20 hechos asombrosos sobre las plumas

Unos 400 mil millones de aves comparten el planeta con nosotros, cada una con su abundante capa de plumas. Demasiado, demasiado para contar. Quizás aún más difícil de comprender es la riqueza de colores, patrones y formas del plumaje que surgen del arte de la Madre Naturaleza. Echa un vistazo a esta increíble variedad de plumas.

Igualmente impresionante es la historia de cómo evolucionaron las plumas, cómo crecen en el cuerpo de un pájaro y las múltiples funciones que cumplen. Realmente son maravillas de la ingeniería. Prepárate para sorprenderte con los siguientes 20 hechos fascinantes de plumas.

Las aves son los únicos animales con plumas . Otras criaturas pueden volar (murciélagos), poner huevos (lagartijas) y construir nidos (ardillas) como pájaros, pero ninguno está emplumado. De esa manera, las aves son únicas.

El plumaje no comenzó con las aves . Los científicos ahora creen que la mayoría de los dinosaurios también tenían plumas (o al menos pelusas plumosas) que incluyen, si pueden imaginarlo, Tyrannosaurus rex. Eso significa que las aves son en realidad dinosaurios modernos. Al principio, las plumas probablemente eran más para aislamiento u ornamentación que para vuelo. Pero a medida que los dinosaurios evolucionaron en las aves de hoy, el papel de las plumas también evolucionó para ayudarlos a volar.

Aprende más sobre los dinosaurios emplumados en este video.

El número de plumas varía dramáticamente según la especie de ave . En general, los pájaros cantores pequeños tienen entre 1, 500 y 3, 000 plumas, las águilas y las aves rapaces tienen entre 5, 000 y 8, 000, y los cisnes usan hasta 25, 000. Los colibríes tienen la menor cantidad de plumas en 1, 000, mientras que los pingüinos tienen quizás el manto de plumas más denso (más cálido) con aproximadamente 100 plumas por pulgada cuadrada.

Los colibríes, como esta oreja violeta verde (o violetear mexicano), tienen la menor cantidad de plumas en el mundo aviar. (Foto: Mdf, editado por Laitche / Wikimedia Commons)

Las plumas pueden pesar más que el esqueleto de un pájaro . Eso es particularmente cierto para las aves voladoras, que tienen los huesos más ligeros (en su mayoría huecos) para mantenerlos en el aire. En algunas especies, el esqueleto de un pájaro representa solo el 5 por ciento de su peso corporal total, lo que significa que sus plumas representan una parte sustancial del resto.

Las plumas comparten similitudes con el cabello humano . Están construidos a partir de la misma proteína fibrosa llamada queratina (también el componente principal de las uñas, cuernos y garras), que expulsa los folículos de la piel. Sin embargo, las plumas también son claramente diferentes. A diferencia del cabello, se ramifican en complejas estructuras en forma de árbol. Las plumas más complejas tienen un eje hueco central llamado raquis, que brota ramas llamadas púas, que se subdividen en bárbulas ramificadas más pequeñas. Estos se entrelazan con otras bárbulas para crear un abrigo elegante, aerodinámico y ajustado.

Las aves maniobran plumas a través de pequeños músculos en sus folículos . Estos músculos forman una red a lo largo de la piel de un pájaro, lo que le permite extender sus plumas para una exhibición de apareamiento, acercarlas para formar un sello hermético contra las temperaturas de congelación y avivar las plumas de sus alas para aumentar el área de la superficie para un mejor vuelo.

Los músculos diminutos de los folículos de su piel permiten a las aves, como este pavo macho salvaje, hinchar sus plumas en magníficas exhibiciones de apareamiento. (Foto: Mark Gunn / Flickr)

El plumaje viene en siete variedades diversas . Las categorías de plumas incluyen plumas de ala, plumas de cola, plumas de contorno que cubren el cuerpo de un pájaro y definen su forma, plumas de filoplume (sensoriales), plumas de semipluma que se encuentran debajo de las plumas de contorno para proporcionar algo de aislamiento, plumas de plumón que ofrecen aún más aislamiento y plumas de cerdas. en la cabeza que protegen los ojos y la cara de un pájaro.

Las plumas fomentan el vuelo . La mayoría de nosotros damos eso por sentado, pero las plumas de las alas realmente son maravillas aerodinámicas. Están perfectamente diseñados, livianos y flexibles, pero también lo suficientemente rígidos, para ayudar a las aves a despegar de la tierra, deslizarse por los cielos, bucear a velocidades que desafían la muerte, aterrizar de manera experta en ramas de árboles endebles y bombear continuamente durante miles de millas durante las migraciones. . Cada especie de ave tiene la matriz de plumas y la forma de ala adecuadas para sus necesidades particulares de vuelo.

Aprenda más sobre cómo las plumas ayudan al vuelo en este video.

Las plumas hacen mucho más que ayudar a las aves a volar . Piense en el plumaje como un traje multifuncional: una especie de chubasquero, protector solar, chaqueta de invierno, armadura y declaración de moda, todo en uno. Las plumas no solo protegen a las aves de los elementos, espinas e insectos, sino que también repelen el agua, proporcionan camuflaje y ayudan a las aves a atraer a sus parejas con exhibiciones de plumas sexys y llamativas.

Una especie de ave usa plumas para transportar agua . El macho sandgrouse, un habitante de las zonas desérticas del suroeste de África, llena sus plumas del vientre especializadas con agua de los pozos de agua y la transporta de regreso al nido para que sus polluelos las beban.

Las plumas de plumón ofrecen un aislamiento sin igual . Estas plumas especializadas se encuentran entre las plumas exteriores protectoras de un pájaro y su piel para aislar contra el frío. Down está construido con púas flexibles que tienen bárbulas largas y entrecruzadas. Esto crea una capa térmica apretada que atrapa las moléculas de aire al lado del cuerpo cálido del ave y retiene el calor al tiempo que es extremadamente liviano. De hecho, bajar es tan eficiente, onza por onza, que los humanos todavía tienen que crear algo mejor.

Las plumas de la cola más largas pertenecen a gallos onagadori . Estas gallinas criadas en Japón pueden tener colas de hasta 10 metros de largo (32 pies).

Míralos en este video.

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Las plumas obtienen sus colores de formas multifacéticas . Una forma es a través de pigmentos, tres para ser exactos. Un pigmento, llamado melanina, produce plumas negras o marrones oscuras. Curiosamente, las plumas que contienen melanina son más fuertes y más resistentes al desgaste y a la degradación bacteriana. Otro grupo de pigmentos llamado porfirinas (aminoácidos modificados) produce colores rojo, marrón, rosa y verde. Un tercer grupo de pigmentos de origen vegetal, llamados carotenoides, proporcionan tonos rojos, naranjas y amarillos. En este caso, el color se agrega a las plumas cuando las aves ingieren plantas que contienen carotenoides o animales que las han comido. Los flamencos, por ejemplo, obtienen su color rosado al comer algas y crustáceos que contienen carotenoides.

Los pigmentos no son la única fuente de color para las plumas . Algunos, como las plumas iridiscentes de la garganta de un colibrí, resultan de patrones intrincados en la queratina de las bárbulas que refractan la luz. Los tonos azules son producidos por pequeñas bolsas de aire en la queratina. Los patrones resultantes cancelan las longitudes de onda rojas y amarillas, permitiendo que dominen las longitudes de onda azules.

Las plumas azules e iridiscentes de un pavo real no provienen de pigmentos, sino que son producidas por microestructuras en la queratina que juegan trucos ligeros. (Foto: Noel Reynolds / Wikimedia Commons)

Cuanto mejor sea el color y la visualización de las plumas, mayores serán las posibilidades de apareamiento . Es una regla dura y rápida en el mundo aviar. Los estudios muestran, por ejemplo, que los pinzones de casa masculinos con las plumas más rojas obtienen más hembras. Se presume que los colores brillantes pueden ser la forma natural de indicar vitalidad y buena salud. Lo mismo para la longitud de la cola. La investigación muestra que las golondrinas hembra (así como muchas otras especies de aves) encuentran que los machos con serpentinas de cola más largas son los más atractivos. En el caso de los pavos reales, el atractivo masculino está determinado por una combinación de colores iridiscentes, la longitud de la cola y la forma en que tiemblan sus plumas de exhibición.

Al menos una especie de ave canta con sus alas . Los manatíes machos con alas de club frotan las plumas de las alas especializadas a velocidades súper altas como los grillos. La vibración produce un sonido de violín llamado estridulación. ¿Su propósito? Para cortejar a las damas, por supuesto.

Mira y escucha en este video.

Acicalarse no se trata solo de miradas . La preparación regular de plumas en realidad cumple muchas funciones cruciales. El acicalamiento mantiene los parásitos bajo control, elimina la suciedad, mantiene las plumas flexibles y permite a las aves organizar adecuadamente su plumaje para obtener el aislamiento, la impermeabilización y el vuelo más efectivos. El ingrediente secreto es un aceite protector especial producido en la glándula preen cerca de la base de la cola de un pájaro que se usa para cubrir las plumas. Algunas especies como los búhos y las palomas no tienen esta glándula, sino que dependen de plumas especializadas que se desintegran en un polvo que se usa para cubrir las plumas de la misma manera.

Una pelusa de varios colores (nativa de Nueva Zelanda) prepara sus plumas para mantenerlas limpias, libres de parásitos, flexibles e impermeables. (Foto: Bernard Spragg. NZ / Flickr)

Los flamencos usan aceite preen como maquillaje . Resulta que el aceite de sus glándulas preen también recoge carotenoides como sus plumas. Los investigadores han observado flamencos frotando aceite de preen naranja rojizo para deslumbrar en sus plumas de pecho, cuello y espalda, ya de color rosado.

Las aves reemplazan sus plumas regularmente . Se llama muda, y es la forma en que las aves lidian con el desgaste normal que degrada gradualmente las plumas trabajadoras (incluso las cuidadosamente cortadas). Dependiendo de la especie, las aves pueden arrojar todas sus plumas desgastadas o dañadas o solo algunas de forma escalonada para dar paso a un nuevo plumaje fresco. Las mudas generalmente ocurren una vez al año, pero algunas especies mudan con más frecuencia.

Las aves no son las únicas que pueden reemplazar las plumas . Los humanos también pueden usar una técnica antigua llamada imping (abreviatura de "implantación"). Esto es particularmente importante para las aves que rompen las plumas de las alas entre las mudas. No poder volar ni siquiera por un corto período de tiempo puede ser mortal. Imping permite cortar las plumas dañadas y reemplazarlas con otras similares de una muda anterior o de un ave donante. El procedimiento consiste en insertar una pieza delgada de metal o bambú (una férula de impacto) en el eje de una pluma rota todavía en el ala. Luego, una pluma de reemplazo se desliza sobre el otro extremo de la férula, y todo se asegura con adhesivo.

Echa un vistazo a un procedimiento de imping en este video.

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