15 animales en peligro de extinción para ver en 2015

Los humanos están en una encrucijada en nuestra relación con otros animales salvajes. Por un lado, estamos ayudando a causar lo que los científicos describen cada vez más como un evento de extinción masiva, gracias a una combinación de pérdida de hábitat, caza excesiva, especies invasoras, contaminación y cambio climático. Sin embargo, también hemos comenzado a demostrar una capacidad, y lo que es más importante, una voluntad, para salvar a los animales salvajes de nosotros mismos.

Nos llevó muchas extinciones asustarnos, pero después de perder íconos como la paloma mensajera, el tigre de Tasmania y la foca monje del Caribe, comenzamos a tomarnos la conservación más en serio el siglo pasado, al menos a veces. Las leyes de caza y la protección del hábitat ayudaron a evitar la pérdida de varios animales de alto perfil, desde caimanes estadounidenses, águilas calvas y lobos grises hasta el tití león dorado de Brasil, el tigre de Bengala de la India, el rinoceronte blanco del sur de Sudáfrica y una variedad de ballenas barbadas.

Sin embargo, ahora somos 7 mil millones de nosotros, y a menudo somos más peligrosos de lo que pensamos. La creciente clase media de China ha aumentado recientemente la demanda de productos de vida silvestre remotos como aletas de tiburón, cuernos de rinoceronte y marfil de elefante, mientras que la tala y la agricultura están devorando los puntos críticos de biodiversidad en el Amazonas e Indonesia. La contaminación plástica plaga ballenas y tortugas marinas en todo el mundo, y el cambio climático a alta velocidad está obligando a innumerables criaturas a adaptarse abruptamente o morir. Incluso algunas especies que ya hemos salvado están retrocediendo, a saber, rinocerontes, elefantes y otras cazadas furtivamente por sindicatos internacionales del crimen.

Si eres un animal en peligro de extinción, estos son los mejores y los peores momentos. Los humanos pueden ser su mayor amenaza y su mejor esperanza, con algunos cazando furtivamente por la noche en helicóptero y otros arriesgando sus propias vidas para defender la suya. Es demasiado pronto para saber si estamos viendo una extinción masiva: la Tierra ha tenido cinco eventos de este tipo antes, pero este sería el primero en la historia de la humanidad y el primero con nuestra ayuda. Los estudios sugieren que el ritmo actual de extinciones es miles de veces superior a la tasa histórica de "antecedentes", y si eso sigue así, más de la mitad de todas las especies conocidas podrían desaparecer en los próximos siglos.

Pero afortunadamente no tenemos que esperar y ver. Hemos demostrado ser capaces de prevenir las extinciones cuando nos comprometemos, y esa habilidad es más importante que nunca. Entonces, a medida que comenzamos un nuevo año, aquí hay un vistazo a 15 animales cuyo futuro podría decidirse, para bien o para mal, en 2015:

Rinoceronte de javan

Un rinoceronte de Java se alimenta en un zoológico alrededor de 1900. La especie ya no se mantiene en cautiverio y apenas existe en la naturaleza. (Foto: Wikimedia Commons)

La caza furtiva y la pérdida de hábitat ahora amenazan a las cinco especies de rinocerontes sobrevivientes, pero ninguna más que el rinoceronte de Java en peligro crítico. Una vez que se encontró en una franja del sudeste asiático desde la India hasta Indonesia, dos de sus tres subespecies ahora están extintas, incluida una variedad vietnamita cuyo último miembro fue asesinado por un cazador furtivo en 2010. Eso deja a unas 40 personas en el Parque Nacional Ujung Kulon en la isla de Java Como no existen rinocerontes de Java en cautiverio, el destino de la especie probablemente recaiga en estos holdouts.

Vaquita

Las vaquitas son famosas por ser tímidas, pero evitar las embarcaciones no las protege de las vastas redes de enmalle que cubren la columna de agua. (Foto: NOAA)

Con aproximadamente 4 pies y 90 libras, la vaquita es la marsopa más pequeña de la Tierra. Y con solo 97 restantes, también es el más raro. Todas las vaquitas restantes viven en un rincón del Mar de Cortés de México, donde a menudo se enredan fatalmente en redes de enmalle de deriva. Utilizadas durante mucho tiempo por los camaroneros, estas redes indiscriminadas también son populares entre los cazadores furtivos que buscan totoaba, un pez raro cuya vejiga natatoria tiene fama en China de tener valor medicinal. México ha propuesto prohibir las redes de enmalle para proteger las vaquitas, pero dado que los famosos carteles de drogas del país están involucrados en la caza furtiva de totoaba, los expertos advierten que una aplicación débil podría permitir que las vaquitas desaparezcan en 2018.

Lémur deportivo del norte

Los lémures deportivos del norte son nocturnos, se alimentan de hojas por la noche y duermen en los árboles durante el día. (Foto: Shutterstock)

El lémur deportivo del norte ha perdido el 80 por ciento de su población total en los últimos 21 años, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN), dejando solo un estimado de 50 individuos para transportar la especie. Su principal amenaza es la pérdida de bosques para la leña, la producción de carbón vegetal y las plantaciones de eucalipto, junto con la caza ilegal de alimentos por parte de los humanos. Su hábitat ahora abarca aproximadamente 3 millas cuadradas (10 kilómetros cuadrados) en el norte de Madagascar, y no forma parte de ningún área protegida oficial.

Tortuga Carey

Las tortugas carey tienden a andar por los arrecifes de coral saludables, donde comen esponjas y otros invertebrados. (Foto: Rich Carey / Shutterstock)

La población mundial de tortugas carey cayó 80 por ciento en el siglo pasado, mermada por décadas de caza furtiva, desarrollo de playas y captura incidental. Si bien sus números generales aún están en declive, algunas poblaciones se están recuperando gracias a los esfuerzos locales de conservación, especialmente en el Caribe. El nido de la especie en la costa este de Nicaragua creció un 200 por ciento entre 2000 y 2014, por ejemplo, mientras que la caza furtiva disminuyó un 80 por ciento. "Tales aumentos brindan esperanza para el futuro", señala la UICN, "pero desafortunadamente siguen siendo la excepción y no la regla. Se necesitan resultados similares en otros lugares".

El Leopardo de Amur

Los leopardos de Amur tienen de uno a cuatro cachorros por camada, que generalmente dejan a su madre después de 18 a 24 meses. (Foto: Tambako el Jaguar / Flickr)

El leopardo de Amur es una subespecie extremadamente rara, con solo unos 20 adultos y seis cachorros todavía en estado salvaje. Aunque alguna vez merodeó por el este de China y Corea, ahora se limita a la región rusa de Primorye. Allí se enfrenta a una serie de amenazas, que incluyen la caza furtiva por su pelaje, pérdida de hábitat, tráfico y cambio climático. Su pequeña población todavía está en declive, según la UICN, y tiene la diversidad genética más baja de cualquier subespecie de leopardo. El tigre de Amur relacionado se recuperó de menos de 40 individuos hace una generación, sin embargo, dando a los conservacionistas la esperanza de que el leopardo de Amur pueda lograr una hazaña similar.

Guacamayo de garganta azul

Una expansión en 2014 de su hábitat protegido en Boliva ha aumentado las esperanzas para los últimos 120 guacamayos salvajes de garganta azul. (Foto: Steve Wilson / Flickr)

El guacamayo de garganta azul de Bolivia está en peligro crítico debido al comercio internacional de mascotas, que provocó que su población salvaje se desplomara en los años setenta y ochenta. Bolivia prohibió las exportaciones vivas de los coloridos loros en 1984, sin embargo, la deforestación ha seguido exprimiendo a los aproximadamente 120 sobrevivientes salvajes. Esas aves finalmente tomaron un descanso a principios de 2014, cuando la Reserva Natural Barba Azul, el único hábitat protegido de la especie y el hogar de su población más grande, duplicó su tamaño de 12, 350 acres a 27, 180 acres.

gorila de montaña

En África central quedan menos de 900 gorilas de montaña salvajes, de los cuales aproximadamente un tercio son adultos adultos. (Foto: Shutterstock)

Los gorilas de montaña se reducen a aproximadamente 300 adultos maduros en dos poblaciones: las montañas Virunga de Uganda, Ruanda y la República Democrática del Congo, y el bosque Bwindi de Uganda. Durante mucho tiempo amenazados por la pérdida de hábitat y la caza, también han sido víctimas en las últimas décadas de conflictos armados entre humanos. Una cuarta parte de todos los gorilas de montaña salvajes ahora viven en el Parque Nacional Virunga, donde su relación rocosa con la gente, incluido el espectro de la perforación petrolera, fue examinada por el documental de 2014 "Virunga".

Elefante de Sumatra

Aunque los elefantes de Sumatra están protegidos por la ley de Indonesia, la mayor parte de su hábitat restante no lo está. (Foto: Ulet Ifansasti / Getty Images)

El elefante de Sumatra ha perdido casi el 70 por ciento de su hábitat potencial desde 1985, según la UICN, lo que lleva a conflictos cada vez mayores con las comunidades humanas locales que pueden provocar la reubicación o la muerte de los elefantes. Combinado con el resurgimiento del flagelo internacional de la caza furtiva de marfil, esto ha ayudado a reducir la población total de elefantes de Sumatra a aproximadamente 2.600 individuos, lo que provocó una actualización del estado en 2012 en la Lista Roja de la UICN de "en peligro" a "en peligro crítico".

Ganso nene

Los números de nene están aumentando, y en 2014 el ganso anidó en Oahu por primera vez desde al menos el siglo XVIII. (Foto: James Brennan / Flickr)

El ganso nene es el ave del estado de Hawai, un descendiente de gansos de Canadá que voló a las islas hace cientos de miles de años. Alrededor de 25, 000 vivían allí cuando los europeos llegaron en 1778, pero una mezcla de caza, pérdida de hábitat, colisiones viales y especies invasoras redujo la especie a solo 30 aves en la década de 1950. El nene fue declarado especie en peligro de extinción en 1967, y en la década de 1970 se lanzó un programa de cría en cautividad. Desde entonces, la especie ha crecido a alrededor de 2, 000, incluida una pareja nene que incubó tres polluelos en Oahu en 2014, la primera de su tipo en anidar en esa isla en siglos.

Jirafa

Las crías de jirafa miden aproximadamente 6 pies de altura al nacer, y los adultos pueden crecer hasta más de tres veces esa altura. (Foto: Jochen Luebke / AFP / Getty Images)

Las jirafas no suelen citarse como ejemplos de megafauna africana en riesgo, como los elefantes, los rinocerontes o los gorilas, pero probablemente deberían serlo. Alrededor de 140, 000 jirafas salvajes existían recientemente en 1999, y ahora hay menos de 80, 000, una caída del 43 por ciento en 15 años. No solo se están perdiendo franjas de hábitat de jirafas en la agricultura, sino que el cambio climático puede promover largas sequías que agravan otras presiones, como la afluencia de cazadores furtivos de elefantes que buscan comida fácil e ingresos adicionales de la carne de jirafa.

Murciélago de indiana

Los murciélagos de Indiana, como este que hiberna en Missouri, pesan solo un cuarto de onza pero tienen una envergadura de 10 pulgadas. (Foto: Ann Froschauer / USFWS)

El murciélago de Indiana existe en todo el este de los Estados Unidos, pero agrupa a la mayoría de su población en relativamente pocas colonias. Eso lo hace vulnerable, y varios episodios de personas que molestaron a los murciélagos durante la hibernación llevaron a una lista de especies en peligro de extinción en 1967. Los comedores de insectos también están en riesgo por los pesticidas, pero su mayor amenaza puede ser el síndrome de nariz blanca (WNS), un extraña enfermedad fúngica que ha barrido América del Norte desde 2006. A pesar del peligro continuo de WNS, que puede tener una tasa de mortalidad de hasta el 100 por ciento, los científicos han encontrado recientemente indicios de que algunos murciélagos pueden desarrollar resistencia.

lince iberico

Un lince ibérico nacido en cautiverio es liberado en la naturaleza cerca de Villafranca de Córdoba, España, en 2009. (Foto: Cristina Quicler / AFP / Getty Images)

El lince ibérico es una especie en peligro crítico con solo dos poblaciones reproductoras conocidas, ambas en España, que suman alrededor de 200 individuos. Los humanos pasaron décadas cazándolo y convirtiendo su hábitat en granjas, pastos, carreteras, presas y casas de vacaciones, pero la dependencia del lince de los conejos puede ser su ruina. Depende de los conejos en aproximadamente el 75 por ciento de su dieta, y las poblaciones locales de conejos han sido escasas desde los brotes del virus del mixoma en la década de 1950 y la enfermedad hemorrágica del conejo en los años 80.

Sapo en spray Kihansi

Un sapo de aerosol Kihansi en el zoológico del Bronx, que ayudó a rehabilitar la especie después de que desapareció de la naturaleza. (Foto: Don Emmert / AFP / Getty Images)

El único hábitat natural del sapo espray Kihansi es la zona de rociado de la cascada en el desfiladero Kihansi de Tanzania. Alguna vez fue de alrededor de 17, 000, pero disminuyó después de que se construyó una presa aguas arriba en 2000, cortando el 90 por ciento del flujo de agua de la garganta. Aunque un sistema de rociadores ayudó, las especies asediadas pronto sucumbieron al hongo quítrido, una plaga importante de anfibios en todo el mundo. Los sapos fueron declarados extintos en la naturaleza en 2009, pero para entonces los científicos habían ahorrado lo suficiente como para comenzar un programa de cría en cautividad en varios zoológicos de EE. UU. Esa población creció de 500 a 6, 000, permitiendo que la reintroducción comience en 2012.

Kakapo

Un joven kakapo llamado "Pura" explora el suelo del bosque en la isla Codfish en el sur de Nueva Zelanda. (Foto: Wikimedia Commons)

El kakapo no volador puede ser el ave más longeva de la Tierra, su vida media es de 90 años, pero también se encuentra entre los más raros. Una vez común en Nueva Zelanda, ha sido destruido en los últimos siglos por los cazadores humanos y especialmente por los gatos invasores y los armiños de Europa. Los esfuerzos de rescate comenzaron en la década de 1990, con científicos reubicando a las aves en dos islas remotas donde se habían eliminado depredadores no nativos. La población actual de alrededor de 125 kakapos todavía se considera en peligro crítico, pero la UICN informó en 2013 que el número de especies está aumentando, ofreciendo la esperanza de que pueda sobrevivir con la ayuda humana.

Foca monje hawaiana

El antiguo nombre hawaiano para las focas monje es ilio holo I ka uaua, o "perro que corre en aguas turbulentas". (Foto: Mark Sullivan / NOAA)

La foca monje de Hawai fue casi cazada hasta el olvido en el siglo XIX y principios del XX, un riesgo destacado por la extinción de las focas monje del Caribe relacionadas en la década de 1950. Estados Unidos declaró a las focas de Hawái en peligro de extinción en 1976 y reservó un gran hábitat crítico en 1988. Eso protegió a la especie de la caza excesiva, pero sus 1.200 focas restantes aún enfrentan amenazas como escombros marinos, huelgas de botes, erosión de playas y escasez de alimentos. No obstante, los esfuerzos de conservación parecen estar marcando la diferencia: las focas tenían 121 crías nuevas en 2014, un baby boom que representa el 10 por ciento de la especie completa.

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