro de sangre a sus cerebros (lo que ocurriría si los humanos lo intentaran). De hecho, los búhos tienen estructuras óseas y sistemas de vasos sanguíneos de diseño único que permiten estas rotaciones de estilo exorcista. ¿Por qué necesitan girar así? Los búhos tienen ojos tubulares que ofrecen una visión telescópica superior pero permanecen fijos. Es decir, tienen que girar la cabeza porque sus globos oculares no pueden girar como los nuestros para ver qué sucede a su alrededor.

Insectos

No es probable que una mariposa muera si tocas ligeramente sus alas, pero un manejo brusco puede ser mortal. (Foto: Tambako El Jaguar / Flickr)

Mito: corta una lombriz a la mitad y se convierte en dos gusanos.

Realidad: Técnicamente, este es un mito parcial. Las lombrices de tierra tienen una cabeza y cola distintas, y el extremo de la cola no puede hacer crecer una cabeza u otros órganos nuevos. Sin embargo, en algunos casos, el extremo de la cabeza puede hacer crecer una nueva cola si se corta detrás del clitelo, una banda hinchada alrededor de los segmentos 14, 15 y 16 donde se depositan los huevos. Eso no quiere decir que no haya gusanos que puedan realizar hazañas notables de regeneración. Las lombrices planarias, por ejemplo, pueden reconstituirse completamente a partir de las piezas más pequeñas del cuerpo.

Mito: las patas largas de papá son arañas venenosas.

Realidad: No en ambas cuentas. No son venenosas y no son arañas. Lo que la mayoría de nosotros llamamos patas largas de papá con sus cuerpos en forma de píldora y ocho patas delgadas son en realidad un orden separado de arácnidos llamados opiliónidos. Estas criaturas inofensivas no tienen colmillos ni veneno y se alimentan principalmente de materia vegetal y animal en descomposición. Sin embargo, hay un arácnido de aspecto similar llamado fólico, que realmente es una araña y venenoso para arrancar. Sin embargo, no se preocupe. Raramente muerden a los humanos.

Mito: las mariposas mueren si tocas sus alas.

Realidad: no necesariamente. Por supuesto, mucho depende de cuán groseramente se manejen. Las mariposas tienen alas delicadas que contienen un sistema de venas. Si las venas de sus alas anteriores se rompen, generalmente mueren. Sin embargo, si simplemente raspa unas pequeñas escamas (verá un polvo de color en los dedos), la mayoría de las mariposas sobrevivirán perfectamente. Estas escamas dan color a sus alas, ayudan con el flujo de aire para el vuelo y les permiten absorber el calor para que puedan regular la temperatura de su cuerpo. Es mejor mantener una política de no intervención cuando se trata de mariposas, pero tendrías que raspar muchas escamas para hacer un daño duradero.

Mito: Todas las abejas solo pican una vez y luego mueren.

Realidad: Esto es cierto para las abejas, pero no para otros tipos. Esto se debe a que las abejas melíferas tienen aguijones grandes con púas hacia atrás que se alojan en la piel y no se pueden extraer. Cuando una abeja trata de volar después de una picadura, todo su aparato se queda atrás, dejándolo herido de muerte con un abdomen roto. Otras abejas y avispas tienen aguijones más suaves que se sacan intactos, lo que significa que viven para picar otro día.

Reptiles y anfibios

El color de un camaleón no es el camuflaje, sino una forma de que el mundo sepa cómo se siente. (Foto: William Warby / Flickr)

Mito: obtienes verrugas al tocar sapos y ranas.

Realidad: nunca. Las verrugas son causadas por un tipo de virus del papiloma humano, no por anfibios. La idea puede provenir del hecho de que algunos sapos y ranas tienen protuberancias parecidas a verrugas en la piel. Pero solo porque no brotará verrugas no significa que no haya riesgos potenciales. Algunas especies de sapos y ranas secretan toxinas de la piel que pueden causar dolor intenso si se tocan. Y ciertamente no pienses en besar a uno. No solo no evocarás un príncipe guapo, sino que algunas especies llevan neurotoxinas que pueden ser mortales.

Mito: las serpientes de cascabel siempre suenan antes de golpear.

Realidad: las serpientes de cascabel son bastante tímidas e inofensivas cuando no se las molesta. Sacuden sus cuentos como una advertencia de que están cerca. Significa: "No me pises" o "Retrocede". Pero las serpientes de cascabel no siempre usan este disuasivo audible antes de golpear. Si estás en áreas donde viven serpientes de cascabel, ten cuidado y vigila. La buena noticia es que la mayoría de las mordeduras solo ocurren cuando una serpiente de cascabel se sobresalta, acosa o recoge.

Mito: los camaleones cambian de color para mezclarse con su entorno.

Realidad: Suena plausible, pero estos artistas multicolores y de cambio rápido cambian de color para comunicar su estado de ánimo a través de células especializadas en su piel llamadas cromatóforos. Lejos de ofrecer camuflaje, los cambios de sombra reflejan cuán combativo, amoroso o asustado se siente un camaleón, y también pueden vincularse con la temperatura y la luz.

Mito: las tortugas no sienten dolor a través de sus caparazones.

Realidad: el caparazón de una tortuga se construye a partir de docenas de huesos, incluida la columna vertebral, el esternón y las costillas, que están cubiertos con escudos duros hechos de queratina (el mismo material que forma las uñas, el cabello y las pezuñas). En otras palabras, el caparazón es una parte viviente, y una sensación, del cuerpo de una tortuga, completa con un suministro de sangre y nervios. Las tortugas sienten lo que entra en contacto con sus caparazones, como si sintieras que algo toca tu uña. También experimentan dolor e incluso pueden morir por infección si sus conchas están dañadas.

Pez

Las pirañas pueden tener dientes como cuchillas de afeitar, pero es probable que estos peces de aspecto formidable no te coman vivo, ni siquiera se acerquen a ti. (Foto: Davesh Jagatram / Flickr)

Mito: los tiburones pueden detectar una sola gota de sangre en el agua.

Realidad: Por supuesto, los tiburones tienen un sentido del olfato muy desarrollado, pero no es tan exigente. Dependiendo de la especie, algunos tiburones pueden detectar sangre a una parte por millón. Eso es equivalente a una gota de sangre en aproximadamente 13.2 galones de agua. Impresionante. Pero no es tan impresionante como sus capacidades olfativas cuando se trata de otros aromas químicos. El tiburón limón, por ejemplo, puede reconocer el aceite de atún en una parte por cada 25 millones, lo que equivale a 10 gotas en una piscina casera. Otras especies de tiburones pueden identificar presas en una parte por cada 10 mil millones, comparable a una gota en una piscina olímpica.

Mito: Goldfish no puede recordar lo que hicieron hace 3 segundos.

Realidad: la investigación simplemente no confirma esta noción de que los peces dorados son olvidadizos. Varios estudios muestran que lejos de tener problemas de memoria, los peces dorados (y otros peces también) no solo son capaces de aprender, sino que también retienen lo que aprenden durante largos períodos de tiempo.

Mito: Las pirañas pueden devorar a un ser humano en segundos.

Realidad: es una imagen aterradora que es difícil de olvidar una vez imaginada: pandillas de pirañas depredadoras que pelan a alguien hasta el hueso en un abrir y cerrar de ojos. Sí, las pirañas son criaturas temibles con dientes afilados como cuchillos, pero en todos los sentidos son tímidas y no agresivas. De hecho, las pirañas principalmente buscan peces, plantas e insectos en los ríos y lagos de América del Sur donde viven. Los cuentos de engullir carne probablemente vinieron de Theodore Roosevelt después de su viaje a Brasil en 1914, donde fue testigo de voraces pirañas que roban la carne de una vaca muerta en poco tiempo. Resulta que el frenesí de alimentación se organizó para los turistas, utilizando peces cautivos que se dejaron sin alimentar a propósito durante días.

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