11 datos alarmantes sobre el aumento del nivel del mar

El océano viene por nosotros. Los niveles globales del mar ahora están aumentando en 3.6 milímetros por año, en comparación con una tasa promedio de 1.4 mm por año del siglo pasado. En solo 80 años, el océano podría ser más de 1 metro (3.3 pies) más alto de lo que es hoy.

Según un importante informe del Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático de las Naciones Unidas (IPCC), publicado en septiembre, que actualizó las proyecciones científicas para los océanos y la criosfera de la Tierra. Más de 100 científicos de 36 países evaluaron la última investigación relevante para el informe, haciendo referencia a unas 7, 000 publicaciones científicas. Los niveles del mar ahora están subiendo más del doble de rápido que en el siglo pasado, concluye el informe, y todavía se están acelerando.

Los niveles del mar continuarán subiendo durante siglos sin importar lo que hagamos, advierten los autores del informe, pero aún podemos influir en qué tan rápido y rápido suban. Es posible que solo aumenten de 30 a 60 centímetros (1 a 2 pies) para 2100 si las emisiones de gases de efecto invernadero se "reducen drásticamente", pero podrían aumentar de 60 a 110 cm (2 a 3.6 pies) para 2100 si las emisiones continúan aumentando como lo están hoy. Bajo el escenario menos optimista, los niveles del mar podrían aumentar en la asombrosa cifra de 15 mm (0.6 pulgadas) cada año para el año 2100, aproximadamente cuatro veces más rápido que el aumento anual actual de 3.6 mm.

Un equipo de investigación separado llegó a una conclusión similar, aunque más alarmante. Al observar datos de elevación más representativos a nivel mundial, los científicos de Climate Central descubrieron que tres veces más residentes costeros serán vulnerables a las inundaciones de las mareas altas y al aumento del nivel del mar de lo que se pensaba anteriormente. Su informe de octubre de 2019 estimó que las áreas donde viven actualmente 200 millones de personas podrían caer permanentemente por debajo de la línea de marea alta para 2100.

Este tipo de cambio planetario del mar puede ser difícil de comprender, a menos que viva en un lugar bajo como Miami, las Maldivas o las Islas Marshall, donde los efectos del aumento del nivel del mar ya son evidentes. Pero dentro de unas pocas décadas, el problema será inevitable en las principales ciudades costeras de todo el mundo, desde Nueva Orleans, Nueva York y Amsterdam hasta Calcuta, Bangkok y Tokio.

Todos sabemos por qué sucede esto. El aumento de los mares es uno de los efectos más destacados del cambio climático provocado por el hombre, desencadenado por la expansión térmica del agua de mar y la afluencia de glaciares que se derriten. Sin embargo, muchas personas todavía lo ven como un riesgo distante, sin comprender cuán rápido (relativamente) el mar se está tragando las costas de todo el mundo. Y dado que la mitad de todos los humanos ahora viven dentro de los 60 kilómetros (37 millas) de una costa, este no es un problema de nicho.

Para ayudar a poner las cosas en perspectiva, aquí hay una inmersión más profunda en los mares en ascenso:

1. Los niveles mundiales del mar ya han aumentado 8 pulgadas (200 mm) desde 1880.

El cuadro anterior fue producido por el Observatorio de la Tierra de la NASA, basado en datos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de los EE. UU. (NOAA) y la Organización de Investigación Científica e Industrial de la Commonwealth de Australia (CSIRO). La mayoría de esos datos históricos provienen de mediciones de mareógrafos, que ahora se complementan con observaciones satelitales.

2. No solo está subiendo el nivel del mar; la tasa de su aumento está aumentando.

Este gráfico muestra la tasa a la que el aumento del nivel del mar aumenta de año en año. (Imagen: NASA GSFC)

En promedio, el nivel del mar aumentó en 1.4 mm de 1900 a 2000. El ritmo anual había superado los 3 mm en 2010, y ahora es de hasta 3.6 mm por año, según el IPCC.

3. Ese es el aumento más rápido del nivel del mar que la Tierra ha experimentado en 3.000 años.

Si no fuera por el aumento de dióxido de carbono en la atmósfera, el nivel del mar solo debería haber aumentado aproximadamente una pulgada o dos el siglo pasado, e incluso podría haber caído. En cambio, gracias a los niveles más altos de CO2 en cualquier momento de la historia humana, los niveles globales del mar aumentaron en 5.5 pulgadas (14 cm) entre 1900 y 2000. Ese es el avance oceánico más rápido en 27 siglos, según un estudio publicado en febrero de 2016, y Todavía se está acelerando.

"El aumento del siglo XX fue extraordinario en el contexto de los últimos tres milenios, y el aumento en las últimas dos décadas ha sido aún más rápido", dice el autor principal Robert Kopp, científico climático de la Universidad de Rutgers, en un comunicado.

"Los escenarios de aumento futuro dependen de nuestra comprensión de la respuesta del nivel del mar al cambio climático", agrega el coautor Benjamin Horton. "Las estimaciones precisas de la variabilidad del nivel del mar durante los últimos 3.000 años proporcionan un contexto para tales proyecciones".

4. Cada pulgada vertical de elevación del nivel del mar mueve el océano de 50 a 100 pulgadas tierra adentro.

El aumento de los mares empeora las inundaciones regulares, como esta marea alta de 2015 en Miami Beach, para muchas ciudades costeras. Miami se encuentra en medio de un esfuerzo de cinco años y $ 400 millones para actualizar su programa de bombas de aguas pluviales. (Foto: Joe Raedle / Getty Images)

Una pulgada puede no parecer mucho, pero es una pulgada extra de océano, no agua en un pluviómetro. Los océanos de la Tierra contienen aproximadamente 321 millones de millas cúbicas de agua, y generalmente se parecen más a un recipiente que a un vaso de precipitados, con lados inclinados. Según la NASA, cada pulgada vertical del aumento del nivel del mar cubre de 50 a 100 pulgadas laterales (1.3 a 2.5 metros) de playa.

5. Eso ya está causando problemas de inundación en muchas grandes ciudades costeras.

A medida que el océano invade las ciudades costeras, los primeros signos de problemas suelen ser las inundaciones urbanas de agua salada. Sin embargo, esto también puede suceder de forma natural, por lo que para determinar la influencia del aumento de los mares, un informe de 2016 de Climate Central modela "historias alternativas que simulan la ausencia de cambio climático antropogénico" en 27 indicadores de mareas estadounidenses.

De 8, 726 días desde 1950 cuando los niveles de agua inalterados excedieron los umbrales del Servicio Meteorológico Nacional para inundaciones locales "molestas", 5, 809 no superaron esos umbrales en las historias alternativas. "En otras palabras", explica el informe, "el aumento global del nivel del mar causado por los humanos inclinó efectivamente el equilibrio, empujando los eventos de aguas altas por encima del umbral, durante aproximadamente dos tercios de los días de inundación observados".

Los días de inundaciones costeras se han más que duplicado en los EE. UU. Desde la década de 1980, según el informe, en lugares que van desde Miami, Virginia Beach y Nueva York a San Francisco, Seattle y Honolulu. Según un informe de 2014, al menos 180 inundaciones azotarán Annapolis, Maryland, durante las mareas altas cada año para 2030, a veces dos veces al día. Lo mismo será cierto para aproximadamente una docena de otras ciudades de EE. UU. Para 2045, sin mencionar muchas otras áreas urbanas bajas en todo el mundo.

6. Los niveles del mar podrían aumentar otros 1.3 metros (4.3 pies) en los próximos 80 años.

Este mapa muestra áreas que se inundarían (marcadas en rojo) debido al aumento del nivel del mar de 1 metro. (Imagen: NASA)

En su informe de septiembre de 2019, el IPCC elevó su proyección superior para los niveles del mar a fines de este siglo, advirtiendo que el océano podría elevarse en 1.1 metros (3.6 pies) antes de 2100. Algunas proyecciones son aún más altas; los niveles globales sugeridos del mar probablemente aumentarán de 0.5 a 1.3 metros (1.6 a 4.3 pies) para fines de este siglo si las emisiones de gases de efecto invernadero no se reducen rápidamente. Incluso si el Acuerdo de París de 2015 estimula una política climática ambiciosa, se prevé que los niveles del mar aumenten de 20 a 60 cm (7.8 a 23.6 pulgadas) para 2100. Tomado con los efectos a más largo plazo de la fusión de las capas de hielo en Groenlandia y la Antártida, eso significa Cualquier estrategia para soportar el aumento del nivel del mar debe incluir planes de adaptación, así como esfuerzos para frenar la tendencia.

7. Hasta 216 millones de personas viven actualmente en tierras que estarán por debajo del nivel del mar o niveles de inundación regulares para 2100.

Los niveles más altos del mar pueden exacerbar las marejadas ciclónicas, como esta inundación de 2013 en Wenzhou, China. (Foto: STR / AFP / Getty Images)

De los aproximadamente 147 millones a 216 millones de personas en peligro, entre 41 millones y 63 millones viven en China. Doce naciones tienen más de 10 millones de personas que viven en tierras en riesgo por el aumento del nivel del mar, incluidas China, así como India, Bangladesh, Vietnam, Indonesia y Japón. Bangladesh es especialmente vulnerable, identificado por la ONU como el país más amenazado por el aumento de los mares. Una vez que el océano se eleve 1, 5 metros (4, 9 pies) el próximo siglo, afectará al 16% de la superficie terrestre de Bangladesh y al 15% de su población, es decir, 22, 000 km2 (8, 500 mi2) y 17 millones de personas.

La situación también es urgente para las naciones isleñas bajas como Kiribati, las Maldivas, las Islas Marshall y las Islas Salomón, donde la tierra ya está tan cerca del nivel del mar que unas pocas pulgadas marcan la diferencia. Algunos incluso están considerando reubicaciones masivas: el gobierno de Kiribati, por ejemplo, tiene una página web que describe su estrategia para "migrar con dignidad". Una ciudad en la isla de Taro, la capital de la provincia de Choiseul en las Islas Salomón, también planea trasladar a toda su población en respuesta al aumento de los mares. La pequeña comunidad de Newtok, Alaska, ya ha comenzado el difícil proceso de trasplantarse lejos de la costa invasora.

8. El aumento del nivel del mar puede contaminar el agua utilizada para beber y regar.

El aumento del nivel del mar puede ayudar a que más agua salada se infiltre en los acuíferos de agua dulce. (Ilustración: Paul M. Barlow / USGS)

Además de las inundaciones en la superficie, el aumento del nivel del mar puede elevar la capa de agua dulce y contaminarla con agua de mar, un fenómeno conocido como intrusión de agua salada. Muchas áreas costeras dependen de los acuíferos para el agua potable y el riego, y una vez que están contaminados por el agua salada pueden ser inseguros tanto para los humanos como para los cultivos.

Es posible eliminar la sal del agua, pero el proceso es complejo y costoso. El condado de San Diego abrió recientemente la planta de desalinización más grande del hemisferio occidental, por ejemplo, y se proponen varios otros sitios en el estado. Sin embargo, eso puede no ser práctico para muchas comunidades costeras, especialmente en las naciones menos ricas.

9. También puede amenazar la vida costera de plantas y animales.

El aumento de los mares puede dañar a las tortugas bebés, como estas tortugas bobas sudafricanas. (Foto: Jeroen Looyé [CC BY-SA 2.0] / Flickr)

Los humanos no son los únicos que sufrirán a medida que aumente el nivel del mar. Cualquier planta o animal costero que no pueda trasladarse rápidamente a nuevos hábitats menos propensos a inundaciones podría enfrentar graves consecuencias. Como señaló un estudio publicado en Royal Society Open Science, las tortugas marinas tienen un hábito establecido desde hace mucho tiempo de poner huevos en las playas, que deben permanecer relativamente secas para que sus crías nazcan.

La inundación durante una o tres horas redujo la viabilidad del huevo en menos del 10%, encontraron los autores del estudio, pero seis horas redujeron la viabilidad bajo el agua en aproximadamente un 30%. "Todas las etapas de desarrollo embrionario fueron vulnerables a la mortalidad por inundación de agua salada", escriben los investigadores. Incluso para las crías que sobreviven, quedarse sin oxígeno en el huevo podría conducir a problemas de desarrollo más adelante en la vida, agregan.

Otra vida de playa también puede estar en riesgo, incluidas las plantas. Otro estudio de 2015 en Nature Climate Change descubrió que algunas marismas se pueden adaptar, tanto al crecer verticalmente como al moverse hacia el interior, pero no toda la flora será tan afortunada. "Los árboles tienen que trabajar más para sacar el agua del suelo salado; como resultado, su crecimiento puede ser atrofiado, y si el suelo es lo suficientemente salado, morirán, una señal común del aumento del nivel del mar", explica Climate Central. "Incluso los árboles que son especialmente adecuados para el suelo salado no pueden sobrevivir a las inundaciones repetidas por el agua de mar".

10. El daño por inundación global para las grandes ciudades costeras podría costar $ 1 billón al año si las ciudades no toman medidas para adaptarse.

Esta simulación de Google Earth muestra un vecindario de Tokio con un aumento del nivel del mar de 1.3 metros. (Imagen: Google Earth)

Las pérdidas globales promedio de las inundaciones en 2005 fueron de alrededor de $ 6 mil millones, pero el Banco Mundial estima que aumentarán a $ 52 mil millones por año para 2050 basándose solo en los cambios socioeconómicos. (Eso significa cosas como aumentar las poblaciones costeras y el valor de la propiedad). Si agrega los efectos del aumento del nivel del mar y el hundimiento de la tierra, que está sucediendo aún más rápido en algunos lugares, el costo podría aumentar a $ 1 billón por año.

11. Es demasiado tarde para detener el aumento del nivel del mar, pero no demasiado tarde para salvar vidas de él.

Una luna llena brilla sobre un iceberg que rompió el glaciar Jakobshavn de Groenlandia. Si se derritiera toda la capa de hielo de Groenlandia, los niveles del mar subirían unos 6 metros, o 20 pies. (Foto: Joe Raedle / Getty Images)

Desafortunadamente, las emisiones de CO2 permanecen en la atmósfera durante siglos, y los niveles actuales de CO2 ya han comprometido a la Tierra a un peligroso aumento del nivel del mar. Alrededor del 99% de todo el hielo de agua dulce reside en dos capas de hielo: una en la Antártida y otra en Groenlandia. Se espera que ambos se derritan si la producción de CO2 de la humanidad no se frena rápidamente, pero la pregunta es cuándo y cuánto daño aún tenemos tiempo para prevenir.

La capa de hielo de Groenlandia es más pequeña y se derrite más rápidamente. Si se derritiera por completo, el nivel del mar aumentaría unos 6 metros (20 pies). La capa de hielo antártica ha estado más amortiguada por el calentamiento hasta el momento, pero apenas es inmune y elevaría el océano en 60 metros (200 pies) si se derritiera. (Las estimaciones varían ampliamente sobre cuánto tiempo pueden sobrevivir estas capas de hielo, mientras que la mayoría espera que tarden siglos o milenios en derretirse, un controvertido artículo publicado en 2015 sugirió que podría suceder mucho más rápido).

Los niveles del mar han aumentado y retrocedido naturalmente durante miles de millones de años, pero nunca han aumentado tan rápido en la historia moderna, y nunca han tenido tanta ayuda humana. No está claro qué efecto tendrán en nuestra especie, pero lo que sí está claro es que nuestros descendientes seguirán lidiando con este problema mucho después de que todos nos hayamos ido. Darles una ventaja inicial en una solución es lo menos que podemos hacer.

"Con todos los gases de efecto invernadero que ya emitimos, no podemos evitar que los mares se eleven por completo, pero podemos limitar sustancialmente la tasa de aumento poniendo fin al uso de combustibles fósiles", dijo Anders Levermann, científico climático de la Universidad de Columbia y compañía. -autor del estudio de 2016 sobre el futuro aumento del nivel del mar. "Tratamos de dar a los planificadores costeros lo que necesitan para la planificación de la adaptación, ya sea construyendo diques, diseñando esquemas de seguro para inundaciones o mapeando retiros de asentamientos a largo plazo".

Como señaló un estudio publicado en Nature Climate Change, cualquier decisión de política tomada en los próximos años y décadas "tendrá profundos impactos en el clima global, los ecosistemas y las sociedades humanas, no solo para este siglo, sino para los próximos diez milenios y más allá. "

Nota del editor: este artículo se ha actualizado desde que se publicó originalmente en febrero de 2016.

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