12 hechos increíbles sobre lémures

Los lémures son fáciles de amar. Son lindos, carismáticos y extrañamente humanos, lo cual no es solo una coincidencia. Los lémures son primates como nosotros, y aunque no están tan estrechamente relacionados con las personas como los chimpancés y otros simios, siguen siendo familiares.

Sin embargo, a pesar de la popularidad generalizada de los lémures, son el grupo de mamíferos en mayor peligro de extinción de la Tierra, según la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Alrededor del 94 por ciento de todas las especies de lémures tienen un estado de amenaza en la Lista Roja de la UICN, incluidos 49 en la lista de En Peligro y 24 en la Lista de En Peligro Crítico.

Los lémures enfrentan una serie de peligros en Madagascar, el único lugar donde existen en la naturaleza. Algunas personas los cazan, o incluso recolectan bebés para el comercio de mascotas, un ejemplo de por qué la ternura puede ser un arma de doble filo. Pero la mayor amenaza para los lémures es la misma causa de la disminución de la vida silvestre en todo el mundo: pérdida de hábitat, impulsada por todo, desde la tala y la agricultura hasta el cambio climático.

A la luz del futuro precario de los lémures, he aquí un vistazo más de cerca a estos increíbles animales, y los hábitats en los que depende su supervivencia:

1. Los lémures modernos varían de 2.5 pulgadas a 2.5 pies de alto.

Un lémur de ratón pigmeo (izquierda) puede ser 12 veces más pequeño que un indri. (Fotos: Anna Veselova / Monika Hrdinova / Shutterstock)

El lémur vivo más pequeño es el lémur del ratón pigmeo, que mide menos de 2.5 pulgadas (6 centímetros) de la cabeza a los pies, aunque su cola agrega otras 5 pulgadas. El lémur vivo más grande es el indri, que puede alcanzar hasta 2.5 pies (0.75 metros) en la edad adulta.

2. Un lémur que parecía Alf se extinguió hace unos 500 años.

Representación artística de Megaladapis edwardsi, una especie extinta de lémur gigante. (Foto: FunkMonk / Wikimedia Commons)

Como recordatorio de lo que está en juego para los lémures modernos, algunos de los miembros más inusuales del grupo ya han desaparecido en los últimos siglos. Al menos 17 especies de lémures gigantes se han extinguido desde que los humanos llegaron a Madagascar, según el Centro Duke Lemur, cuyo peso oscila entre 10 y 160 kilogramos (22 a 353 libras).

Un ejemplo notable es Megaladapis edwardsi, un lémur gigante que pesaba hasta 200 libras "y era del tamaño de un pequeño humano adulto", según el Museo Americano de Historia Natural. Una de sus características más distintivas era su hocico robusto, que "evidentemente sostenía una nariz grande y carnosa". Eso puede haber creado una apariencia similar a Alf, al menos como se interpreta en la ilustración anterior.

La evidencia fósil sugiere que el lémur Alf todavía existía cuando los europeos llegaron a Madagascar en 1504, y se parece a la leyenda malgache del tretretretre, que fue descrita en 1661 por el explorador francés Etienne Flacourt:

"El tretretretre es un animal grande, como un ternero de dos años, con la cabeza redonda y la cara de un hombre. Las patas delanteras son como las de un mono, como lo son las patas traseras. Tiene el pelo rizado, una cola corta y orejas como las de un hombre ... Es un animal muy solitario; la gente del país lo tiene con gran miedo y huye de él, como lo hace con ellos ".

3. La sociedad de lémures está dirigida por mujeres.

En la sociedad de lémures de cola anillada, una mujer de alto rango generalmente toma las decisiones 'y es el punto focal del resto del grupo', según el Centro Nacional de Investigación de Primates de EE. UU. (Foto: Fotografía Berendje / Shutterstock)

El dominio femenino sobre los machos es raro entre los mamíferos, incluidos los primates. Pero es la norma para los lémures, señalaron los investigadores en un estudio de 2008, "que ocurre en todas las familias de lémures, independientemente del sistema de apareamiento". Y esa dinámica a menudo es cómica, como escribió en 2015 el biólogo de la Universidad de Duke Robin Ann Smith.

"No es raro que las mujeres lémures muerdan a sus compañeras, les arrebaten un pedazo de fruta de las manos, las golpeen en la cabeza o las empujen fuera de los principales lugares para dormir", escribió. "Las hembras marcan sus territorios con olores distintivos con la misma frecuencia que los machos. Los machos a menudo no toman su parte de una comida hasta que las hembras se han saciado".

4. Cuanto más inteligente es un lémur, más popular es.

Si bien se sabe desde hace años que los primates pueden aprender nuevas habilidades más rápido al estudiar a sus compañeros, un estudio de 2018 revela que los lémures realmente lo hacen al revés. Cuanto más un lémur realiza una nueva habilidad, más popular se vuelve el lémur.

En el estudio participaron 20 lémures que tuvieron que intentar recuperar una uva de una caja de plexiglás abriendo un cajón. Si un lémur logró obtener la uva, recibió más atención de otros lémures. "Descubrimos que los lémures que otros observaban con frecuencia mientras resolvían la tarea de recuperar la comida, recibían más comportamientos afiliativos que antes de aprender", dice el coautor del estudio Ipek Kulahci.

El comportamiento afiliado es cómo los primates muestran afecto mutuo, como arreglarse, tocarse y sentarse cerca.

"Me impresionó bastante que los lémures observados con frecuencia recibieran más comportamientos afiliativos, como el aseo, sin ajustar su propio comportamiento social", dice Kulahci. "En la mayoría de las especies de primates, el aseo tiende a ser mutuo; depende de la reciprocidad entre el peluquero y el individuo que se está preparando ... Por lo tanto, es un patrón bastante llamativo que los lémures observados con frecuencia reciben mucho aseo sin proporcionar más aseo a los demás ".

5. Indri lemurs cantan juntos como grupos ... en su mayoría.

No muchos primates cantan, aparte de los humanos, e indris son los únicos lémures que se sabe que lo hacen. Al vivir en pequeños grupos en las selvas tropicales del este de Madagascar, cantan canciones que juegan un papel clave en la formación de grupos y en la defensa. Tanto los hombres como las mujeres cantan, y la investigación ha demostrado que los miembros del grupo coordinan cuidadosamente su coro copiando los ritmos y sincronizando las notas del otro.

Aquí hay un video de un indri cantando en el Parque Nacional Andasibe-Mantadia:

Según un estudio de 2016, algunos indris más jóvenes y de menor rango muestran una "fuerte preferencia" por cantar en antifonía, o fuera de sincronía, con el resto de su grupo. Esto podría ser adaptativo, sugieren los autores del estudio, permitiendo que los indris menos prestigiosos atraigan más atención a sus talentos individuales.

"El canto sincronizado no permite que un cantante anuncie su individualidad, por lo que tiene sentido que los jóvenes indris de bajo rango canten en antifonía", explica la coautora Giovanna Bonadonn en un comunicado. "Esto les permite anunciar su capacidad de lucha a los miembros de otros grupos y señalar su individualidad a posibles parejas sexuales".

6. Los lémures de cola anillada resuelven las disputas con 'peleas apestosas'.

El olor desempeña un papel muy importante en la vida de los lémures de cola anillada, desde la comunicación olfativa y el marcado de olores hasta las 'peleas apestosas' no violentas que se desatan entre hombres rivales. (Foto: Gudkov Andrey / Shutterstock)

Los lémures de cola anillada deben competir entre sí por recursos limitados como alimentos, territorio y compañeros, y la competencia se vuelve especialmente feroz entre los machos durante la temporada de reproducción. A veces conduce a peleas físicas, pero son peligrosas para los animales con garras y dientes tan afilados. Y, por suerte para los lémures de cola anillada, han desarrollado una forma más segura de resolver sus disputas: "peleas apestosas".

Los lémures de cola anillada masculinos tienen glándulas de olor en las muñecas y los hombros, y al usar sus colas largas, lanzan olores en el aire para intimidar. Según el Centro Duke Lemur, sus muñecas producen un olor volátil y de corta duración, mientras que sus hombros ofrecen una "sustancia similar a la pasta de dientes marrón" con un aroma más duradero. Cuando comienza una pelea apestosa, dos machos rivales atraviesan estas glándulas para que el pelaje absorba el olor. (También mezclan aromas para hacer fragancias más ricas y más persistentes). Luego se agitan el uno al otro, lanzando picante en lugar de golpes.

Las peleas apestosas se resuelven cuando un lémur retrocede, y aunque muchas terminan rápidamente, se sabe que duran una hora. Se llevan a cabo en cualquier época del año, no solo en la temporada de reproducción, y no se limitan necesariamente a los lémures. El sentido del olfato de los humanos no es lo suficientemente fuerte como para detectar los olores, pero los lémures de cola anillada no lo saben, por lo que a veces intentan apestar a los cuidadores del zoológico u otras personas que los irritan.

El lenguaje corporal solo puede ser difícil de percibir sin el aroma. En el siguiente video, una cola anillada masculina en el Duke Lemur Center apesta sutilmente con una cámara:

7. La palabra "lémur" en latín significa "espíritu maligno de los muertos".

"Lemur" fue acuñado en 1795 por Carl Linnaeus, el fundador de la taxonomía moderna, quien lo tomó del latín. Los lémures eran "espíritus malignos de los muertos" en la mitología romana, según el Diccionario de Etimología en línea, y aunque el origen es confuso antes de eso, podría remontarse a una antigua palabra no indoeuropea para espíritus malévolos.

La referencia no es difícil de entender: los lémures tienen cuerpos extrañamente humanoides, se mueven con gracia fantasmal y tienden a estar activos por la noche. Aún así, la parte "malvada" es un poco injusta. Puede que Linneo no lo haya querido decir literalmente, pero ciertos lémures, a saber, el aye-aye en peligro de extinción, todavía son perseguidos por personas que lo hacen.

8. Para algunas personas, el lémur aye-aye es un monstruo.

El aye-aye usa su dedo largo para tocar la corteza de los árboles y agarrar insectos difíciles de alcanzar debajo. La leyenda sugiere que también puede maldecir a las personas hasta la muerte al señalarlas. (Foto: Anna Veselova / Shutterstock)

Los aye-ayes inspiran una profunda superstición en partes de Madagascar, en gran parte debido a su aspecto espeluznante, no solo la cara del gremlin, sino también sus dedos delgados. Los aye-ayes tienen manos largas y delgadas en general, pero el tercer dígito de cada mano es aún más delgado que el resto, y una articulación esférica le permite girar 360 grados.

Este dedo evolucionó para el "forrajeo percusivo", una técnica de caza en la cual el aye-aye golpea la corteza de los árboles, escuchando el sonido de las cavidades donde los insectos podrían estar escondidos. Cuando encuentra uno, hace un agujero en la madera con sus dientes afilados, luego usa sus dedos largos para alcanzar el interior. Como señala la organización benéfica de vida silvestre Wildscreen, "este primate ocupa un nicho que está ocupado por pájaros carpinteros en otros lugares".

Desafortunadamente, algunos mitos en Madagascar retratan al aye-aye como un monstruo. Uno sugiere que maldice a las personas hasta la muerte al señalarlas con su dedo largo, parte de un sistema de tabúes en la cultura malgache conocida como fady. Otro sostiene que sí, sí, se cuela en las casas por la noche, usando ese mismo dedo para perforar corazones humanos.

Aye-ayes a veces son asesinados por personas que creen que son peligrosas, aunque el miedo también puede protegerlos al obligar a las personas a mantenerse alejadas. De cualquier manera, la superstición no es su único problema: los ayayes también están amenazados por personas que los cazan como carne de animales silvestres o que alteran sus hábitats para otros fines como la agricultura.

9. Los lémures son los únicos primates no humanos con ojos azules.

De todas las especies de primates, solo dos son conocidos por tener ojos azules: los lémures de Sclater y nosotros. (Foto: Edwin Butter / Shutterstock)

Los ojos azules son relativamente raros entre los mamíferos, especialmente los primates. Los científicos han documentado más de 600 especies de primates hasta ahora, sin embargo, solo se sabe que dos tienen iris azules: humanos y lémures negros de ojos azules, también conocidos como lémures de Sclater.

El lémur de Sclater no se identificó como especie hasta 2008, pero según un estudio reciente, podría extinguirse en aproximadamente una década debido a la "destrucción severa del hábitat" como la agricultura de tala y quema. La especie tiene un rango muy limitado en la península de Sahamalaza, así como en una estrecha franja de bosque en el continente adyacente, donde la deforestación ha dejado a su población altamente fragmentada. Según la UICN, ha perdido alrededor del 80 por ciento de su hábitat en solo 24 años, y también se le busca comida y mascotas. Un estudio de 2004 encontró hasta 570 trampas por kilómetro cuadrado en partes de su rango.

10. Los lémures son sorprendentemente inteligentes.

El sifaka de Coquerel, en peligro de extinción, es un comunicador sofisticado que utiliza una combinación de señales auditivas y visuales, incluidos ladridos, lamentos y 'risas silenciosas', así como mensajes olfativos. (Foto: kkaplin / Shutterstock)

Los lémures se separaron de otros primates hace unos 60 millones de años, y hasta hace poco, muchos científicos no creían que estuvieran cerca de las habilidades cognitivas bien estudiadas de los simios y los monos. Sin embargo, la investigación ha comenzado a revelar una inteligencia sorprendente en los lémures, obligándonos a repensar cómo piensan estos parientes lejanos.

Usando sus narices para tocar una pantalla táctil, por ejemplo, los lémures han demostrado que pueden memorizar listas de imágenes, escribirlas en la secuencia correcta, identificar cuáles son más grandes e incluso comprender las matemáticas básicas. Algunas especies también tienen formas complejas de comunicarse, desde sutiles gruñidos y maullidos hasta fuertes aullidos y ladridos, sin mencionar señales inaudibles como expresiones faciales y olores.

Los lémures en grupos sociales más grandes obtienen mejores resultados en las pruebas de cognición social, según un estudio de 2013, que encontró que el tamaño del grupo predice sus puntajes más que el tamaño del cerebro. Otra investigación ha mostrado distintas personalidades en los lémures de ratón, que varían de tímidos a audaces a "significar como pecado". Y dada la cantidad de conocimiento que los lémures salvajes deben mantener en línea, como dónde y cuándo buscar diversos tipos de fruta, o cómo navegar por los matices de la sociedad de lémures, probablemente solo hemos arañado la superficie.

11. Los lémures son polinizadores importantes.

Un lémur rufo en blanco y negro cuelga en el Parque Nacional Andasibe-Mantadia. (Foto: Arto Hakola / Shutterstock)

Cuando mucha gente piensa en los polinizadores, me vienen a la mente pequeños animales como las abejas, las mariposas o los colibríes. Pero una gran variedad de criaturas juegan un papel importante en la polinización de las plantas, incluidos los lémures erizados, considerados los polinizadores más grandes de la Tierra.

Los lémures rufo vienen en dos especies: rojo o blanco y negro, los cuales habitan en las selvas tropicales de Madagascar y son conocedores de su fruta nativa. La palmera del viajero, por ejemplo, se basa principalmente en lémures con volantes en blanco y negro para polinizar sus flores. Ambas especies erizadas obtienen polen por toda la nariz mientras comen fruta y néctar, y así propagan el polen a otras plantas mientras se alimentan. Debido a sus estrechas relaciones con los árboles nativos, incluidas las maderas duras apreciadas por los intereses de la tala, los científicos consideran que los lémures erizados son indicadores clave de la salud de los bosques.

12. Los lémures se están quedando sin tiempo.

El lémur suave de Alaotran en peligro crítico de extinción solo existe en los pantanos alrededor del lago Alaotra de Madagascar. La pérdida de este hábitat ha reducido la especie entera a aproximadamente 2, 500 individuos. (Foto: belizar / Shutterstock)

La ciencia conoce al menos 106 especies de lémures, y casi todas enfrentan un riesgo realista de extinción a mediados de siglo. Como Jonah Ratsimbazafy, experto en lémures de la UICN, dijo a la BBC en 2015, su entorno se está desmoronando a su alrededor.

"Así como los peces no pueden sobrevivir sin agua, los lémures no pueden sobrevivir sin bosque", dijo Ratsimbazafy, señalando que menos del 10 por ciento de los restos forestales originales de Madagascar. "Creo que en los próximos 25 años, si la velocidad de la deforestación sigue siendo la misma, no quedaría ningún bosque, y eso significa que no quedan lémures en esta isla".

Los problemas de los lémures se reducen en gran medida a la pobreza humana. Más del 90 por ciento de las personas en Madagascar viven con menos de $ 2 por día, y al menos el 33 por ciento sufre de desnutrición. Esto lleva a muchos a exprimir los ingresos de los recursos naturales ya agotados de la isla, a menudo con un tipo de agricultura de tala y quema conocida como tavi, que incendia el bosque para dejar espacio para los cultivos o cazando lémures para alimentarse.

Además de todo eso, los lémures también enfrentan una presión creciente por el cambio climático. De las 57 especies examinadas en un estudio reciente, es probable que más de la mitad vea que sus hábitats adecuados disminuyan un 60 por ciento en los próximos 70 años, y eso es solo por los efectos del cambio climático, excluyendo otros factores. Además, sin corredores de vida silvestre para unir bosques fragmentados, los lémures rara vez tienen la opción de trasladarse a un lugar nuevo.

El Parque Nacional Andasibe-Mantadia cubre 155 kilómetros cuadrados (60 millas cuadradas) en el este de Madagascar, proporcionando al menos un refugio para aproximadamente una docena de especies diferentes de lémures. (Foto: Tsepova Ekaterina / Shutterstock)

Una forma de ayudar a los lémures, por lo tanto, es hacer algo que también sea en el mejor interés de nuestra propia especie: usar menos combustibles fósiles. Otra es luchar contra la pobreza, pero sin destruir lo que queda de los bosques malgaches. Eso ya se está haciendo en otras partes del mundo con el ecoturismo, que ha demostrado a muchas comunidades que la vida silvestre es más valiosa viva que muerta. La investigación sugiere que los lémures no se han beneficiado mucho del turismo hasta ahora, pero hay indicios de esperanza. El Centro Duke Lemur tiene un programa en la región de Sambava-Andapa-Vohemar-Antalaha, por ejemplo, que apoya trabajos en campos como la piscicultura y el mantenimiento de parques, y ofrece educación ecológica y planificación familiar para aliviar la presión sobre los recursos. Más al sur, Anja Community Reserve es administrada por residentes locales para atraer turistas mientras se protegen los lémures, y se ha convertido en la reserva comunitaria más visitada de Madagascar.

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Los lémures no solo vienen en muchas formas, tamaños y colores; van desde adorables a espeluznantes, curiosos a cascarrabias y tercos a ingeniosos. A pesar de haberse separado durante 60 millones de años, una mirada a un lémur puede recordarnos cuánto tenemos en común, y cuán afortunados somos de tener una familia tan grande y extraña.

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en octubre de 2016.

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