12 peculiaridades encantadoras de la rara orquídea fantasma

La orquídea fantasma se llama acertadamente por varias razones. Sus flores blancas tienen un aspecto vagamente espectral, y parecen flotar en el bosque debido a una ilusión creada por la planta sin hojas. Este efecto también hace que la rara orquídea sea aún más difícil de encontrar, especialmente fuera de la ventana breve e impredecible cuando florece en verano.

Desafortunadamente, la orquídea fantasma también está en riesgo de cumplir con su nombre de otra manera. Es una especie en peligro de extinción, limitada a poblaciones dispersas en Cuba, Bahamas y Florida, donde existe en solo tres condados del suroeste. Habita en remotos bosques pantanosos y pequeñas islas boscosas, pero aún enfrenta una serie de amenazas de los humanos, a saber, caza furtiva, cambio climático, pérdida de polinizadores y pérdida de hábitat.

La especie ha encantado por mucho tiempo a cualquiera que tenga la suerte de verla, y todavía estamos aprendiendo sus secretos, incluida una nueva investigación que desafía lo que pensamos que sabíamos sobre sus polinizadores. En honor a la inquietante mística de la orquídea fantasma y a la búsqueda de los científicos para salvarla, he aquí un vistazo más de cerca a este fantasma floral único:

1. Solo florece una vez al año durante unas pocas semanas, o nada en absoluto.

Además de sus flores, las orquídeas fantasmas mantienen un perfil bajo en su árbol huésped. (Foto: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

La orquídea fantasma (Dendrophylax lindenii) florece entre junio y agosto, generalmente solo una vez al año durante un período de aproximadamente una o dos semanas. O tal vez solo tome el año libre. Tan solo el 10% de las orquídeas fantasmas pueden florecer en un año determinado, y de ellas, tan solo el 10% pueden ser polinizadas.

2. Tiene escamas en lugar de hojas.

La orquídea fantasma es lo que se conoce como una orquídea "sin hojas", ya que sus hojas se han reducido a escamas y las plantas maduras parecen carecer de follaje. También tiene un tallo reducido, que a menudo es difícil de ver, incluso si de alguna manera encuentras una orquídea fantasma en la naturaleza.

3. Está hecho principalmente de raíces.

Las raíces de la orquídea fantasma lo anclan discretamente a la corteza de su árbol huésped. (Foto: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

En lugar de hojas y un tallo, la planta de la orquídea fantasma se compone principalmente de raíces, que crecen en la corteza de un árbol sin necesidad de la tierra debajo. Esto se debe a que la orquídea fantasma es una epífita, un término para las plantas que crecen no en el suelo, sino en los árboles y otros huéspedes como un parásito. A diferencia de los parásitos, las epifitas no toman nutrientes de sus anfitriones y no necesariamente les causan ningún problema. Tiende a crecer en el tronco principal o en las ramas grandes de un árbol vivo, a menudo a varios pies del suelo, aunque puede ubicarse mucho más arriba en la copa.

4. Sus raíces actúan como hojas.

Las raíces verdes de una orquídea fantasma realizan la mayor parte de su fotosíntesis y respiración. (Foto: Doug Goldman, alojado por la base de datos de plantas del USDA-NRCS)

Es posible que la orquídea fantasma no tenga hojas para hablar, pero eso no significa que haya renunciado a la fotosíntesis. Aunque sus raíces ya tienen las manos llenas, anclan la orquídea en su árbol y absorben agua y nutrientes, también cumplen esta función. Las raíces contienen la clorofila necesaria para la fotosíntesis, lo que hace innecesarias las hojas. Las raíces también presentan pequeñas marcas blancas conocidas como neumatodos, que realizan el intercambio de gases necesario para la respiración y la fotosíntesis.

Cuando la orquídea no está en flor, la masa de raíces se ve como "pedazos de linguini verde", como los describió recientemente Douglas Main de National Geographic.

5. Parece que sus flores están flotando en el bosque.

Una orquídea fantasma en peligro de extinción florece en el Refugio Nacional de Vida Silvestre Florida Panther. (Foto: Josh O'Connor [CC BY 2.0, dominio público] / Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos / Flickr)

Las raíces verdosas se mezclan con la corteza de los árboles donde crecen las orquídeas fantasmas, lo que las hace camufladas cuando no florecen, especialmente en el sotobosque con poca luz. Durante la breve ventana cuando florecen, la flor crece en una espiga delgada que se extiende hacia afuera desde las raíces. Las raíces actúan como un titiritero vestido para combinar con el fondo, colgando de la flor como si flotara libremente en el bosque.

Aunque la orquídea fantasma es sin duda su nombre más genial, la planta también se conoce como "polly palm" o "orquídea rana blanca", una referencia al par de largos zarcillos laterales de su pétalo inferior que se asemejan vagamente a las patas traseras de una rana .

6. Huele a manzanas, especialmente en la mañana.

El aroma de la orquídea fantasma proviene de varios compuestos, especialmente (E, E) -α-Farnesene, que también se encuentra en la piel de las manzanas y otras frutas. (Foto: Doug Goldman, alojado por la base de datos de plantas del USDA-NRCS)

En un lugar no revelado en el sur de Florida, unas 13 orquídeas fantasmas florecieron abruptamente en el verano de 2009, lo que brinda a los científicos una oportunidad única para estudiar la especie en la naturaleza. Eso incluyó un equipo de investigadores que investigó el "espacio de cabeza floral" de la orquídea, usando cromatografía de gases-espectrometría de masas (GC-MS) para identificar compuestos volátiles en el aroma de la flor.

Identificaron varios químicos orgánicos conocidos como terpenoides, el más abundante de los cuales fue (E, E) -α-farnesene, un compuesto que se encuentra en el recubrimiento natural de manzanas, peras y otras frutas. Representaba el 71% de la mezcla de compuestos fragantes de la orquídea fantasma, seguido de (E) -β-ocimeno (9%), salicilato de metilo (8%), linalol (5%), sabineno (4%), (E) -α-bergamotene (2%), α-pineno (1%) y 3-carene (1%).

A unos 5 centímetros (2 pulgadas) de distancia, "el aroma floral de D. lindenii fue fácilmente detectable por los autores", informaron en el European Journal of Environmental Sciences, "y pareció intensificarse al atardecer". La fragancia fue más potente a primera hora de la mañana, agregaron, entre la 1 y las 6 de la mañana, hora local. "El aroma se puede describir mejor como un olor dulce y algo afrutado", escribieron.

7. Durante mucho tiempo se pensó que dependía de una sola polilla para la polinización.

La polilla de la esfinge gigante (Cocytius antaeus) con la lengua extendida. (Foto: Politikaner [CC BY-SA 3.0] / Wikimedia Commons)

El polen de la orquídea fantasma está oculto en lo profundo de sus flores, por lo que solo puede ser polinizado por un insecto con una trompa lo suficientemente larga como para penetrar por completo. Esto es similar a la famosa orquídea Darwin de Madagascar, llamada así por la declaración de 1862 del naturalista Charles Darwin de que su larga flor debe ser polinizada por una polilla desconocida con una lengua inusualmente larga. Años después de la muerte de Darwin, se reveló que la polilla esfinge de Morgan era la polinizadora especializada de la orquídea.

Para las orquídeas fantasmas, el polinizador de lengua larga se identificó hace mucho tiempo como la polilla gigante de la esfinge, que es nativa de América del Sur y Central, pero relativamente rara en América del Norte, con avistamientos ocasionales en Florida y algunos otros estados del sur de los EE. UU. Es ampliamente descrito como el único polinizador de las orquídeas fantasmas, gracias a su larga trompa y la falta de evidencia de otros polinizadores. Sus larvas se alimentan del manzano del estanque, que también es un huésped importante para las orquídeas fantasmas.

8. Su polinización podría no ser tan simple como pensábamos.

La polilla de la esfinge del higo (Pachylia ficus), representada aquí en la isla Gran Caimán, parece ser un polinizador de orquídeas fantasma que se pasa por alto. (Foto: Charles J. Sharp [CC BY-SA 4.0] / Wikimedia Commons)

A pesar de la sabiduría convencional acerca de la dependencia de la orquídea fantasma en las polillas gigantes de esfinge, las fotos recientemente publicadas tomadas en Florida sugieren que la realidad es más complicada. El fotógrafo de vida salvaje Carlton Ward Jr. instaló recientemente una cámara trampa en el Refugio Nacional de Vida Silvestre Pantera de Florida, ubicado justo al noroeste de la Reserva Nacional Big Cypress, y captó imágenes de cinco especies diferentes de polillas visitando orquídeas fantasmas. Como informa National Geographic, dos de estas polillas, la esfinge del higo y la esfinge de la papaya, tenían polen de orquídeas fantasmas en la cabeza.

Más tarde, esto fue respaldado por otro fotógrafo, Mac Stone, que capturó imágenes de una polilla de esfinge de higo visitando una orquídea fantasma con el polen de la planta en su cabeza. Ambos fotógrafos también obtuvieron fotos de polillas de esfinge gigantes visitando orquídeas fantasmas, pero ninguna portaba polen de orquídeas fantasmas, lo que aumenta la posibilidad de que las lenguas de esfinges gigantes sean lo suficientemente largas como para "robar" el néctar de las orquídeas fantasmas sin realmente polinizarlas.

Estos hallazgos fueron publicados en la revista Scientific Reports en septiembre. Si la orquídea fantasma realmente tiene múltiples polinizadores, con o sin la esfinge gigante, sería una buena noticia, ya que significaría que la reproducción de la orquídea no depende completamente de un insecto raro. "Es bueno tener redundancia en los ecosistemas", dijo Mike Owen, biólogo del Parque Estatal Fakahatchee Strand Preserve, a la revista. Y eso puede ser especialmente valioso ahora, dada la amenaza de pesticidas y otros factores que alimentan la disminución generalizada de insectos en todo el mundo, incluidos muchos polinizadores importantes.

9. Sus hábitats son cada vez más peligrosos.

El Parque Estatal Fakahatchee Strand Preserve es un paraíso para las orquídeas fantasmas en el sur de Florida, pero es vulnerable al aumento del nivel del mar, los huracanes y otras amenazas amplificadas por el cambio climático. (Foto: Danita Delmont / Shutterstock)

En Florida, las orquídeas fantasmas tienden a crecer en solo tres especies de árboles: ceniza pop, manzana de estanque y ciprés calvo, pero en Cuba se han encontrado creciendo en al menos 18 árboles huéspedes diferentes. "Aunque las poblaciones de D. lindenii en el sur de Florida y Cuba están separadas por solo 600 km, esta especie parece ocupar dos hábitats diferentes y coloniza un conjunto diferente de árboles huéspedes", anotaron los investigadores en un estudio de 2018 publicado en Botanical Journal. Las orquídeas fantasmas en Florida también crecen un poco más alto que en Cuba, señalaron los autores, posiblemente porque el agua estancada impide que las plántulas crezcan en las superficies de los árboles sumergidos durante la temporada de lluvias del sur de la Florida.

Sin embargo, en ambos países, los hábitats de la orquídea fantasma "están experimentando un cambio rápido e irreversible impuesto por el cambio climático y otros factores", agregaron los investigadores. "Ambas regiones, por ejemplo, son vulnerables al aumento del nivel del mar este siglo dada su baja elevación, y la gravedad y frecuencia de la actividad de los ciclones tropicales es otra preocupación". Las orquídeas fantasmas ya han experimentado una disminución constante en la naturaleza y, según las simulaciones de los cambios en el hábitat, "los huracanes y las perturbaciones similares podrían provocar una extinción casi segura en horizontes de corto plazo", informaron los investigadores en 2015, posiblemente en un período de 25 años.

La orquídea enfrenta otro obstáculo para invadir el desarrollo humano, lo que está provocando cambios en la capa freática y el ciclo del fuego, según un estudio publicado en la revista Wetland Science & Practice.

Otra amenaza proviene del barrenador esmeralda del fresno, un insecto invasor que mata a los fresnos. Todavía no ha llegado a Florida, pero si infecta rodales maduros de árboles de ceniza pop en lugares como el Refugio Nacional de Vida Silvestre Florida Panther, donde el 69% de todas las orquídeas fantasmas crecen en la ceniza pop, podría tener un efecto devastador en la especie.

10. También tiene un problema con los cazadores furtivos.

Una orquídea fantasma florece en el Parque Estatal Fakahatchee Strand Preserve en el sur de Florida. (Foto: Leighton Photography & Imaging / Shutterstock)

Junto con su rareza general y su hábitat remoto e inhóspito, el camuflaje de la orquídea fantasma hace que sea increíblemente difícil de encontrar en la naturaleza. Sin embargo, eso no impide que algunas personas lo intenten, y no siempre por buenas razones.

Se estima que 2.000 orquídeas fantasmas viven en la naturaleza en todo el sur de la Florida, según el Instituto de Ciencias Agroalimentarias y Alimentarias de la Universidad de Florida (IFAS), aunque una encuesta reciente sugiere que podría haber más. Y aunque los investigadores quieren saber dónde están esas orquídeas, las ubicaciones a menudo se mantienen en secreto debido a la amenaza de los cazadores furtivos, que pueden estar dispuestos a arriesgar sus vidas en busca de orquídeas fantasmas salvajes.

Aunque las plantas raras pueden tener un alto precio en el mercado negro, esto es estúpido incluso más allá de las obvias razones legales, éticas y ecológicas. Las orquídeas fantasmas rara vez sobreviven al retiro de la naturaleza. "Las personas que logran eliminar una orquídea de su entorno generalmente están decepcionadas porque las plantas de orquídeas fantasmas casi siempre mueren en cautiverio", señala Gardening Know How.

11. Reunió a Meryl Streep y Nicolas Cage.

Los actores Nicolas Cage y Meryl Streep, que coprotagonizaron 'Adaptación', posan en los Screen Actors Guild Awards en 2003. (Foto: Kevin Winter / Getty Images)

En diciembre de 1993, el horticultor John Laroche y otros tres hombres fueron arrestados por intentar robar 136 plantas del Parque Estatal Fakahatchee Strand Preserve. Entre su recorrido se encontraban docenas de orquídeas silvestres, incluidos varios especímenes de orquídeas fantasmas, que según los informes Laroche esperaba clonar y vender para obtener ganancias. Este caso fue cubierto para The New Yorker en 1995 por la periodista Susan Orlean, quien más tarde adaptó su cobertura al libro de 1998 "The Orchid Thief".

El libro de Orlean fue adaptado por el guionista Charlie Kaufman para la película de 2002 "Adaptación", dirigida por Spike Jonze. Entre otras peculiaridades notables de la película, que en parte ficticia la historia, presenta el extraño emparejamiento de Meryl Streep, quien interpretó a Orlean, con Nicolas Cage, quien interpretó a Kaufman y a su hermano gemelo ficticio. (Chris Cooper, quien interpretó a Laroche, ganó un Premio de la Academia por su papel).

12. Es muy difícil de cultivar, pero un hongo parece ayudar.

Las orquídeas fantasmas tienen requisitos de crecimiento muy particulares, que incluyen altas temperaturas, alta humedad, luz difusa, tipos específicos de árboles y un hongo simbiótico específico. (Foto: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

La orquídea fantasma no solo tiende a morir cuando se la retira de su hábitat natural, sino que también es famosa por su falta de cautividad en general. Los botánicos lucharon durante mucho tiempo para cultivar la orquídea, con la esperanza de crear una población de plantas criadas en cautividad que pudieran ser trasplantadas periódicamente para ayudar a proteger a sus contrapartes silvestres.

Aunque la orquídea fantasma parece imposible de cultivar, los investigadores han logrado algunos avances en los últimos años. Michael Kane, profesor de horticultura ambiental en la Universidad de Florida, ha estado trabajando con un equipo de investigadores para llevar semillas de orquídeas fantasmas de la naturaleza a un laboratorio de propagación, donde intentan germinar las semillas en condiciones estériles en un medio gelificado y luego transfiera las plantas a un invernadero.

La clave no solo es recrear las condiciones precisas que las orquídeas fantasmas necesitan para prosperar, sino también proporcionarles el hongo adecuado. Las semillas de orquídeas fantasmas no germinarán a menos que estén infectadas con un hongo micorrízico específico, que proporciona energía para la germinación y luego crece en las raíces de la planta como parte de una relación simbiótica. En la naturaleza, las orquídeas fantasmas parecen colonizar árboles con corteza húmeda y corrugada que alberga hongos del género Ceratobasidium, y los investigadores han identificado ciertas cepas de hongos que conducen a mayores tasas de germinación.

Michael Kane, horticultor ambiental de la Universidad de Florida, une una orquídea fantasma en peligro de extinción a un árbol huésped en el Refugio Nacional de Vida Silvestre Florida Panther en 2016. (Foto: Rhona Wise / AFP / Getty Images)

Kane y su equipo han tenido tanto éxito en el cultivo de orquídeas fantasmas que también han comenzado a reintroducirlos en la naturaleza. Los investigadores plantaron 80 orquídeas en estado salvaje en 2015, logrando una tasa de supervivencia del 80% un año después, y luego siguieron con 160 orquídeas más en 2016. Esto solo no puede salvar a la especie, especialmente si sus hábitats siguen en peligro, pero aún así Un gran paso para preservar estos fantasmas increíbles.

"Para la conservación de las orquídeas, esto es grande", dijo Kane en 2016. "Estamos muy emocionados".

Actualización del editor: esta historia se ha actualizado desde que se publicó en agosto de 2019.

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