13 cosas que no sabías sobre los armadillos

¿Cuánto sabes realmente sobre los armadillos, más allá de sus caparazones de cuero?

Con 21 especies diferentes repartidas por las Américas, estos "pequeños blindados" (como su nombre se traduce del español) exhiben una gran diversidad en tamaño, comportamiento y entornos. Como parientes lejanos de otros xenartrans, como los perezosos y los osos hormigueros, cuentan con algunas de las tasas metabólicas basales más bajas de todos los mamíferos, un rasgo biológico que los ha solidificado como portadores comunes de la bacteria que causa la lepra, también conocida como enfermedad de Hansen.

Estas criaturas con las conchas fascinantes son más de lo que parece. Aquí hay 13 datos fascinantes que quizás no conozcas sobre los armadillos.

1. El armadillo de nueve bandas es la única especie encontrada en los Estados Unidos.

Aunque todas las especies de armadillo se originan en América del Sur, solo el armadillo de nueve bandas ( Dasypus novemcinctus ) ha llegado lo suficientemente al norte hacia los Estados Unidos. Si vives en el sur, no es raro encontrar a estas criaturas hurgando en tu patio trasero (o tristemente, al costado del camino). Esto es especialmente cierto en ambientes cálidos y lluviosos como Texas, que nombró al armadillo de nueve bandas como su pequeño mamífero estatal.

2. Los brasileños aman sus Tolypeutes

Como una de las especies de Cingulata más adorables que existen, no es de extrañar que el armadillo brasileño de tres bandas ( Tolypeutes tricinctus ) haya sido nombrado la mascota oficial de la Copa Mundial de la FIFA 2014 en Brasil. Pero esa no es la única razón. Después de sufrir una disminución del 30 por ciento en la población en los últimos 10 años, este precioso "tatu-bola" ("armadillo de pelota" en portugués) ahora figura como vulnerable en la Lista Roja de la UICN debido a la rápida destrucción de los hábitats naturales de las criaturas.

3. Los glyptodonts gigantes son los parientes extintos de los armadillos de hoy

Cuando piensas en la megafauna extinta, las primeras criaturas que aparecen en tu cabeza suelen ser dinosaurios o mamuts lanudos, pero hay una gran cantidad de animales menos conocidos y desaparecidos que son tan asombrosos. Los Glyptodonts, que evolucionaron en América del Sur durante el Mioceno (entre 5 y 23 millones de años atrás), estaban equipados con enormes caparazones en forma de tortuga que los hacían comparables en tamaño a los pequeños Volkswagen Beetles.

Al igual que muchas otras megafaunas antiguas, los glyptodonts se extinguieron alrededor del final de la última edad de hielo, mientras que sus parientes más pequeños y con armadura ligera sobrevivieron.

4. Los armadillos pueden dormir hasta 19 horas al día.

Como animales nocturnos, los armadillos realizan la mayoría de las actividades físicas: alimentación, alimentación, madrigueras, apareamiento, por la noche. Esto significa que durante las horas del día (que pueden durar mucho tiempo dependiendo de la latitud y la estación), pasan el tiempo dormitando en sus madrigueras.

5. Sí, los armadillos pueden propagar la lepra, pero hay más en esa historia

No es ningún secreto que los armadillos son capaces de contraer y transmitir la lepra (así como la enfermedad de Chagas). Su baja temperatura corporal los convierte en anfitriones perfectos para Mycobacterium leprae, por lo que generalmente no es aconsejable manejarlos o comer su carne. Como resultado, las personas se apresuran a retroceder en su presencia, pero es importante recordar que los humanos tienen la culpa de su condición.

Al igual que muchas otras enfermedades infecciosas, los europeos trajeron la lepra al Nuevo Mundo a fines del siglo XV, y los zoólogos aceptan ampliamente que los armadillos probablemente contrajeron lepra de estos recién llegados. Como resultado, los armadillos se han convertido en un reservorio natural de la enfermedad.

6. Solo dos especies de armadillo son capaces de enrollarse

A juzgar por las muchas representaciones caricaturescas de armadillos que se acurrucan en bolas apretadas y se alejan, asumirías que la mayoría de las especies serían capaces de este mecanismo de defensa. Pero los únicos armadillos equipados con esta adorable habilidad son las dos especies que pertenecen al género Tolypeutes, también conocido como los armadillos brasileños y del sur de tres bandas. Todas las demás especies de armadillo tienen demasiadas placas, lo que hace imposible este tipo de flexibilidad.

7. El armadillo gigante es la especie más grande.

Como la especie de armadillo vivo más grande, Priodontes maximus generalmente pesa alrededor de 70 libras, aunque han alcanzado la friolera de 180 libras en cautiverio.

En los últimos 30 años, los armadillos gigantes han experimentado una disminución de la población estimada de entre 30 y 50 por ciento. Al igual que con muchas otras especies de armadillo, una de las mayores amenazas para los armadillos gigantes es la pérdida generalizada de hábitat, aunque también son vulnerables a la caza y al comercio en el mercado negro.

8. El armadillo de hadas rosa es la especie más pequeña.

Además de su armadura de color rosado, el armadillo de hadas rosa ( Chlamyphorus truncatus ) recibe su nombre por su diminuto tamaño. Mide entre 3.5-4.5 pulgadas de largo, esta criatura típicamente pesa alrededor de 4.2 onzas.

Se cree que la hermosa especie, que se encuentra en la llanura arenosa y los pastizales de matorral del centro de Argentina, está disminuyendo en la población debido a la pérdida de hábitat y el comportamiento depredador de los gatos y perros domésticos, sin embargo, la UICN no tiene suficientes datos para asignar un estado de conservación.

9. Hay una razón por la que esta chica se llama un 'armadillo peludo que grita'

Uno pensaría que un cuerpo blindado proporcionaría una protección adecuada contra los depredadores, pero el armadillo peludo que grita ( Chaetophractus vellerosus ) está equipado con una póliza de seguro aún más robusta: un par de pulmones chirriantes. Cada vez que esta especie percibe una amenaza, emitirá vocalizaciones extremadamente fuertes y alarmantes.

10. El pichi es el único armadillo que hiberna.

Los armadillos pasan la mayor parte de sus vidas dormitando, pero una especie conocida como pichi ( Zaedyus pichiy ) va un paso más allá al hibernar cada invierno. Después de acumular reservas de grasa y establecerse en una acogedora madriguera, la temperatura corporal del pichi cae de 95 grados Fahrenheit a 57 grados positivamente fríos.

11. La mayoría de los armadillos son insectívoros, pero algunos comen animales pequeños

Si bien la gran mayoría de los armadillos mantienen sus hábitos alimenticios simples al cavar y enraizar en el suelo en busca de insectos y gusanos, se ha observado a algunas personas festejando con lagartos, serpientes, huevos de aves y frutas.

12. Las conchas de armadillo alguna vez se usaron para hacer instrumentos musicales.

Conocidos como charangos, estos instrumentos con forma de laúd de 10 cuerdas son una parte integral de la música tradicional andina en Bolivia, Chile, Ecuador y Perú. Si bien alguna vez se hicieron comúnmente de la cáscara seca de un armadillo, las encarnaciones contemporáneas del charango ahora se hacen con madera o, a veces, calabazas de calabaza.

13. A los armadillos les encanta divertirse

Si bien estas criaturas peculiares pasan la mayor parte de su tiempo comiendo o durmiendo, también se sabe que los armadillos se vuelven tontos de vez en cuando. En el video de arriba, un armadillo sureño de tres bandas llamado Rollie juega con un oso de juguete en un zoológico en Green Bay, Wisconsin.

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