22 cosas que quizás no sepas sobre las ardillas

Las ardillas reciben mucha atención de los humanos, pero no siempre mucho aprecio. Tendemos a detenernos en el alpiste robado o en los áticos ocupados, sin embargo, las ardillas tienen una larga historia, en su mayoría inofensiva, y a menudo entretenida, de vivir entre nosotros.

Este lado más suave también merece atención, especialmente porque las ardillas se encuentran entre la vida silvestre más visible en muchas grandes ciudades y suburbios. Son generalizados y muy apreciados, y a pesar de su habilidad para las travesuras, rara vez inspiran el mismo desprecio que otros animales de la ciudad más propensos a la basura como ratas, palomas u zarigüeyas. Son como pequeños embajadores del bosque peludos, que usan parques y patios traseros como embajadas urbanas.

Esa es la idea detrás del Día de Apreciación de las Ardillas, fundado en 2001 por el rehabilitador de vida silvestre de Carolina del Norte Christy McKeown. Se celebra el 21 de enero de cada año, pero al igual que el Día de Apreciación del Elefante, el Día de la Conciencia del Pingüino y las vacaciones informales de animales similares, es bastante descentralizado. Como explica McKeown en su sitio web, "aunque no hay eventos oficiales programados, puedes ayudar a celebrar poniendo comida extra para las ardillas". Sin embargo, también advierte que "muchas golosinas conducirán a problemas de salud". (Y alimentar rutinariamente a cualquier animal salvaje podría hacerlo dependiente).

Esa fiesta se centra principalmente en las ardillas arbóreas de cola tupida comunes en el este de los EE. UU., Y se celebra en pleno invierno, ya que puede ser una época de barbecho para ellos. Pero en gran parte de América del Norte, y en otros lugares, las ardillas de todo tipo juegan un papel ecológico importante durante todo el año. Entonces, para ayudar a que cada día se sienta más como el Día de Apreciación de la Ardilla, aquí hay algunos datos interesantes sobre estos intrigantes roedores:

Una ardilla oriental planea su próximo movimiento en el Parque Rock Creek en Washington, DC (Foto: Mr.TinDC [CC BY-ND 2.0] / Flickr)

1. Hay más de 200 especies de ardillas en todo el mundo, desde ardillas arbóreas y ardillas voladoras hasta ardillas y marmotas. Todos están en la familia Sciuridae, que es nativa de todos los continentes, excepto Australia y la Antártida.

La ardilla gigante india es una de varias especies de ardillas gigantes nativas del sur de Asia. (Foto: Atul Sinai Borker / Shutterstock)

2. Las ardillas varían en tamaño, desde la ardilla pigmea africana de cinco pulgadas hasta gigantes relativos como la ardilla gigante india (en la foto de arriba) o la ardilla voladora gigante roja y blanca de China, que pueden crecer más de 3 pies de largo.

Los cuatro dientes frontales de una ardilla seguirán creciendo durante toda su vida. (Foto: Puttinan Inchan / Shutterstock)

3. Las ardillas tienen cuatro dientes frontales que crecen continuamente, a un ritmo de aproximadamente seis pulgadas por año. Esto ayuda a que sus incisivos soporten la constante roya.

"Francamente, la amenaza número uno experimentada hasta la fecha por la red eléctrica de Estados Unidos son las ardillas", dijo John C. Inglis, ex subdirector de la Agencia de Seguridad Nacional. (Foto: Ztudio-Neosiam / Shutterstock)

4. Las líneas eléctricas no son rival para los dientes de ardilla, que han sido culpados por cientos de interrupciones de energía en los Estados Unidos en los últimos 30 años, incluidas interrupciones que cerraron brevemente el mercado de valores NASDAQ en 1987 y 1994. Como señala la Institución Brookings, "las ardillas han derribado la red eléctrica más veces que las cero veces que los hackers".

5. Las ardillas arbóreas adultas normalmente viven solas, pero a veces anidan en grupos durante períodos de frío intenso. Un grupo de ardillas se llama "escurrimiento" o "dray".

Los cachorros de perros de las praderas de cola negra se juntan en el parque estatal Custer de Dakota del Sur. (Foto: Tom Reichner / Shutterstock)

6. La familia de las ardillas también incluye tipos más sociables. Los perros de las praderas, por ejemplo, son ardillas sociales con complejos sistemas de comunicación y grandes colonias, o "pueblos", que pueden abarcar cientos de acres. La ciudad más grande registrada fue una colonia de perros de la pradera de cola negra en Texas que se extendía alrededor de 100 millas de ancho, 250 millas de largo y contenía aproximadamente 400 millones de individuos.

7. Todas las ardillas arbóreas pertenecen al género Sciurus, que proviene de las palabras griegas "skia" (sombra) y "oura" (cola). Según los informes, el nombre refleja el hábito de las ardillas arbóreas de esconderse a la sombra de sus colas largas y tupidas.

Las ardillas arbóreas, como esta en Battery Park, alguna vez fueron vistas como una novedad en la ciudad de Nueva York. (Foto: tovsla / Shutterstock)

8. En julio de 1856, una multitud se reunió en el Central Park de Nueva York para maravillarse ante la rara vista de una ardilla gris. Las ardillas arbóreas habían sido casi eliminadas de muchas ciudades de EE. UU. A mediados del siglo XIX, pero las ciudades respondieron agregando más parques y árboles, y agregando ardillas. Filadelfia realizó una de las primeras reintroducciones documentadas de ardillas en 1847, seguida de otras en Boston, Nueva York y otros lugares. A mediados de la década de 1880, Central Park ya albergaba alrededor de 1, 500 ardillas grises.

Las ardillas rojas eurasiáticas están siendo superadas en partes del Reino Unido por los invasores grises estadounidenses. (Foto: Ashley Buttle [CC BY 2.0] / Flickr)

9. Los grises orientales son las ardillas arbóreas más comunes en los Estados Unidos, pero además de ayudarlos a recuperar hábitats perdidos, las personas también los han introducido en lugares fuera de su área de distribución nativa, desde el oeste de América del Norte hasta Europa y Sudáfrica. Los grises orientales ahora son plagas invasoras en el Reino Unido, donde amenazan a las ardillas rojas nativas más pequeñas (en la foto de arriba). Esto ha aumentado la popularidad de comer ardillas grises entre algunos británicos, parte de una tendencia global más amplia en el consumo de especies invasoras.

10. También hay una rica historia de comer ardillas en los EE. UU., Donde se han utilizado durante mucho tiempo en platos como el burgoo de Kentucky y el estofado de Brunswick. La carne de ardilla ha caído en desgracia en las últimas décadas, especialmente la de las ardillas voladoras, pero muchos estadounidenses todavía cazan y comen grises orientales. Las ardillas también son una fuente importante de alimento para muchos depredadores no humanos, como serpientes, coyotes, halcones y búhos.

11. Las ardillas arbóreas en su mayoría comen nueces, semillas y frutas, pero son omnívoras. Se sabe que las ardillas grises, por ejemplo, comen insectos, caracoles, huevos de aves y cadáveres de animales cuando escasean otros alimentos.

12. Sin embargo, es mejor esperar que esos cadáveres no sean demasiado rancios: las ardillas, como muchos roedores, no pueden vomitar. (Tampoco pueden eructar o experimentar acidez estomacal).

Una ardilla zorro, la especie más grande de ardilla arbórea de América del Norte, encuentra comida en California. (Foto: Franco Folini [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

13. La ardilla adulta promedio necesita alrededor de una libra de comida por semana.

14. Las ardillas arbóreas no hibernan en invierno, sino que dependen de escondites de bellotas y otras nueces que enterraron a principios de año. Las ardillas grises protegen estos escondites con algunas precauciones antirrobo impresionantes, como cavar agujeros falsos para engañar a los espectadores o desenterrar y volver a enterrar su comida varias veces. Pueden crear cientos de cachés por año, pero gracias a una memoria espacial detallada y un fuerte sentido del olfato, recuperan aproximadamente del 40% al 80%. Y los que pierden no se pierden realmente, ya que los escondites de bellotas no recuperados simplemente se convierten en nuevos robles.

15. Un estudio de 2010 encontró que algunas ardillas recogen la vieja piel de serpiente de cascabel, la mastican y luego lamen su pelaje, creando una especie de "perfume de serpiente de cascabel" que les ayuda a esconderse de los depredadores dependientes del olor.

Una ardilla blanca desciende un árbol en un parque de la ciudad de Olney, Illinois. (Foto: Tony Campbell / Shutterstock.com)

16. Si ves una ardilla completamente blanca o completamente negra en Norteamérica, probablemente sea una ardilla gris o zorro disfrazada. La variación negra es el resultado del melanismo, un desarrollo de pigmento oscuro que ocurre en muchos animales. La piel blanca podría ser causada por el albinismo, aunque muchas ardillas blancas carecen de los distintivos ojos rosados ​​o rojos, debido a su color debido al leucismo. Algunos lugares son más propensos a las ardillas blancas, como Brevard, Carolina del Norte, donde hasta una de cada tres ardillas tienen pelaje blanco.

17. Las ardillas en hibernación tienen un rasgo que podría ayudar a proteger a los pacientes con accidente cerebrovascular del daño cerebral, según una investigación financiada por los Institutos Nacionales de Salud (NIH). Cuando las ardillas hibernan, sus cerebros experimentan un flujo sanguíneo significativamente reducido, al igual que los humanos después de un cierto tipo de accidente cerebrovascular, dicen los investigadores. Pero las ardillas se despiertan después de la hibernación sin efectos graves. Los científicos creen que un fármaco potencial "podría otorgar la misma resistencia al cerebro de los pacientes con accidente cerebrovascular isquémico al imitar los cambios celulares que protegen el cerebro de esos animales", dijo el NIH en un comunicado de prensa.

18. Una "ardilla de rally" gris oriental se convirtió en una mascota improvisada de los Cardenales de San Luis de las Grandes Ligas cuando corrió al campo durante los playoffs de 2011. Los Cardenales ganaron la Serie Mundial.

Una ardilla voladora gigante roja y blanca examina la Reserva Natural Nacional de Foping en China. (Foto: Fotografía de Burrard-Lucas)

19. Las ardillas voladoras realmente no pueden volar, solo usan colgajos de piel entre sus extremidades para deslizarse de un árbol a otro, pero a menudo parece que sí pueden. Sus saltos acrobáticos a menudo abarcan 150 pies, con algunas especies que cubren casi 300 pies en un solo deslizamiento.

20. Las ardillas rojas americanas son solitarias y altamente territoriales, pero en algunos casos raros se sabe que adoptan cachorros huérfanos de sus parientes.

21) Las marmotas se celebran como pronosticadores del clima en los EE. UU. Y Canadá, pero sus habilidades son un poco exageradas. Las predicciones de Punxsutawney Phil fueron en su mayoría erróneas entre 1988 y 2010, por ejemplo, mientras que un estudio de marmotas canadienses encontró que su tasa de éxito fue solo del 37% en 30 a 40 años.

22. Las ardillas se comunican usando sistemas complejos de chirridos de alta frecuencia y movimientos de cola. Los estudios también han encontrado que son capaces de observarse y aprender unos de otros, especialmente si se trata de robar alimentos.

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Tenemos la suerte de tener estas criaturas inteligentes y carismáticas viviendo entre nosotros, pero como la mayoría de los animales salvajes, la mejor manera de apreciar las ardillas es mirarlas, no interactuar con ellas. La alimentación de la vida silvestre es generalmente una mala idea, ya que retrata a las personas como fuente de alimento y podría desalentar la alimentación natural. Algunas ardillas también pueden transmitir enfermedades a los humanos, e incluso las sanas no están por encima de mordernos los dedos o la cara.

Las ardillas son notoriamente luchadoras cuando la comida está en juego, como muestra este video:

Para ser justos, sin embargo, comparten su comida cuando hay suficiente para todos:

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó por primera vez en enero de 2012.

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