21 razones por las que los bosques son importantes

Los bosques cubren casi un tercio de toda la tierra en la Tierra, proporcionando infraestructura orgánica vital para algunas de las colecciones de vida más densas y diversas del planeta. Admiten innumerables especies, incluida la nuestra, pero a menudo parecemos ignorar eso. Los humanos ahora limpian millones de acres de bosques naturales cada año, especialmente en los trópicos, permitiendo que la deforestación amenace algunos de los ecosistemas más valiosos de la Tierra.

Tendemos a dar por sentado los bosques, subestimando cuán indispensables siguen siendo para todos en el planeta. Eso cambiaría rápidamente si todos desaparecieran, pero como la humanidad podría no sobrevivir a ese escenario, la lección no sería muy útil para entonces. Como el Once-ler finalmente se da cuenta en "The Lorax" del Dr. Seuss, una crisis como la deforestación depende de la indiferencia. "A MENOS QUE alguien como tú se preocupe muchísimo", escribió Seuss, "nada va a mejorar. No lo es".

La indiferencia, a su vez, a menudo depende de la ignorancia. Entonces, para ayudar a que las cosas mejoren para los bosques de todo el mundo, sería prudente aprender más sobre los beneficios de los bosques y compartir ese conocimiento con otros. Ese es el objetivo de eventos como el Día del Árbol y el Día Internacional de los Bosques, un día festivo de la ONU que se celebra anualmente el 21 de marzo. Pero los bosques nos apoyan todos los días del año, y a medida que la deforestación se extiende por todo el mundo, cada vez más necesitan que regresemos favor.

Con la esperanza de arrojar más luz sobre lo que los bosques hacen por nosotros y lo poco que podemos permitirnos perderlos, aquí hay 21 razones por las que los bosques son tan importantes:

La niebla de la mañana cubre un bosque tropical en el Parque Nacional Kaeng Krachan en Tailandia. (Foto: Stephane Bidouze / Shutterstock)

1. Nos ayudan a respirar.

Los bosques bombean el oxígeno que necesitamos para vivir y absorben el dióxido de carbono que exhalamos (o emitimos). Se estima que un solo árbol maduro y frondoso produce un suministro diario de oxígeno para entre dos y 10 personas. El fitoplancton en el océano es más prolífico, ya que proporciona la mitad del oxígeno de la Tierra, pero los bosques siguen siendo una fuente clave de aire de calidad.

2. Son más que simples árboles.

Casi la mitad de las especies conocidas de la Tierra viven en bosques, incluido el 80% de la biodiversidad en la tierra. Esa variedad es especialmente rica en selvas tropicales, pero los bosques están llenos de vida en todo el planeta: los insectos y gusanos aportan nutrientes al suelo, las abejas y las aves esparcen polen y semillas, y las especies clave como los lobos y los grandes felinos mantienen a raya a los herbívoros hambrientos. La biodiversidad es un gran problema, tanto para los ecosistemas como para las economías humanas, pero está cada vez más amenazada en todo el mundo por la deforestación.

3. La gente también vive allí.

Unos 300 millones de personas viven en bosques de todo el mundo, incluidos unos 60 millones de indígenas cuya supervivencia depende casi por completo de los bosques nativos. Muchos millones más viven a lo largo o cerca de los bordes del bosque, pero incluso una dispersión de árboles urbanos puede elevar el valor de las propiedades y reducir la delincuencia, entre otros beneficios.

El dosel se eleva sobre un bosque costero en la Nazionale del Circeo de Italia. (Foto: Nicola [CC BY 2.0] / Flickr)

4. Nos mantienen frescos.

Al cultivar un dosel para acaparar la luz solar, los árboles también crean oasis vitales de sombra en el suelo. Los árboles urbanos ayudan a que los edificios se mantengan frescos, reduciendo la necesidad de ventiladores eléctricos o aires acondicionados, mientras que los grandes bosques pueden abordar tareas desalentadoras como frenar el efecto de "isla de calor" de una ciudad o regular las temperaturas regionales.

5. Mantienen la Tierra fría.

Los árboles también tienen otra forma de combatir el calor: absorber CO2 que alimenta el calentamiento global. Las plantas siempre necesitan algo de CO2 para la fotosíntesis, pero el aire de la Tierra ahora es tan espeso con emisiones adicionales que los bosques luchan contra el calentamiento global simplemente respirando. El CO2 se almacena en la madera, las hojas y el suelo, a menudo durante siglos.

6. Hacen llover.

Los grandes bosques pueden influir en los patrones climáticos regionales e incluso crear sus propios microclimas. La selva amazónica, por ejemplo, genera condiciones atmosféricas que no solo promueven lluvias regulares allí y en tierras de cultivo cercanas, sino potencialmente tan lejos como las Grandes Llanuras de América del Norte.

7. Luchan contra las inundaciones.

Las raíces de los árboles son aliados clave en fuertes lluvias, especialmente en áreas bajas como las llanuras de los ríos. Ayudan a que el suelo absorba más de una inundación repentina, reduciendo la pérdida de suelo y el daño a la propiedad al disminuir el flujo.

Erawan Falls atraviesa una selva tropical en las colinas de Tenasserim, en el oeste de Tailandia. (Foto: Shutterstock)

8. Lo pagan por adelantado.

Además del control de inundaciones, absorber la escorrentía superficial también protege los ecosistemas aguas abajo. Las aguas pluviales modernas transportan cada vez más productos químicos tóxicos, desde gasolina y fertilizantes para césped hasta pesticidas y estiércol de cerdo, que se acumulan a través de las cuencas hidrográficas y eventualmente crean "zonas muertas" bajas en oxígeno.

9. Rellenan los acuíferos.

Los bosques son como esponjas gigantes, atrapando la escorrentía en lugar de dejarla rodar por la superficie, pero no pueden absorberlo todo. El agua que traspasa sus raíces gotea hacia los acuíferos, reponiendo los suministros de agua subterránea que son importantes para el consumo, el saneamiento y el riego en todo el mundo.

10. Bloquean el viento.

La agricultura cerca de un bosque tiene muchos beneficios, como murciélagos y pájaros cantores que comen insectos o búhos y zorros que comen ratas. Pero los grupos de árboles también pueden servir como protección contra el viento, proporcionando un amortiguador para los cultivos sensibles al viento. Y más allá de proteger esas plantas, menos viento también facilita que las abejas las polinicen.

11. Mantienen la suciedad en su lugar.

La red de raíces de un bosque estabiliza grandes cantidades de suelo, preparando los cimientos de todo el ecosistema contra la erosión por el viento o el agua. La deforestación no solo altera todo eso, sino que la consiguiente erosión del suelo puede desencadenar nuevos problemas que amenazan la vida, como deslizamientos de tierra y tormentas de polvo.

Los árboles cubren la garganta de Pine Creek en el bosque estatal Tioga de Pensilvania. (Foto: Nicholas A. Tonelli [CC BY 2.0] / Flickr)

12. Limpian el suelo sucio.

Además de mantener el suelo en su lugar, los bosques también pueden usar fitorremediación para limpiar ciertos contaminantes. Los árboles pueden secuestrar las toxinas o degradarlas para que sean menos peligrosas. Esta es una habilidad útil, ya que permite que los árboles absorban desbordamientos de aguas residuales, derrames en las carreteras o escorrentías contaminadas.

13. Limpian el aire sucio.

Anunciamos plantas de interior para purificar el aire, pero no olvidemos los bosques. Pueden limpiar la contaminación del aire a una escala mucho mayor, y no solo CO2. Los árboles absorben una amplia gama de contaminantes en el aire, incluyendo monóxido de carbono, dióxido de azufre y dióxido de nitrógeno. Solo en los EE. UU., Se estima que los árboles urbanos salvan 850 vidas por año y $ 6.8 mil millones en costos totales de atención médica simplemente al eliminar los contaminantes del aire.

14. Amortiguan la contaminación acústica.

El sonido se desvanece en los bosques, convirtiendo a los árboles en una barrera de ruido natural popular. El efecto de amortiguación se debe en gran parte al susurro de las hojas, más otro ruido blanco del bosque, como el canto de los pájaros, y solo unos pocos árboles bien ubicados pueden cortar el sonido de fondo en 5 a 10 decibelios, o alrededor del 50% según lo escuchado por los oídos humanos.

15. Nos alimentan.

Los árboles no solo producen frutas, nueces, semillas y savia, sino que también permiten una cornucopia cerca del suelo del bosque, desde hongos, bayas y escarabajos comestibles hasta caza mayor como ciervos, pavos, conejos y peces.

Los bosques orientales de América del Norte están llenos de vireos de ojos rojos en verano. (Foto: Matt MacGillivray [CC BY 2.0] / Flickr)

16. Nos curan.

Los bosques nos dan muchos medicamentos naturales e inspiran cada vez más productos derivados sintéticos. El medicamento para el asma teofilina proviene de los árboles de cacao, por ejemplo, mientras que un compuesto en las agujas de cedro rojo del este combate las bacterias resistentes a los medicamentos. Alrededor del 70% de las plantas conocidas con propiedades de lucha contra el cáncer se producen solo en los bosques lluviosos, sin embargo, menos del 1% de las plantas de la selva tropical han sido analizadas para detectar efectos medicinales. Incluso caminar en el bosque también puede ofrecer beneficios para la salud, como alivio del estrés, presión arterial reducida y un sistema inmunológico más fuerte. Esto último puede deberse en parte a que los árboles liberan compuestos en el aire llamados fitoncidas, que impulsan a nuestros cuerpos a estimular las células asesinas naturales (NK) que atacan las infecciones y protegen contra los tumores.

17. Nos ayudan a hacer cosas.

¿Dónde estarían los humanos sin madera y resina? Hemos usado estos recursos renovables durante mucho tiempo para hacer de todo, desde papel y muebles hasta casas y ropa, pero también tenemos un historial de dejarnos llevar, lo que lleva al uso excesivo y la deforestación. Sin embargo, gracias al crecimiento de la arboricultura y la silvicultura sostenible, cada vez es más fácil encontrar productos arbóreos de origen responsable.

18. Crean empleos.

Según las Naciones Unidas, más de 1.600 millones de personas dependen de los bosques hasta cierto punto para su sustento, y 10 millones están directamente empleados en la gestión o conservación de los bosques. Los bosques contribuyen con alrededor del 1% del producto interno bruto mundial a través de la producción de madera y productos no maderables, estos últimos solo hasta el 80% de la población en muchos países en desarrollo.

19. Crean majestad.

La belleza natural puede ser el beneficio más obvio y menos tangible que ofrece un bosque. Sin embargo, la combinación abstracta de sombra, vegetación, actividad y tranquilidad puede brindar ventajas concretas para las personas, como convencernos de apreciar y preservar los bosques antiguos para las generaciones futuras.

Según los informes, el delta del Danubio de Rumania es el delta del río mejor conservado de Europa. (Foto: Daniel Mihailescu / AFP / Getty Images)

20. Nos ayudan a explorar y relajarnos.

Nuestra atracción innata por los bosques, parte de un fenómeno conocido como biofilia, aún se encuentra en las etapas relativamente tempranas de la explicación científica. Sin embargo, sabemos que la biofilia nos atrae hacia bosques y otros paisajes naturales, animándonos a rejuvenecernos explorando, deambulando o simplemente relajándonos en el desierto. Nos dan una sensación de misterio y asombro, evocando el tipo de fronteras salvajes que moldearon a nuestros ancestros lejanos. Y gracias a nuestra creciente conciencia de que pasar tiempo en los bosques es bueno para nuestra salud, muchas personas ahora buscan esos beneficios con la práctica japonesa de shinrin-yoku, comúnmente traducida al inglés como "baño en el bosque".

21. Son pilares de sus comunidades.

Al igual que la famosa alfombra de "The Big Lebowski", los bosques realmente unen todo, y a menudo no los apreciamos hasta que se van. Más allá de todas sus ventajas ecológicas específicas (que ni siquiera pueden caber en una lista durante tanto tiempo), han reinado durante eones como el escenario más exitoso de la Tierra para la vida en la tierra. Nuestra especie probablemente no podría vivir sin ellas, pero depende de nosotros asegurarnos de que nunca tengamos que intentarlo. Cuanto más disfrutamos y entendemos los bosques, es menos probable que los extrañemos por los árboles.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en marzo de 2014.

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