15 hechos asombrosos sobre los árboles

Es difícil exagerar la importancia de los árboles. Su debut hace más de 300 millones de años fue un punto de inflexión para la Tierra, ayudando a transformar su superficie en una bulliciosa utopía para los animales terrestres. Los árboles han alimentado, albergado y nutrido innumerables criaturas a lo largo del tiempo, incluidos nuestros propios ancestros arbóreos.

Los humanos modernos rara vez viven en los árboles, pero eso no significa que podamos vivir sin ellos. Actualmente existen alrededor de 3 billones de árboles, enriqueciendo hábitats desde bosques antiguos hasta calles de la ciudad. Sin embargo, a pesar de nuestra profunda dependencia de los árboles, tendemos a darlos por sentado. La gente limpia millones de acres boscosos cada año, a menudo para obtener recompensas a corto plazo a pesar de los riesgos a largo plazo como la desertificación, la disminución de la vida silvestre y el cambio climático. La ciencia nos está ayudando a aprender a utilizar los recursos de los árboles de manera más sostenible y a proteger los bosques vulnerables de manera más efectiva, pero todavía tenemos un largo camino por recorrer.

La Tierra ahora tiene un 46 por ciento menos de árboles que hace 12, 000 años, cuando la agricultura estaba en su infancia. Sin embargo, a pesar de toda la deforestación desde entonces, los humanos aún no pueden sacudir una afición instintiva por los árboles. Se ha demostrado que su mera presencia nos hace más tranquilos, más felices y más creativos, y a menudo aumenta nuestra valoración del valor de la propiedad. Los árboles tienen un profundo simbolismo en muchas religiones, y las culturas de todo el planeta han apreciado durante mucho tiempo lo que puede hacer un paseo por el bosque.

Todavía nos detenemos periódicamente para honrar a los árboles, con fiestas antiguas como Tu Bishvat, así como nuevos homenajes como el Día del Árbol, el Día Internacional de los Bosques o el Día Mundial del Medio Ambiente. Con la esperanza de ayudar a ese espíritu a permanecer más tiempo durante todo el año, aquí hay algunos datos menos conocidos sobre estos gentiles y generosos gigantes:

1. La Tierra tiene más de 60, 000 especies de árboles conocidas.

Los muchos árboles nativos de Brasil incluyen jabuticaba, cuyos frutos crecen directamente en su tronco. (Foto: Adriano Makoto Suzuki [CC BY 2.0] / Flickr)

Hasta hace poco, no había un censo global exhaustivo de especies arbóreas. Pero en abril de 2017, los resultados de un "gran esfuerzo científico" se publicaron en el Journal of Sustainable Forestry, junto con un archivo en línea de búsqueda llamado GlobalTreeSearch.

Los científicos detrás de este esfuerzo recopilaron datos de museos, jardines botánicos, centros agrícolas y otras fuentes, y concluyeron que hay 60, 065 especies de árboles actualmente conocidas por la ciencia. Estos van desde Abarema abbottii, un árbol vulnerable unido a la piedra caliza que se encuentra solo en la República Dominicana, hasta Zygophyllum kaschgaricum, un árbol raro y poco entendido nativo de China y Kirguistán.

El siguiente paso para esta área de investigación es la Evaluación Global de Árboles, cuyo objetivo es evaluar el estado de conservación de todas las especies de árboles del mundo para 2020.

2. Más de la mitad de todas las especies arbóreas existen solo en un solo país.

El árbol de sangre del dragón es una especie vulnerable endémica del archipiélago de Socotra de Yemen. (Foto: sunsinger / Shutterstock)

Además de cuantificar la biodiversidad de los árboles, el censo de 2017 también destaca la necesidad de detalles sobre dónde y cómo viven esas 60, 065 especies diferentes. Según el estudio, casi el 58 por ciento de todas las especies de árboles son endémicas de un solo país, lo que significa que cada una ocurre naturalmente solo dentro de las fronteras de una sola nación.

Brasil, Colombia e Indonesia tienen los totales más altos de especies de árboles endémicos, lo que tiene sentido dada la biodiversidad general que se encuentra en sus bosques nativos. "Los países con la mayor cantidad de especies de árboles endémicos del país reflejan tendencias más amplias de diversidad de plantas (Brasil, Australia, China) o islas donde el aislamiento ha resultado en especiación (Madagascar, Papua Nueva Guinea, Indonesia)", escriben los autores del estudio.

3. Los árboles no existieron durante el primer 90 por ciento de la historia de la Tierra.

La Tierra tiene 4.500 millones de años, y las plantas pueden haber colonizado la tierra hace tan solo 470 millones de años, probablemente musgos y hepáticas sin raíces profundas. Las plantas vasculares siguieron hace unos 420 millones de años, pero incluso durante decenas de millones de años después de eso, ninguna planta creció a más de 3 pies (1 metro) del suelo.

4. Antes de los árboles, la Tierra albergaba hongos que crecían 26 pies de altura.

Hace unos 420 millones a 370 millones de años, un misterioso género de criaturas llamado Prototaxitas creció grandes troncos de hasta 3 pies (1 metro) de ancho y 26 pies (8 metros) de altura. Los científicos han debatido durante mucho tiempo si estos eran algún tipo de árboles antiguos extraños, pero un estudio de 2007 concluyó que eran hongos, no plantas.

"Un hongo de 6 metros sería bastante extraño en el mundo moderno, pero al menos estamos acostumbrados a los árboles un poco más grandes", dijo el autor del estudio y paleobotánico C. Kevin Boyce a New Scientist en 2007. "Las plantas en ese momento eran un De pocos pies de altura, los animales invertebrados eran pequeños y no había vertebrados terrestres. Este fósil habría sido aún más sorprendente en un paisaje tan diminuto ".

5. El primer árbol conocido fue una planta sin hojas, similar a un helecho de Nueva York.

Varios tipos de plantas han desarrollado una forma de árbol, o "arborescencia", en los últimos 300 millones de años más o menos. Es un paso complicado en la evolución de las plantas, que requiere innovaciones como troncos resistentes para mantenerse en pie y sistemas vasculares fuertes para bombear agua y nutrientes del suelo. Sin embargo, la luz solar adicional vale la pena, lo que hace que los árboles evolucionen varias veces en la historia, un fenómeno llamado evolución convergente.

El primer árbol conocido es Wattieza, identificado a partir de fósiles de 385 millones de años encontrados en lo que hoy es Nueva York. Parte de una familia de plantas prehistóricas que se creía que eran ancestros de los helechos, tenía 26 pies (8 metros) de altura y formó los primeros bosques conocidos. Es posible que le hayan faltado hojas, en su lugar ha crecido ramas parecidas a hojas con "ramillas" que se asemejan a un cepillo de botella (vea la ilustración). No estaba estrechamente relacionado con los helechos arbóreos, pero sí compartía su método de reproducción por esporas, no por semillas.

6. Los científicos pensaron que este árbol de la era de los dinosaurios se extinguió hace 150 millones de años, pero luego se descubrió que crecía salvaje en Australia.

Wollemia nobilis todavía existe en algunos escondites de la selva tropical, pero está en peligro crítico. (Foto: Akerbeltz [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Durante el período Jurásico, un género de árboles de hoja perenne con cono ahora llamado Wollemia vivía en el supercontinente Gondwana. Estos árboles antiguos se conocían desde hace mucho tiempo solo por el registro fósil, y se creía que se habían extinguido durante 150 millones de años, hasta 1994, cuando se encontraron algunos sobrevivientes de una especie que vivían en una selva templada en el Parque Nacional Wollemia de Australia.

Esa especie, Wollemia nobilis, a menudo se describe como un fósil vivo. Solo quedan unos 80 árboles maduros, más unas 300 plántulas y juveniles, y la especie está clasificada como en peligro crítico por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

Si bien Wollemia nobilis es el último de su género, todavía hay otros árboles mesozoicos medios vivos en la actualidad. Ginkgo biloba, también conocido como el árbol de ginkgo, se remonta a unos 200 millones de años y ha sido llamado "el árbol vivo más antiguo".

7. Algunos árboles emiten químicos que atraen a los enemigos de sus enemigos.

Los pájaros cantores proporcionan un valioso control de plagas para muchos árboles. (Foto: Sander Meertins Photography / Shutterstock)

Los árboles pueden parecer pasivos e indefensos, pero son más inteligentes de lo que parecen. No solo pueden producir productos químicos para combatir los insectos que comen hojas, por ejemplo, sino que algunos también se envían señales químicas en el aire entre ellos, aparentemente advirtiendo a los árboles cercanos que se preparen para un ataque de insectos. La investigación ha demostrado que una amplia gama de árboles y otras plantas se vuelven más resistentes a los insectos después de recibir estas señales.

Las señales aéreas de los árboles pueden incluso transmitir información fuera del reino vegetal. Se ha demostrado que algunos atraen depredadores y parásitos que matan a los insectos, lo que esencialmente permite que un árbol asediado pida refuerzos. La investigación se ha centrado principalmente en productos químicos que atraen a otros artrópodos, pero según un estudio de 2013, los manzanos bajo el ataque de las orugas liberan productos químicos que atraen a las aves que se alimentan de orugas.

8. Los árboles en un bosque pueden "hablar" y compartir nutrientes a través de un internet subterráneo construido por hongos del suelo.

Secuoyas se elevan hacia el cielo nocturno en Lake Tahoe, California. (Foto: Asif Islam / Shutterstock)

Como la mayoría de las plantas, los árboles tienen relaciones simbióticas con hongos micorrícicos que viven en sus raíces. Los hongos ayudan a los árboles a absorber más agua y nutrientes del suelo, y los árboles devuelven el favor al compartir los azúcares de la fotosíntesis. Pero como lo muestra un campo de investigación en crecimiento, esta red de micorrizas también funciona a una escala mucho mayor, algo así como un internet subterráneo que conecta bosques enteros.

Los hongos vinculan cada árbol con otros cercanos, formando una enorme plataforma a escala forestal para la comunicación y el intercambio de recursos. Como descubrió la ecologista de la Universidad de Columbia Británica, Suzanne Simard, estas redes incluyen árboles centrales más viejos y más grandes (o "árboles madre") que pueden estar conectados a cientos de árboles más jóvenes a su alrededor. "Hemos descubierto que los árboles madre enviarán su exceso de carbono a través de la red de micorrizas a las plántulas del sotobosque", explicó Simard en una charla TED de 2016, "y hemos asociado esto con una mayor supervivencia de las plántulas en cuatro veces".

Y, como Simard le dijo recientemente a CNN, los árboles madre pueden incluso ayudar a los bosques a adaptarse al cambio climático inducido por los humanos, gracias a su "memoria" de cambios naturales más lentos en las últimas décadas o siglos. "Han vivido durante mucho tiempo y han sufrido muchas fluctuaciones climáticas. Conservan esa memoria en el ADN", dijo. "El ADN está codificado y se ha adaptado mediante mutaciones a este entorno. De modo que el código genético lleva el código para climas variables que se aproximan".

9. La mayoría de las raíces de los árboles permanecen en las 18 pulgadas superiores del suelo, pero también pueden crecer sobre el suelo o sumergirse a unos cientos de pies de profundidad.

Muchos árboles de mangle tienen raíces en zancos para ayudar con la respiración y la estabilidad. (Foto: Sayam Trirattanapaiboon / Shutterstock)

Sostener un árbol es una tarea difícil, pero a menudo se logra con raíces sorprendentemente poco profundas. La mayoría de los árboles no tienen una raíz principal, y la mayoría de las raíces de los árboles se encuentran en las 18 pulgadas superiores del suelo, donde las condiciones de crecimiento tienden a ser mejores. Más de la mitad de las raíces de un árbol generalmente crecen en las 6 pulgadas superiores del suelo, pero esa falta de profundidad se compensa con el crecimiento lateral: el sistema de raíces de un roble maduro, por ejemplo, puede tener cientos de millas de longitud.

Aún así, las raíces de los árboles varían ampliamente según las especies, el suelo y el clima. El ciprés calvo crece a lo largo de ríos y pantanos, y algunas de sus raíces forman "rodillas" expuestas que suministran aire a las raíces submarinas como un tubo respirador. Tubos de respiración similares, llamados neumatóforos, también se encuentran en las raíces del zanco de algunos manglares, junto con otras adaptaciones como la capacidad de filtrar hasta el 90 por ciento de la sal del agua de mar.

Por otro lado, algunos árboles se extienden notablemente bajo tierra. Ciertos tipos son más propensos a cultivar una raíz principal, incluyendo nogal americano, roble, pino y nuez, especialmente en suelos arenosos y bien drenados. Se sabe que los árboles van más de 20 pies (6 metros) debajo de la superficie en condiciones ideales, y un higo salvaje en las cuevas Echo de Sudáfrica, según los informes, alcanzó una profundidad de raíz récord de 400 pies.

10. Un roble grande puede consumir aproximadamente 100 galones de agua por día, y una secuoya gigante puede beber hasta 500 galones por día.

El Angel Oak, un roble vivo del sur de aproximadamente 400 años en Johns Island, Carolina del Sur, produce una impresionante sombra de 17.200 pies cuadrados (1.600 metros cuadrados) debajo de sus icónicas ramas nudosas. (Foto: Mike Ver Sprill / Shutterstock)

Muchos árboles maduros requieren una gran cantidad de agua, lo que puede ser malo para los huertos afectados por la sequía, pero a menudo es bueno para las personas en general. Los árboles sedientos pueden limitar las inundaciones por las fuertes lluvias, especialmente en áreas bajas como las llanuras de los ríos. Al ayudar al suelo a absorber más agua y al mantener el suelo junto con sus raíces, los árboles pueden reducir el riesgo de erosión y daños a la propiedad por inundaciones repentinas.

Un solo roble maduro, por ejemplo, es capaz de transpirar más de 40, 000 galones de agua en un año, lo que significa la cantidad que fluye desde sus raíces hasta sus hojas, que liberan agua como vapor de regreso al aire. La tasa de transpiración varía durante el año, pero el promedio de 40, 000 galones es de 109 galones por día. Los árboles más grandes mueven aún más agua: una secuoya gigante, cuyo tronco puede tener 300 de altura, puede transportar 500 galones por día. Y como los árboles emiten vapor de agua, los grandes bosques también ayudan a que llueva.

Como beneficio adicional, los árboles también tienen la habilidad de absorber los contaminantes del suelo. Un arce azucarero puede eliminar 60 miligramos de cadmio, 140 mg de cromo y 5, 200 mg de plomo del suelo por año, y los estudios han demostrado que la escorrentía agrícola contiene hasta un 88 por ciento menos de nitrato y 76 por ciento menos de fósforo después de atravesar un bosque.

11. Los árboles nos ayudan a respirar, y no solo produciendo oxígeno.

La selva amazónica abarca aproximadamente el 40 por ciento de América del Sur y posee 16, 000 especies de árboles. (Foto: Shutterstock)

Aproximadamente la mitad de todo el oxígeno en el aire proviene del fitoplancton, pero los árboles también son una fuente importante. Aún así, su relevancia para la ingesta de oxígeno de los humanos es un poco confusa. Varias fuentes sugieren que un árbol frondoso y maduro produce suficiente oxígeno para dos a 10 personas por año, pero otros han respondido con estimaciones significativamente más bajas.

Sin embargo, incluso sin el oxígeno, los árboles claramente ofrecen muchos otros beneficios, desde alimentos, medicinas y materias primas hasta sombra, cortavientos y control de inundaciones. Y, como Matt Hickman de Site informó en 2016, los árboles de la ciudad son "uno de los métodos más rentables para frenar los niveles de contaminación del aire urbano y combatir el efecto de isla de calor urbano". Eso es un gran problema, ya que más de 3 millones de personas mueren cada año en todo el mundo a causa de enfermedades relacionadas con la contaminación del aire. Solo en los EE. UU., Se estima que la eliminación de la contaminación de los árboles urbanos salvará 850 vidas por año y $ 6.8 mil millones en costos totales de atención médica.

También hay otra forma notable en que los árboles pueden salvar vidas indirectamente al respirar. Toman dióxido de carbono, una parte natural de la atmósfera que ahora está en niveles peligrosamente altos debido a la quema de combustibles fósiles. El exceso de CO2 provoca un cambio climático que pone en peligro la vida al atrapar el calor en la Tierra, pero los árboles, especialmente los bosques antiguos, proporcionan un valioso control sobre nuestras emisiones de CO2.

12. Agregar un árbol a una pradera abierta puede aumentar su biodiversidad de aves de casi cero especies hasta 80.

Los árboles proporcionan alimento, vivienda y otros beneficios para una amplia gama de pájaros cantores, como esta familia de papamoscas azules de nuca negra que anidan en un tenedor entre dos ramas. (Foto: Super Prin / Shutterstock)

Los árboles nativos crean un hábitat vital para una variedad de vida silvestre, desde ubicuas ardillas urbanas y pájaros cantores hasta animales menos obvios como murciélagos, abejas, búhos, pájaros carpinteros, ardillas voladoras y luciérnagas. Algunos de estos huéspedes ofrecen beneficios directos para las personas, como polinizar nuestras plantas o comer plagas como mosquitos y ratones, mientras que otros aportan beneficios más sutiles simplemente al agregar a la biodiversidad local.

Para ayudar a cuantificar este efecto, los investigadores de la Universidad de Stanford desarrollaron recientemente una forma de estimar la biodiversidad en función de la cubierta arbórea. Registraron 67, 737 observaciones de 908 especies de plantas y animales durante un período de 10 años, luego trazaron esos datos contra las imágenes de Google Earth de la cubierta arbórea. Como informaron en un estudio de 2016 publicado en PNAS, cuatro de los seis grupos de especies (plantas de sotobosque, mamíferos no voladores, murciélagos y aves) vieron un aumento significativo de la biodiversidad en áreas con más cobertura arbórea.

Descubrieron que agregar un solo árbol a una pastura, por ejemplo, podría aumentar el número de especies de aves de casi cero a 80. Después de este pico inicial, agregar árboles continuó correlacionándose con más especies, pero con menos rapidez. A medida que un grupo de árboles se acercaba al 100 por ciento de cobertura dentro de un área determinada, comenzaron a aparecer especies en peligro y en peligro de extinción, como los gatos monteses y las aves de los bosques profundos, informan los investigadores.

13. Los árboles pueden reducir el estrés, aumentar el valor de las propiedades y combatir el crimen.

Los árboles urbanos, como estos en Shinjuku Gyoen de Tokio, ofrecen más que solo ambiente. (Foto: Wayne0216 / Shutterstock)

La naturaleza humana es querer los árboles. Solo mirarlos puede hacernos sentir más felices, menos estresados ​​y más creativos. Esto puede deberse en parte a la biofilia, o nuestra afinidad innata por la naturaleza, pero también hay otras fuerzas en acción. Cuando los humanos están expuestos a los químicos liberados por los árboles conocidos como fitoncidios, por ejemplo, la investigación ha mostrado resultados como presión sanguínea reducida, ansiedad reducida, umbral de dolor aumentado e incluso expresión aumentada de proteínas anticancerígenas.

Teniendo en cuenta eso, tal vez no sea de extrañar que se haya demostrado que los árboles elevan nuestras evaluaciones de bienes raíces. Según el Servicio Forestal de EE. UU., El paisajismo con árboles sanos y maduros agrega un promedio del 10 por ciento al valor de una propiedad. La investigación también muestra que los árboles urbanos están correlacionados con tasas de criminalidad más bajas, que incluyen desde graffiti, vandalismo y tirar basura hasta violencia doméstica.

14. Este árbol ha estado vivo desde que todavía existían mamuts lanudos.

Matusalén, un pino bristlecone, ha estado viviendo en este lugar durante 4, 848 años. (Foto: Rick Goldwasser [CC BY 2.0] / Flickr)

Una de las cosas más fascinantes de los árboles es cuánto tiempo pueden vivir algunos. Se sabe que las colonias clonales perduran durante decenas de miles de años (el bosque de álamos temblones de Pando en Utah data de hace 80, 000 años), pero muchos árboles individuales también se mantienen firmes durante siglos o milenios a la vez. Los pinos de las cerdas de América del Norte son especialmente longevos, y uno en California que tiene 4, 848 años (en la foto de arriba) fue considerado el árbol individual más antiguo del planeta hasta 2013, cuando los investigadores anunciaron que habían encontrado otra cerda que brotó hace 5, 062 años. (Los últimos mamuts lanudos, en comparación, murieron hace unos 4.000 años).

Para los primates inteligentes que tienen la suerte de tener 100 cumpleaños, la idea de una planta sin cerebro que viva durante 60 vidas humanas evoca un tipo único de respeto. Sin embargo, incluso cuando un árbol finalmente muere, todavía juega un papel clave en su ecosistema. La madera muerta tiene un gran valor para un bosque, ya que crea una fuente lenta y constante de nitrógeno, así como microhábitats para todo tipo de animales. Hasta un 40 por ciento de la vida silvestre de los bosques depende de árboles muertos, desde hongos, líquenes y musgos hasta insectos, anfibios y aves.

15. Un gran roble puede arrojar 10, 000 bellotas en un año.

Las nueces de los robles son muy populares entre la vida silvestre. En los Estados Unidos, las bellotas representan una fuente importante de alimento para más de 100 especies de vertebrados, y toda esa atención significa que la mayoría de las bellotas nunca llegan a germinar. Pero los robles tienen ciclos de auge y caída, posiblemente como una adaptación para ayudarlos a superar a los animales que comen bellotas.

Durante un boom de bellotas, conocido como año de mástil, un solo roble grande puede dejar caer hasta 10, 000 nueces. Y aunque la mayoría de ellos pueden terminar como una comida para pájaros y mamíferos, de vez en cuando una bellota de la suerte comienza un viaje que lo llevará a cientos de pies hacia el cielo y un siglo hacia el futuro. Para tener una idea de cómo es eso, aquí hay un video de lapso de tiempo de una bellota convirtiéndose en un árbol joven:

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