12 datos sorprendentes sobre los dragones de Komodo

1. Los dragones de Komodo son originarios de Australia

Aunque es famoso por ser de la isla indonesia de Komodo y las islas circundantes, el dragón de Komodo comenzó en la Tierra Abajo. Según los registros fósiles, los dragones de Komodo (Varanus komodoensis) se mudaron de Australia y se dirigieron a las islas de Indonesia, llegando a la isla de Flores hace unos 900, 000 años, como explica LiveScience.

El paleontólogo y ambientalista Tim Flannery, anteriormente de la Universidad Macquarie en Sydney, señala que el dragón de Komodo pudo haber desaparecido de Australia hace unos 50, 000 años, una desaparición que coincide con la llegada de humanos al continente. También ha desaparecido de todas menos algunas islas aisladas, y la especie ahora se considera vulnerable a la extinción.

2. Son venenosas

Solo recientemente se descubrió que los dragones de Komodo eran venenosos. (Foto: Luca Vaime / Shutterstock)

Durante mucho tiempo, se creía que la mordedura de un dragón de Komodo era tan peligrosa debido a la gran cantidad de bacterias que crecían en su boca. Como una bestia carroñadora, su mordedura debe llenarse con los microorganismos mortales de la carne podrida e infectaría y mataría a cualquier víctima.

Sin embargo, la verdad fue descubierta por Bryan Fry, un investigador de veneno de la Universidad de Melbourne en Australia, quien descubrió que el dragón de Komodo es de hecho uno de los pocos lagartos venenosos del planeta. No fue sino hasta 2009 que el mito de décadas de cómo matan los dragones de Komodo fue finalmente reemplazado por la verdad, gracias en gran parte a la investigación de Fry.

Según National Geographic, "el equipo descubrió que el veneno del dragón disminuye rápidamente la presión arterial, acelera la pérdida de sangre y envía a la víctima a un estado de shock, lo que la hace demasiado débil para luchar. En el veneno, algunos compuestos que reducen la presión arterial son tan potentes como los que se encuentran en la serpiente más venenosa de la palabra, el Taipan interior de Australia occidental ".

Sin embargo, a diferencia de una serpiente, que inyecta veneno en una víctima a través de sus afilados colmillos, el veneno de un dragón de Komodo se infiltra en grandes heridas que hace en cualquier animal desafortunado que ataque. El animal puede escapar del agarre del dragón, pero no escapará del veneno que eventualmente lo derribará. Para entonces, el dragón de Komodo no estará muy lejos, rastreando a su víctima que huye con su agudo sentido del olfato.

3. La inspiración para 'King Kong'

Solo existieron informes de mitos y misterios hasta que los exploradores partieron para confirmar la existencia de esta temible bestia prehistórica. (Foto: Ethan Daniels / Shutterstock)

Si bien algunos mitos sobre los dragones de Komodo se desvanecen, otros crean obras de ficción aún más interesantes. El dragón de Komodo se convirtió en inspiración para la película "King Kong".

BBC Wildlife explica:

En 1912, un hombre del ejército holandés, el teniente van Steyn van Hensbroek, visitó la isla de Komodo, mató a un dragón y envió la piel al naturalista Peter Ouwens, quien escribió el primer artículo científico sobre los lagartos masivos. Catorce años después, el estadounidense W. Douglas Burden se dirigió a las Islas de la Pequeña Sonda de Indonesia para capturar una docena de lagartos gigantes para el Museo Americano de Historia Natural. Sus memorias de la expedición Dragon Lizards of Komodo le dieron a los dragones su apodo y sus historias de aventuras y confrontaciones con la 'bestia canosa' inspiraron la película King Kong.

Se dice que el papel principal femenino de la película está inspirado en la esposa de Burden, quien lo acompañó durante su expedición a Indonesia. Mientras tanto, la trama del gran simio que se lleva de regreso a Nueva York está inspirada en la carga que trae dos dragones de Komodo vivos para el zoológico del Bronx. Incluso se dice que la "K" de King Kong está inspirada en la "K" dura de Komodo.

4. Los dragones de Komodo pueden derribar enormes presas

Los dragones de Komodo son animales masivos. Con una medida de hasta 8.5 pies de largo y un peso de hasta 200 libras, no es sorprendente que puedan derribar animales del tamaño de jabalíes, ciervos y búfalos de agua.

Para atrapar a sus presas, utilizan una estrategia de emboscada. Combinando bien con el entorno de tierra de su hogar en la isla, acechan a que pase un animal desprevenido. Luego entran en acción, lanzando una mordida venenosa antes de que la víctima pueda escapar.

Mientras filmaba para Planet Earth II de la BBC, el camarógrafo Mark MacEwan tuvo la oportunidad de ver a los depredadores en acción. En una entrevista con Motherboard, señala: "Los dragones de Komodo son depredadores de emboscadas, y es fácil dejarse llevar por una falsa sensación de seguridad. Y de repente, uno de ellos se mueve explosivamente. Grandes garras, piel blindada - quiero decir, es prácticamente el último depredador. Es una criatura absolutamente increíble ".

5. Tienen una armadura impresionante

Placas óseas llamadas osteodermos (en naranja) cubren el cráneo de un dragón de Komodo adulto. (Foto: Universidad de Texas en Austin / Jackson School of Geosciences)

Sobre esa piel blindada ... algunos investigadores de la Universidad de Texas en Austin querían saber más. Examinaron la armadura, que está construida con miles de pequeños huesos debajo de la piel, porque querían saber: ¿de qué necesitaría protección la lagartija más grande del mundo?

Jessica Maisano, científica de la UT Jackson School of Geosciences, dirigió la investigación junto con Christopher Bell, también de la UT Jackson School; Travis Laduc, profesor asistente en la Facultad de Ciencias Naturales de la UT; y Diane Barber, la curadora de animales de sangre fría en el zoológico de Fort Worth. Juntos, observaron varios especímenes con rayos X de alta potencia llamados tomografía computarizada, según un comunicado de prensa de UT.

Descubrieron que los dragones de Komodo tienen depósitos óseos en sus pieles, u osteodermos, de muchas formas diferentes, lo cual es inusual, pero también que un dragón de Komodo no nace con ellos. Así como los anillos de los árboles revelan la edad aproximada de un árbol, los osteodermos revelan el crecimiento del dragón de Komodo.

También encontraron la respuesta a esa molesta pregunta: de lo único que los dragones de Komodo necesitan protección es de otros dragones de Komodo.

6. Cuando se trata de metabolismo, no son como otros reptiles

La mayoría de los reptiles carecen de capacidad aeróbica, pero los dragones de Komodo son la excepción, gracias a una adaptación genética que los investigadores descubrieron cuando secuenciaron el genoma del animal. El trabajo de los investigadores, publicado en la revista Nature Ecology & Evolution, mostró que estas criaturas pueden lograr un metabolismo más parecido al de un mamífero, lo que es beneficioso cuando se trata de cazar presas.

Los científicos del Instituto Gladstone de Enfermedades Cardiovasculares de la Universidad de California, San Francisco, encontraron cambios relacionados con las mitocondrias, que son las máquinas de vapor de la célula. Al igual que una vía digestiva, las mitocondrias absorben nutrientes y proporcionan combustible para la célula. Esto es doblemente importante para las células musculares, que los dragones de Komodo tienen en espadas, y que también explica qué hay detrás de los estallidos improbables de velocidad y resistencia de las criaturas. Esto nos lleva a su velocidad, que cubrirá más en un momento.

7. Los dragones de Komodo pueden comer el 80% de su peso de una vez

Los dragones de Komodo pueden comer tanto de una vez que pueden pasar hasta un mes antes de necesitar otra comida. (Foto: Sergey Uryadnikov / Shutterstock)

Los dragones de Komodo no solo son grandes, sino que tienen un gran apetito. Cuando los lagartos masivos se sientan a comer, son capaces de tragar hasta el 80 por ciento de su propio peso corporal en los alimentos.

La gran fiesta y la digestión lenta significan que después de comer, los dragones de Komodo se relajarán al sol, con el calor ayudando a mantener su proceso de digestión funcionando. Después de que se digiere la comida, un dragón de Komodo regurgitará lo que se conoce como gránulo gástrico. Similar a los gránulos de búho, el gránulo gástrico contiene cuernos, cabello, dientes y otras presas que no pueden ser digeridas.

Debido a que su metabolismo es bastante lento y pueden golpear tanto en una sola sesión, los dragones de Komodo pueden sobrevivir con tan solo una comida al mes.

8. Los dragones de Komodo son infames por robar tumbas

Los dragones de Komodo no siempre, o incluso a menudo, cazan por sus comidas. En cambio, comen mucha carroña. Pueden detectar un cadáver hasta a seis millas de distancia.

Desafortunadamente para los humanos que viven entre los dragones, eso puede significar que se deleitan con los recientemente enterrados. Esto ha provocado que las personas que viven en Komodo cambien de tumbas en suelos arenosos a suelos arcillosos, y agreguen un montón de rocas en la parte superior de la tumba en buena medida.

9. Las hembras de los dragones de Komodo pueden reproducirse sin sexo

Los dragones de Komodo ponen garras de huevos que eclosionan en abril, cuando hay una gran cantidad de insectos para que las pequeñas crías se deleiten. (Foto: Ethan Daniels / Shutterstock)

Estas antiguas bestias nos recuerdan no solo a los dinosaurios prehistóricos que aparecen en la película clásica "Jurassic Park", sino que su comportamiento reproductivo se remonta a algo destacado en la película también.

En 2006, un grupo de investigadores verificó que los dragones de Komodo hembra pueden reproducirse asexualmente a través de un proceso llamado partenogénesis. Cuando no hay machos presentes, las hembras aún pueden poner una nidada viable de huevos.

Cuando se descubrió la reproducción del dragón de Komodo, LiveScience explicó:

La partenogénesis, en la que un huevo no fertilizado se desarrolla hasta la madurez, se ha encontrado en 70 especies de vertebrados, incluidas las serpientes cautivas y una especie de lagarto monitor. En la mayoría de estos casos de reptiles, este proceso es su único método de reproducción. En algunos lagartos de cola de látigo, los machos se han convertido en un accesorio, y todas las personas son hembras. El tipo de reproducción asexual en los lagartos de cola de látigo genera descendencia completamente femenina. El dragón de Komodo, en cambio, puede hacer ambas cosas: pueden reproducirse sexual o asexualmente dependiendo de sus condiciones ambientales. En la mayoría de los zoológicos, las hembras viven solas y se mantienen separadas de otros dragones.

Fueron las hembras de dos zoológicos, mantenidas en condiciones tan solitarias, las que proporcionaron los huevos para que los investigadores analizaran y confirmaran que los dragones de Komodo son capaces de partenogénesis: uno del zoológico de Londres y otro del zoológico de Londres. El análisis genético de algunos de los huevos de sus nidadas confirmó que ningún macho contribuyó a la fertilización; Las hembras eran tanto la madre como el padre de su descendencia.

Si bien la partenogénesis ocurre en unas 70 especies en todo el mundo, esta fue la primera vez que se confirmó en los dragones de Komodo.

10. Se sabe que los dragones de Komodo canibalizan a los dragones bebés

Puede ser sorprendente que los dragones de Komodo hembra puedan asegurarse de que la especie continúe con o sin la presencia de machos. Pero algo que no es tan inspirador es que esos pequeños descendientes podrían ser una comida fácil.

Si no hay otra presa disponible, o simplemente parece que un joven sería un buen refrigerio, un dragón de Komodo adulto no está por encima de enganchar uno para el almuerzo. Por esta razón, los jóvenes dragones de Komodo pasarán tiempo en los árboles, evitando meterse en el camino de lagartos más grandes. Ese no es el único comportamiento que los ayuda a mantenerse con vida hasta la edad adulta.

Según el Zoológico Nacional Smithsonian, "Debido a que los grandes komodos canibalizan a los jóvenes, los jóvenes a menudo ruedan en material fecal, asumiendo así un aroma que los grandes dragones están programados para evitar. Los dragones jóvenes también se someten a rituales de apaciguamiento, con los lagartos más pequeños caminando alrededor un círculo de alimentación en un majestuoso paseo ritualizado. Su cola está pegada hacia afuera y arrojan su cuerpo de lado a lado con convulsiones exageradas ".

11. Son sorprendentemente rápidos

Ver a un dragón de Komodo venir en tu camino sería desconcertante. (Foto: Kiwisoul / Shutterstock)

Pueden parecer grandes y pesados, pero estos lagartos son todos musculares y pueden moverse a una velocidad explosiva. En una carrera a toda velocidad, un dragón de Komodo puede correr a unas impresionantes 12 millas por hora. El humano promedio corre a solo 15 millas por hora. Entonces, si te sorprende un dragón de Komodo que estaba al acecho para una comida, corre como si tu vida dependiera de ello. Los dragones de Komodo han sido responsables de la muerte de cuatro personas en los últimos 41 años. No subestimes su velocidad solo por su volumen.

12. También son sorprendentemente juguetones

Así que hemos hablado mucho sobre la ferocidad, la velocidad, el robo de tumbas y las tendencias caníbales de estos lagartos gigantes, pero no queremos dejarlo con una impresión desequilibrada. Hay un lado más suave para ellos, más o menos.

Resulta que los dragones de Komodo también participan en el juego. Se han observado individuos cautivos jugando con palas, zapatos e incluso frisbees. Se demostró que la forma en que los individuos interactuaban con los objetos era sin agresión o motivación alimentaria, y se consideraría fácilmente un juego si el dragón fuera un perro o un gato.

Kraken, un dragón mantenido en el Parque Zoológico Nacional Smithsonian, mostró un comportamiento lúdico con sus cuidadores. Como lo describió Science Blogs: "Kraken tiraría o cortaría los cordones de los zapatos (con los dientes) y sacaría suavemente los objetos de los bolsillos de las personas. Los encargados comenzaron a introducir cajas, mantas, zapatos y frisbees en el recinto de Kraken, y muchos de las reacciones de Kraken se interpretaría como juguetón si se observa en un mamífero. Kraken también ha sido registrado para jugar al tira y afloja con sus guardianes. En un estudio detallado y exhaustivo de las interacciones de Kraken con los objetos y sus guardianes, Burghardt et al . ( 2002) concluyó que el comportamiento de juego en los dragones de Komodo definitivamente cumple con los criterios formales para jugar ".

Y en caso de que te hayas preguntado qué se siente jugar al tira y afloja con un dragón de Komodo, echa un vistazo a esta pequeña ternura para ti. (¡No, en serio, es lindo!).

Nota del editor: esta historia se ha actualizado con nueva información desde que se publicó por primera vez en marzo de 2017.

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