13 imágenes y hechos sobre murciélagos incomprendidos

Los murciélagos pueden parecer un poco atemorizantes, pero los diversos mamíferos voladores son ampliamente beneficiosos para los ecosistemas donde ellos, y nosotros, vivimos. A continuación hay 13 datos sobre estas criaturas subestimadas.

1. Los murciélagos representan aproximadamente el 20% de todas las especies de mamíferos.

El murciélago pintado del sudeste asiático, como muchos otros microbates, se basa en la ecolocación para encontrar comida. (Foto: PITOON KITRATANASAK / Shutterstock)

Con más de 1.200 especies incluidas en el orden Chiroptera, los murciélagos representan uno de los mayores pedidos de mamíferos. Son superados solo por el orden Rodentia, que cuenta con 2.277 especies, el 40% de todas las especies de mamíferos.

Chiroptera se divide en dos subórdenes: megabates y microbates. Los megabates, comúnmente conocidos como murciélagos de la fruta o zorros voladores, tienen una excelente visión y se deleitan con la fruta y el néctar. Los microbates, como el murciélago pintado del sudeste asiático (en la foto), se caracterizan por el uso de la ecolocación y el apetito por los insectos o la sangre.

2. Los murciélagos se encuentran en todo el planeta.

Los murciélagos prosperan en todos los continentes de la Tierra, excepto en la Antártida. (Foto: Sarun T / Shutterstock)

Al igual que con las aves, el vuelo ha permitido que los murciélagos viajen y se establezcan en todos los rincones de la Tierra, con la excepción del Ártico y la Antártida. Los murciélagos generalmente se posan en cuevas, grietas, follaje y estructuras artificiales como áticos o debajo de puentes.

Al menos 45 especies de murciélagos están presentes solo en los Estados Unidos, siendo las especies más comunes el pequeño murciélago marrón, el gran murciélago marrón y el murciélago mexicano de cola libre.

3. Los microbates usan la ecolocación para cazar presas.

Las fosas nasales del murciélago de herradura mediterráneo lo ayudan a centrarse en las ondas sonoras. (Foto: Ivan Kuzmin / Shutterstock)

Aunque los microbates no son ciegos, su verdadera fuerza perceptiva reside en su capacidad para utilizar la ecolocación, también conocida como biosonar.

Los murciélagos no son los únicos animales que pueden usar biosonar. Las musarañas, los delfines y algunas aves que habitan en cuevas también usan la ecolocalización para navegar por sus alrededores y cazar presas.

Mientras los murciélagos buscan comida, emiten una corriente continua de sonidos agudos audibles solo para otros murciélagos. Cuando las ondas de sonido colisionan con un insecto u objeto cercano, las ondas interrumpidas hacen eco de nuevo, generando una representación sonora aguda de los alrededores del murciélago. Esta capacidad es tan sensible que puede detectar objetos tan delgados como un cabello humano.

Algunas especies están equipadas con características específicas que permiten lecturas de biosonar más afinadas. Por ejemplo, el murciélago de herradura mediterráneo (en la foto) lleva el nombre de su peculiar hoja nasal en forma de herradura, una estructura carnosa y compleja que rodea las fosas nasales que ayuda a enfocar las ondas sonoras. Del mismo modo, los murciélagos de orejas largas poseen orejas prominentes con crestas interiores geométricas que agudizan las señales de ecolocación y permiten la escucha pasiva del sonido producido por la presa, como el aleteo de las alas de las polillas.

Otro tipo de murciélago, el murciélago común de orejas grandes, utiliza una herramienta natural para atrapar presas difíciles, específicamente al inclinar las ondas de sonido de una hoja para ajustar la ubicación de la presa inmóvil. Como Smithsonian lo describe acertadamente, los murciélagos usan las hojas como "espejos acústicos", un hábito descubierto por Inga Geipel, científica del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI) en Panamá, y un equipo de científicos allí. Además de ser interesante, este conocimiento también descarta una creencia común: que la única forma de desafiar la ecolocación es permanecer inmóvil y en silencio. Para las libélulas en este experimento, ese no fue el caso.

4. Los murciélagos 'menean' la cabeza para escuchar mejor.

¿Sabes cómo un perro ladea la cabeza como para comprender mejor lo que dice un humano? Bueno, los murciélagos hacen lo mismo, solo que lo hacen mientras vuelan. Como puede ver en el video anterior, el movimiento es similar a lo que hacen los perros, los gatos e incluso los humanos, pero los murciélagos lo hacen por una razón diferente: para ajustar la ubicación de la presa a medida que se ecolocan.

El Christian Science Monitor, que compara ingeniosamente el movimiento con un pequeño cachorro volador, explica la investigación de Melville Wohlgemuth de la Universidad Johns Hopkins. Wohlgemuth, un neurocientífico cuya especialidad es la ecolocalización, lo resume de manera relativamente simple. El murciélago tiene que resolver el desorden, y girar la cabeza le permite hacer eso.

5. Las colonias de murciélagos nos ahorran miles de millones en el control de plagas agrícolas.

Los murciélagos son una forma natural y ambientalmente racional de control de plagas. (Foto: Eric Isselee / Shutterstock)

No hay necesidad de usar pesticidas dañinos cuando tienes una colonia robusta de murciélagos cerca. Algunos murciélagos individuales pueden comer más de 600 insectos voladores por hora, lo que los convierte en una opción perfecta para el control orgánico de plagas. Sin ellos, los humanos también podríamos inclinarnos ante nuestros señores de los insectos.

El valor agrícola de estos mamíferos voladores no puede ser exagerado, pero los científicos predicen que esto podría cambiar en la próxima década, ya que las poblaciones de murciélagos de América del Norte enfrentan un futuro incierto como resultado de las amenazas emergentes, desde la pérdida de hábitat hasta las enfermedades. (Más sobre eso a continuación).

6. Los murciélagos hembras pueden controlar cuándo quedan embarazadas y dan a luz.

Los murciélagos pueden retrasar el desarrollo de un feto, por lo que un nacimiento puede coincidir con una alta producción de fruta o insectos en el medio ambiente. (Foto: Mnolf [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

Para asegurar que las condiciones externas sean óptimas para un murciélago recién nacido, los murciélagos madres están equipados con una variedad de tácticas biológicas que les permiten posponer la fertilización, la implantación o el desarrollo del feto.

En algunas especies, el apareamiento ocurrirá en el otoño, pero las hembras almacenarán esperma en su tracto reproductivo antes de finalmente fertilizar sus huevos cuando llegue la primavera. En otras especies, el óvulo se fertiliza inmediatamente después del apareamiento, pero en lugar de implantarse en la pared del útero, flota hasta que llegan las condiciones favorables. Otra adaptación más exhibida en algunos murciélagos es el desarrollo retrasado del feto, en el cual la fertilización y la implantación ocurren como de costumbre, pero el feto permanece en estado latente durante un largo período de tiempo.

Estas tácticas, que contribuyen a la tasa de natalidad lenta de los murciélagos, están programadas para coincidir con la alta producción de frutas o insectos en el medio ambiente.

7. Sí, algunos murciélagos viven de la sangre.

Incluso el famoso vampiro no chupa la sangre de su presa. Sin embargo, sí lame la sangre con la lengua. (Foto: Michael Lynch / Shutterstock)

Contrariamente a la creencia popular, los vampiros no chupan sangre. En cambio, usan sus dientes afilados para hacer una pequeña incisión en la piel de un animal dormido y luego consumen la sangre que sale de la herida.

A diferencia de los monstruos de la popular tradición vampírica, los murciélagos solo requieren aproximadamente dos cucharadas de sangre al día, por lo que la pérdida de sangre de la víctima es insignificante y rara vez causa daño. Además, la saliva de murciélago tiene una calidad anestésica similar a la de un mosquito, lo que ayuda a evitar que la víctima incluso sienta el corte.

8. Los megabates prefieren un estilo de vida vegetariano.

A pesar de su reputación de sed de sangre, muchos murciélagos, incluido el zorro volador negro que se muestra aquí, prefieren frutas y néctar. (Foto: EcoPrint / Shutterstock)

Alrededor del 70% de todos los murciélagos son insectívoros (con la excepción de un pequeño porcentaje que beben sangre o comen pescado), pero los megabates son principalmente frugívoros que se deleitan con frutas, polen y néctar.

También conocidos como zorros voladores, estos murciélagos frutales juegan un papel importante en la polinización de las flores y la dispersión de semillas de frutas. Sus hábitos alimenticios son beneficiosos para las selvas tropicales, que contienen una gran variedad de flora disponible para el consumo.

Desafortunadamente, debido a la deforestación y al estado inherentemente frágil de los ecosistemas de la selva tropical, los murciélagos que se alimentan de néctar son especialmente propensos a la extinción.

9. Los murciélagos cuelgan boca abajo para conservar energía.

La naturaleza de los sistemas circulatorios de los murciélagos significa que no experimentan los mismos efectos secundarios que los humanos al colgar boca abajo. (Foto: gallimaufry / Shutterstock)

Si los humanos colgaran boca abajo de un árbol durante varias horas, no pasaría mucho tiempo antes de que se desmayaran. Entonces, ¿cómo lo manejan los murciélagos?

Para empezar, los sistemas circulatorios humanos y de murciélagos son fundamentalmente diferentes. Debido a que nuestra sangre bombea en la dirección de nuestro cerebro, el estrés de la gravedad transfiere aún más sangre a la cabeza cuando está al revés. El sistema circulatorio de un murciélago bombea en sentido contrario, lejos de su cabeza. Además, aunque todos los mamíferos tienen válvulas en sus venas que evitan que la sangre fluya hacia atrás, los murciélagos también poseen estas válvulas en sus arterias. Todas estas adaptaciones aseguran que la sangre se distribuya uniformemente por todo el cuerpo del murciélago.

También resulta que es más eficiente energéticamente para que los murciélagos cuelguen de sus pies. A diferencia de desafiar la gravedad y estar de pie, no se debe gastar energía mientras se cuelga debido a la estructura liviana de los músculos y huesos de las piernas que se desarrollaron para el vuelo.

10. Los murciélagos son los únicos mamíferos que realmente pueden volar.

Lo siento, ardillas voladoras. Los murciélagos son los únicos mamíferos capaces de volar. (Foto: Erik Zandboer / Shutterstock)

Mientras que a algunos mamíferos les gustan las ardillas voladoras, los planeadores del azúcar y los colugos pueden deslizarse por el aire por distancias cortas, los murciélagos son capaces de realizar un vuelo verdadero y sostenido.

A diferencia de las aves, que mueven sus extremidades anteriores enteras, los murciélagos vuelan batiendo sus dedos palmeados. La membrana de las alas es sensible y delicada, y aunque se puede rasgar fácilmente, puede volver a crecer con la misma facilidad.

11. Los murciélagos pueden tener una vida sorprendentemente larga.

El murciélago más grande con orejas de ratón pesa menos que una pelota de golf, pero puede vivir hasta 22 años en la naturaleza. (Foto: Michal Pesata / Shutterstock)

Los mamíferos más grandes tienden a tener un metabolismo más lento y una vida útil más larga, pero hay excepciones. Los humanos, por ejemplo, viven mucho más tiempo que muchos otros mamíferos que tienen una masa corporal más grande, al igual que los murciélagos. De hecho, según un estudio en la revista Nature Ecology & Evolution, hay 19 especies de mamíferos que viven incluso más que los humanos, en relación con su tamaño corporal, y 18 de esas especies son murciélagos.

El murciélago de Brandt, por lo general, pesa solo de 4 a 8 gramos, pero puede vivir durante 40 años. El estudio identificó varias posibles razones para la longevidad descomunal de los murciélagos, incluidos los rasgos genéticos que ya se sabe que prolongan la vida útil, así como nuevos genes que aún no se han relacionado con un envejecimiento saludable.

12. Los murciélagos a menudo comparten sus hogares con miles de otros murciélagos.

A los murciélagos les gusta pasar el rato juntos en sus hábitats. (Foto: Significado / Shutterstock)

La colonia de murciélagos naturales más grande del mundo es la cueva de murciélagos Bracken en Texas, que alberga 20 millones de murciélagos. En el transcurso de una noche, toda la colonia puede consumir la friolera de 200 toneladas de insectos voladores. Hay tantos murciélagos que cuando salen colectivamente de su cueva para ir a buscar comida, se ve una densa nube de sus cuerpos en el radar meteorológico.

El sitio de la colonia urbana de murciélagos más grande del mundo se encuentra en Austin, Texas, donde hasta 1.5 millones de murciélagos de cola libre mexicanos se posan debajo del puente Ann W. Richards Congress Avenue. Después de pasar sus inviernos en México, los murciélagos migran a Austin de marzo a noviembre, tiempo durante el cual organizan un espectáculo nocturno para residentes y turistas ansiosos por presenciar cómo se van a buscar comida.

13. El síndrome de la nariz blanca está causando estragos en los murciélagos de Estados Unidos.

Los pequeños murciélagos marrones tienen el mayor riesgo cuando se trata del síndrome de nariz blanca. (Foto: Boyan Dimitrov / Shutterstock)

En febrero de 2006, un espeleólogo que exploraba las cavernas Howe cerca de Albany, Nueva York, descubrió hongos blancos que se acumulaban alrededor de los hocicos de los murciélagos hibernando. La enfermedad se propagó rápidamente en los próximos años y ahora está documentada en cientos de colonias de murciélagos en América del Norte.

Con una tasa de mortalidad de hasta el 99% en algunas colonias, el síndrome de nariz blanca es responsable de la muerte de al menos 6 millones de murciélagos. El hongo ha sido identificado como Pseudogymnoascus destructans, pero aparte de algunos indicios recientes de esperanza, sigue siendo una amenaza existencial para muchas poblaciones y especies de murciélagos estadounidenses.

A menos que los científicos puedan encontrar una solución, el pequeño murciélago marrón, la especie de murciélago más común en América del Norte, está en vías de extinción.

Nota del editor: esta historia se publicó originalmente en mayo de 2013 y se actualizó con información más reciente.

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