15 datos útiles sobre los mosquitos Zika

Aedes aegypti es el principal vector de mosquito para el virus Zika. (Foto: Muhammad Mahdi Karim / Wikimedia Commons)

Todos odian los mosquitos. Pero los pequeños monstruos son muy diversos, y con 3.500 especies, algunos son más despreciables que otros.

Muchos mosquitos no pican a los humanos, por ejemplo, o simplemente nos agrupan con muchos anfitriones. Sin embargo, algunas especies "antropofílicas" buscan activamente sangre humana, a menudo viviendo cerca o incluso dentro de hogares. Pueden ser especialmente atemorizantes, y no solo porque sobresalen en robar nuestra sangre. Algunos también propagan enfermedades mortales, desde la malaria transmitida por ciertas especies de Anopheles hasta una amplia variedad de virus.

Uno de los buscadores de personas más notorios es Aedes aegypti, una especie africana que ha seguido a la humanidad a regiones tropicales, subtropicales y templadas en todo el mundo. Su forma ancestral aún habita en algunos bosques del África subsahariana, donde principalmente muerde la vida silvestre, pero la "forma doméstica" ahora se especializa en humanos. Es el vector principal de varios virus, incluidos el dengue, la fiebre amarilla, el chikungunya y el zika.

Esta es una micrografía electrónica de transmisión (TEM) de partículas del virus Zika, que se muestra en rojo. (Foto: Cynthia Goldsmith / CDC)

Los científicos conocen el virus del Zika desde 1947, cuando se descubrió en Uganda, pero hasta hace poco parecía leve y localizado. Comenzó a surgir a través de Brasil en 2015, y pronto saltó a más de 50 países en las Américas y en otros lugares. Este brote ha revelado un Zika mucho peor de lo que nadie sabía, con síntomas que van desde microcefalia en bebés hasta síndrome de Guillain-Barré en adultos. Se puede transmitir entre las personas por sexo, pero el principal modo de infección todavía parece ser el de los mosquitos.

"El zika no tiene precedentes", dijo el director de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC), Tom Frieden, en una conferencia de prensa en Florida, donde al menos 15 personas han sido infectadas con zika por mosquitos locales. "Nunca antes habíamos tenido una enfermedad transmitida por mosquitos que pueda causar defectos de nacimiento".

Si bien Aedes aegypti es el vector principal para el zika, no está solo. El virus también puede ser transmitido por Aedes albopictus, una especie que se originó en Asia y, como aegypti, ahora se extiende de áreas tropicales a templadas en todo el mundo.

Hasta que haya una vacuna contra el Zika, nuestra mejor esperanza puede ser luchar o huir de estos mosquitos. Incluso si no podemos eliminarlos, al menos podemos limitarlos cerca de las personas, y no solo con pasos bien conocidos como vaciar los baños para pájaros o con pesticidas de amplio espectro que pueden plantear nuevos problemas. Es bueno estar bien versado en las fortalezas y debilidades de tu enemigo, así que aquí hay algunos datos clave sobre los mosquitos Zika:

1. Estos mapas muestran el rango potencial de los mosquitos Zika.

La distribución mundial prevista de los mosquitos Aedes aegypti . Los colores indican la probabilidad de ocurrencia de la especie, de cero a 1, en una sección dada de tierra que mide 5 km por 5 km. (Imagen: Kraemer, et. Al./eLIFE)

La distribución mundial prevista de los mosquitos Aedes albopictus . (Imagen: Kraemer, et. Al./eLIFE)

Aegypti probablemente aprendió a querer a los humanos por necesidad, sugirió un estudio de 2013, ya que la gente antigua desplazó a otros animales en su hábitat. Y al acechar a los viajeros mundiales como nosotros, también se convirtió en uno. "[De] todas las especies, los humanos ocupan la más amplia gama de hábitats en la Tierra", escribieron los autores, "[así que] una vez que una especie evoluciona la capacidad de coexistir con los humanos, probablemente se propagará por la gran movilidad de los humanos ".

Aegypti aparentemente utilizó rutas comerciales para llegar a Europa, luego apareció en las Américas hace siglos, probablemente gracias a los exploradores y colonos europeos. Ahora está muy extendido en áreas con climas adecuados. (Para ver más de cerca la distribución de los mosquitos aegypti en los EE. UU., Consulte estos mapas de la NASA).

Albopictus también es un invasor global, pero llegó al poder más recientemente. Originario del sudeste asiático, se informó por primera vez en las Américas a mediados de la década de 1980, seguido poco después por Europa y África. Puede tolerar temperaturas más bajas que aegypti, lo que le da una ventaja en algunas partes del mundo. También ha invadido más Estados Unidos que aegypti, e incluso supera a esa especie en gran parte del país.

2. Aedes aegypti y albopictus se parecen, pero uno es una amenaza mayor para las personas.

Aedes aegypti (izquierda) y Aedes albopictus (derecha) son difíciles de distinguir por la vista, aparte de pequeñas diferencias en los patrones dorsales, pero cada especie tiene sus propias preferencias de hábitat, huéspedes y estilo de caza. (Fotos: CDC)

Albopictus es conocido como el mosquito tigre asiático debido a las bandas blancas en sus patas negras, aunque aegypti tiene bandas similares. Una de las pocas formas visibles de distinguirlos es un patrón en la parte superior de la espalda: Aegypti tiene un "patrón dorsal plateado brillante", explica el CDC, mientras que albopictus tiene "una sola franja dorsal plateada longitudinal".

Sin embargo, el parecido oculta grandes diferencias. Albopictus es más amante de la naturaleza, pone huevos en lugares como huecos de árboles u hojas ahuecadas, y prefiere bosques, granjas, parques o grandes patios traseros en áreas urbanas más densas. También es más un generalista, mordiendo a los humanos junto con otros animales, aunque es altamente antropofílico en algunos lugares. Un estudio de 2008 descubrió que el albopictus se alimenta principalmente de mamíferos y aves, con los principales huéspedes, incluidos los humanos (24 por ciento), los gatos (21 por ciento) y los perros (14 por ciento). Un estudio de aegypti mostró más huéspedes humanos (76 a 79 por ciento), seguidos de perros (18 a 21 por ciento).

" Aedes aegypti es bastante único entre los mosquitos que transmiten enfermedades humanas, ya que estos mosquitos se adaptan específicamente a las personas que viven en entornos urbanos", dice Peter J. Hotez, decano de la Escuela Nacional de Medicina Tropical del Baylor College. "Por lo general, no muerden a otros mamíferos o aves, como lo hacen Culex o incluso otras especies de Aedes . Han evolucionado mucho para vivir en hábitats humanos".

3. Aegypti es astuto, se acerca por detrás para morder tobillos y codos.

Como especialista humano, Aedes aegypti sobrevive con sigilo. (Foto: Luis Robayo / AFP / Getty Images)

Solo los mosquitos hembras beben sangre, y como ponen huevos después, cualquiera que sea fatalmente aplastado no puede transmitir sus genes. Entonces, al matar a los mordedores menos sigilosos con el tiempo, las personas pueden haber ayudado a aegypti a ser más hábiles para evitar nuestra atención.

Si un mosquito pica muchas aves o venados, es posible que no aprecie completamente cuán peligrosas pueden ser las manos humanas. Sin embargo, Aegypti tiene instintos para tratar con nosotros y puede ser tan astuto que parece casi siniestro. Se sabe que evita el campo de visión de una persona, por ejemplo, en lugar de volar desde atrás para morder tobillos y codos. También tiene una mordida sutil, que a menudo deja a sus víctimas ajenas hasta que aparece una roncha con picazón.

4. Aegypti también es un "alimentador de sorbos", y eso ayuda a propagar enfermedades como el zika.

La mayoría de los mosquitos se alimentan de sangre de un huésped en una sola picadura, pero aegypti es un "alimentador de sorbos", que toma muestras de un poco de sangre de muchas personas en cada sesión de alimentación. Ese puede ser otro truco para ayudarlo a evitar la detección, ya que le permite al mosquito pasar menos tiempo en cada huésped, lo que reduce sus probabilidades de ser atrapado.

Pero también hace que los mosquitos aegypti sean altamente eficientes para propagar enfermedades humanas. Una vez que una mujer muerde a alguien infectado con Zika, puede retransmitirlo muchas veces durante un período de vida que dura hasta un mes.

5. Albopictus es un mordedor agresivo, y eso no es necesariamente algo malo.

Aedes albopictus puede transmitir muchos de los mismos virus que aegypti, incluido el zika y el dengue, pero su falta de enfoque en los humanos hace que sea menos un problema de salud pública. (Foto: Smith1972 / Shutterstock)

Los mosquitos tigres asiáticos no comparten la naturaleza astuta de aegypti . Son "mordedores agresivos", como dicen los CDC, lo que podría estar relacionado con su dieta diversa. Muchos animales carecen de la destreza de los humanos para aplastar a los insectos, por lo que los mosquitos que pican a esos anfitriones no necesariamente necesitan tanto sigilo. Eso no significa que albopictus sea ​​tonto o ajeno al peligro, pero sí mejora nuestras posibilidades de notarlo.

También hay otra razón por la cual albopictus es menos temido que aegypti . El hecho de que muerde muchos animales y se siente menos atraído por las viviendas humanas, significa que más de sus harinas de sangre provienen de la vida silvestre, exponiendo a menos personas a los patógenos que puede transportar.

6. Ninguna de las especies viaja muy lejos, al menos no sin ayuda.

Según la Organización Mundial de la Salud (OMS), la mayoría de los mosquitos hembra aegypti y albopictus pasan toda su vida cerca de su lugar de nacimiento. Se cree que los adultos de Aegypti solo vuelan un promedio de 400 metros (aproximadamente un cuarto de milla), por lo que sus invasiones de nuevas regiones y continentes solo fueron posibles enganchando a los humanos.

Y ahora nuestro viaje transoceánico también está ayudando a virus como el Zika a invadir nuevas áreas. Si bien un mosquito podría exportar Zika saltando en un avión, es más probable que una persona infectada lo haga, especialmente volando a un lugar con mosquitos aegypti .

7. Ambos son 'mosquitos contenedores', lo que los hace difíciles de contener.

Las hembras de Aedes aegypti buscan recipientes que se llenen periódicamente con agua, luego ponen huevos pegajosos en las paredes internas sobre la línea de flotación, como se muestra arriba. Los huevos eclosionan cuando el nivel del agua sube. (Foto: Biblioteca de imágenes de salud pública de los CDC)

Quizás sea el consejo más común para controlar los mosquitos: deshacerse del agua estancada. Ahí es donde las hembras ponen sus huevos, y es donde esos huevos eclosionan en larvas que se convierten en mosquitos adultos. Pero aunque el agua estancada es clave para los mosquitos, las cosas son un poco más complicadas con Aedes aegypti y albopictus .

Son "mosquitos contenedores", un tipo que se reproduce en varios recipientes que contienen agua, tanto naturales como artificiales. Después de una comida completa de sangre, las hembras producen alrededor de 100 a 200 huevos por lote, con hasta cinco lotes en la vida. Ponen esos huevos en "superficies húmedas en áreas que pueden inundarse temporalmente", según una hoja informativa del Instituto de Ciencias Agroalimentarias y Alimentarias de Florida (IFAS). "La mayoría de las veces, los huevos se colocarán a diferentes distancias por encima de la línea de flotación, y una hembra no colocará la nidada entera en un solo sitio, sino que extenderá los huevos en dos o más sitios".

Sus huevos, que parecen pequeños granos de arroz negro, son pegajosos, señala la OMS, "prácticamente pegándose al interior de los recipientes". Esperan allí hasta que llueva lo suficiente como para inundar el contenedor, lo que los lleva a salir del cascarón.

8. Aegypti prefiere contenedores hechos por el hombre.

Los canales de lluvia son uno de los muchos lugares donde los mosquitos aegypti pueden reproducirse alrededor de los hogares. (Foto: juliasv / Shutterstock)

Los mosquitos hembras aegypti son grandes admiradores de los humanos. Les gusta nuestra sangre, les gustan nuestros hogares y, cuando sea posible, les gustaría poner sus huevos en recipientes hechos por nosotros. Los neumáticos viejos son una opción popular, pero ponen huevos en todo tipo de contenedores, explica Phil Lounibos, un ecologista de insectos y experto en mosquitos de la Universidad de Florida.

"Los contenedores adecuados para estas especies pueden abarcar una amplia gama de hábitats delimitados que incluyen tanques de almacenamiento de agua, desagües pluviales e incluso fosas sépticas (en Puerto Rico)", escribe Lounibos en un correo electrónico al sitio. "La importancia de los diferentes tipos de contenedores para producir adultos de estas especies varía de un lugar a otro".

Aegypti a menudo prosperan en áreas con alcantarillas abiertas, zanjas de drenaje o sistemas de agua sin tubería. Los baños de pájaros, las macetas, los cuencos para mascotas y los canales de lluvia también son excelentes viveros de aegypti, al igual que muchos otros artículos al aire libre, desde lonas y cubiertas de parrilla hasta carretillas y Frisbees olvidados, que pueden contener incluso un poco de agua de lluvia. Tanto aegypti como albopictus pueden poner huevos en recipientes tan pequeños como una cápsula.

9. Pero ambos mosquitos son nefastamente flexibles.

Las bromelias contienen agua en sus hojas, proporcionando un hábitat popular para albopictus . (Foto: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

Albopictus prefiere contenedores naturales como las cavidades de los árboles, o plantas que contienen agua como las bromelias. Sin embargo, es ingenioso y, como aegypti, puede adaptarse a muchos tipos de vasos con diferentes tamaños y superficies. "En general, se prefieren superficies más ásperas", dice Lounibos, "pero cuando las densidades de mosquitos se vuelven altas, los puntos finos de tales preferencias se ven abrumados por las necesidades biológicas de reproducción".

Ambos también pueden poner huevos directamente en la superficie del agua estancada, agrega Lounibos, una adaptación que les ayuda a usar recipientes en los que los niveles de agua apenas fluctúan.

10. Sus huevos pueden convertirse en mosquitos adultos en 7 a 10 días.

Aproximadamente tres días después de alimentarse de sangre, los mosquitos Aedes aegypti ponen huevos en las paredes de un recipiente que se inunda periódicamente. Los huevos se convierten en larvas cuando se ven inundados por la lluvia. (Foto: Marvin Recinos / Getty Images)

Una vez que los huevos de aegypti o albopictus se sumergen en agua, pueden desarrollarse en dos días si el clima es lo suficientemente cálido. Se incuban en larvas acuáticas, que flotan cerca de la superficie para respirar oxígeno a través de un sifón. Comen materia orgánica en el agua, creciendo hasta 8 milímetros (0.3 pulgadas) mucho antes de convertirse en pupas en tan solo cinco días. Las pupas se convierten en mosquitos adultos después de un par de días más y, en las condiciones adecuadas, el ciclo completo de huevo a adulto puede desarrollarse en menos de dos semanas.

11. Si es necesario, también pueden esperar meses, incluso años, para salir del cascarón.

Los huevos de Aedes aegypti son de aproximadamente 1 milímetro de largo, oblongos y negros. (Foto: Biblioteca de imágenes de salud pública de los CDC)

De nuevo con la flexibilidad. Estos mosquitos no solo ajustan su velocidad de desarrollo en función de la temperatura, sino que sus huevos también pueden esperar un tiempo ridículamente largo para obtener agua. Los huevos de Aegypti, una vez colocados dentro de un recipiente, pueden sobrevivir allí durante meses, incluso si se secan o se secan extremadamente. Los huevos de Albopictus también son resistentes, aunque son "mucho menos resistentes a la desecación que los huevos de aegypti ", escribe Lounibos, "lo cual es una diferencia que facilita la coexistencia de estas especies en Florida".

Tales huevos pequeños y duraderos claramente hacen que estos mosquitos sean difíciles de controlar. Sin embargo, en lugar de tratar de rastrear su jardín en busca de huevos de mosquito, una estrategia más efectiva es eliminar o controlar regularmente tantos sitios potenciales de reproducción como sea posible. Y si bien es posible que no pueda eliminar cada huevo o cada recipiente, sí tiene control sobre otro recurso que los mosquitos necesitan: su sangre.

12. Tanto aegypti como albopictus son mordedores de día, especialmente al amanecer y al anochecer.

Las mañanas y las tardes de verano son un momento ocupado para los mosquitos aegypti y albopictus . (Foto: Henrik Larsson / Shutterstock)

Si bien muchas especies de mosquitos son nocturnos, Aedes aegypti y albopictus pican principalmente durante el día. Son más activos durante dos horas después del amanecer y dos horas antes del atardecer, aunque pueden morder a cualquier hora del día.

13. Aegypti a veces pica en la noche en áreas bien iluminadas.

Dicho esto, estos mosquitos no son más que adaptables. Se sabe que las hembras Aegypti muerden después del anochecer si las personas las acomodan con iluminación exterior.

14. Los pesticidas no son una panacea.

Las libélulas son depredadores aéreos altamente eficientes, con una tasa de éxito de hasta el 95 por ciento. (Foto: abhijit hira / Shutterstock)

Los insecticidas son un arma tentadora y ampliamente utilizada contra los mosquitos. Pueden ser un amortiguador para salvar la vida de la salud pública en ciertos contextos, especialmente en áreas cálidas y húmedas donde la pobreza beneficia a plagas como Aedes aegypti . A menudo son utilizados por las agencias de salud para frenar los brotes, incluidas las recientes oleadas de zika desde Brasil hasta Florida.

Algunos propietarios también rocían insecticidas en sus patios y, dependiendo de la amenaza que representan los mosquitos locales, eso podría ser prudente. Pero a menudo no es necesario, y casi nunca es suficiente por sí solo. Muchos aerosoles de insecticidas son de amplio espectro, y si bien pueden ser seguros para mamíferos y aves, pueden matar insectos como abejas, mariposas, luciérnagas, mantis religiosas y libélulas, ellos mismos un depredador importante de larvas de mosquitos y adultos.

De hecho, la fumigación relacionada con el zika en Carolina del Sur mató recientemente a millones de abejas después de que funcionarios del condado de Dorchester usaran un producto llamado Trumpet, que es extremadamente tóxico para las abejas. Un apicultor le dijo a CNN que perdió 46 colmenas y más de 3 millones de abejas. "Los que no murieron de inmediato fueron envenenados tratando de arrastrar a los muertos", dijo Juanita Stanley. "Ahora, voy a tener que destruir mis colmenas, la miel, todo mi equipo. Todo está contaminado".

Sin embargo, si opta por los insecticidas, hay opciones más allá de los aerosoles indiscriminados, como los piretroides. Lounibos sugiere insecticidas "bioracionales", un término para las toxinas que matan un rango más reducido de insectos, a menudo dirigidos a las larvas de mosquitos en el agua. Cita larvicidas como BTI ( Bacillus thuringiensis israelensis ) y metopreno, y señala que "se pueden aplicar al agua sin temor a efectos ambientales adversos graves".

También podrías buscar ayuda de los enemigos naturales de los mosquitos. Los murciélagos comen mosquitos adultos, por ejemplo, y pueden atrapar algunos aegypti o albopictus al anochecer. Muchas personas instalaron casas de murciélagos en sus patios por esa misma razón. Las aves que se zambullen como martins morados llenan un nicho ecológico similar, y también pueden ser atraídas con viviendas gratuitas. Varios depredadores acuáticos comen larvas de mosquito, incluido el bien llamado mosquitofish, pero como señala el CDC, eso solo funciona en contenedores más grandes como fuentes o estanques, no los pequeños que los mosquitos a menudo eligen.

15. A veces, la mejor ofensa es una buena defensa.

Las medidas defensivas como pantallas de ventanas, ropa protectora y repelente de insectos pueden ser muy útiles para reducir la amenaza de los mosquitos Aedes aegypti . (Foto: Paraíso en la Tierra / Shutterstock)

Además de los insecticidas o la fauna que come insectos, ¿qué otras opciones tenemos?

"Si la gente quiere estar al aire libre durante el día cuando los adultos de estas especies están activos", explica Lounibos por correo electrónico, "una mejor estrategia es el uso de repelentes y vestimenta protectora (pantalones largos y camisas de manga larga)".

Usar mangas largas y pantalones en agosto puede no ser ideal, especialmente en los climas cálidos donde viven estos mosquitos, pero puede hacer una gran diferencia al limitar las picaduras. La tela bien tejida es la mejor, ya que es más difícil que los mosquitos las piquen, y los colores más claros pueden reducir su visibilidad. Combinado con repelentes de mosquitos efectivos, como DEET, picaridina o aceite de eucalipto de limón, esta es una forma ampliamente recomendada para defenderse de los mosquitos, y por una buena razón.

Los mosquitos también odian el viento, por lo que pasar el rato en un lugar ventoso ofrece cierta protección. Un ventilador eléctrico es otra opción, lo que dificulta el vuelo de los insectos y al mismo tiempo dispersa nuestro dióxido de carbono exhalado, que es cómo nos ubican los mosquitos.

Para mantener a los mosquitos fuera de su casa, asegúrese de que las ventanas y puertas permanezcan cerradas tanto como sea posible; esa es una razón por la cual Aedes aegypti tiende a ser un problema menor en áreas con mucho aire acondicionado central. De lo contrario, asegúrese de que sus ventanas estén cubiertas por pantallas intactas que puedan bloquear los mosquitos.

Además de eso, inspeccione su propiedad en busca de lugares donde los mosquitos aegypti o albopictus puedan reproducirse. Es importante cambiar regularmente el agua en los baños de pájaros y en los tazones para mascotas, pero es probable que también esté rodeado de muchos otros recipientes para mosquitos. Y aunque no puede eliminarlos a todos, cada poquito ayuda.

Vale la pena señalar que simplemente no ser picado es una forma de control de mosquitos, también. Cada mordisco que obtienes es más que una molestia o riesgo de enfermedad: también proporciona combustible para la próxima generación de mosquitos. Puede que nunca ganemos completamente nuestra guerra contra estas plagas, pero podemos ganar batallas diarias simplemente asegurándonos de que no se derrame sangre.

Nota del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó originalmente en agosto de 2016.

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